Josiah Child

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Sir Josiah Child

Sir Josiah Child (Londres, 1630-1699), 1er baronnet Child de Wanstead, fut un commerçant et économiste anglais. Il accumula rapidement une grande fortune et devint en 1674 Directeur à la Compagnie anglaise des Indes orientales, où il travailla jusqu'à sa mort.

Il a publié en 1668 un ouvrage qui eut une influence certaine New discourse of trade, dans la tradition du Mercantilisme anglais. Il prône l'imposition par la loi de taux d'intérêt très bas (4 % au lieu de 6 %) comme un moyen d'assurer la prospérité générale, et présente les Actes de Navigation comme plus adaptés aux besoins de la défense qu'aux intérêts du commerce. Il fut avec William Petty et Dudley North l’un des représentants de l'école anglaise des précurseurs de l'économie, formée par le commerce international.

Biographie[modifier | modifier le code]

Josiah Child est né à Londres en 1630, deuxième fils d'une vieille famille de commerçants Londoniens. A l'âge de 25 ans, ayant accompli avec succès son temps d'apprentissage dans le commerce familial, il s'établit à son compte à Portsmouth, comme avitailleur, * puis trésorier adjoint de la marine royale. Il accumula une confortable fortune, et devint actionnaire majeur de la compagnie des Indes Orientales. Élu maire de Portsmouth en 1658, il devint membre du Parlement en 1659 représentant Petersfield; et ultérieurement Dartmouth (1673-1678) et enfin Ludlow (1685-1687). Il fut fait baronet en 1678. Sa défense, par oral comme par écrit en usant du pseudonyme Philopatris, de la revendication par la « East India Company » d'un pouvoir politique, comme de son droit à restreindre la compétition dans ses affaires commerciales, le firent remarquer par ses actionnaires. Il en devint l'un des directeurs en 1677, puis, successivement son gouverneur adjoint et gouverneur.

Dans cette position il fut pendant longtemps pratiquement la seule autorité dans la compagnie au point qu'il la dirigeait comme si elle était sa propre affaire personnelle. Il employa tous les moyens pour maintenir son monopole commercial et pour éliminer ses rivaux, y compris lorsque la Révolution de 1688 l'eut privé, avec les Stuart, de son principal soutien politique. C'est seulement en 1698 que la « Nouvelle compagnie » put être instituée. Il fut crédité de sa transformation en compagnie armée; mais la renonciation réelle à la doctrine du trafic pacifique fut adoptée en janvier 1686, sous le Gouverneur Sir Joseph Ash, lorsque Child fut temporairement éloigné de la compagnie. Il est mort le 22 juin 1699.

Œuvres[modifier | modifier le code]

Child donna plusieurs contributions importantes à la litterature economique; en partciulier avec son Brief Observations concerning Trade and the Interest of Money (1668), et surtout A New Discourse of Trade (probablement écrit en 1665, avec des éditions sous différents titres notamment en 1668 et 1690). Il était considéré comme un modéré dans ses temps de domination de la pensée mercantiliste, et a été parfois considéré comme une sorte de pionnier du développement des doctrines de libre-échange qui allait dominer le XVIIe siècle. Il fit diverses propositions pour améliorer le commerce Britannique en suivant l'exemple hollandais, et se fit l'avocat de l'importance des bas taux d'intérêts comme cause première de toutes les raisons qui ont fait la richesse des Hollandais. Il pensait que ces taux d'intérêts devaient être mis en place et maintenus par les autorités.

Child, bien que souscrivant à la doctrine de l'équilibre commercial, observait qu'un peuple ne pouvait toujours vendre à un autre sans leur acheter des marchandises, et refusait de croire que l'exportation des métaux précieux put être nécessairement négatif. Il avait l'attirance mercantiliste en faveur d'une population nombreuse et devint l'ardent avocat d'un nouveau dispositif de secours et d'emploi des pauvres. Il est aussi à noter son plaidoyer en faveur du monopole de la mère patrie sur le commerce avec les colonies.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

  • W G Gates, History of Portsmouth, from a Hampshire Telegraph centenary edition, published 1900
  • Macaulay, History of England, vol. iv.;
  • R Grant, Sketch of the History of the East India Company (1813) ;
  • W. W. Hunter, History of British India, II (1900) ;
  • D Macpherson, Annals of Commerce (1805) ;
  • B Willson, Ledger and Sword (1903).