Joseph Balsamo

Un article de Wikipédia, l'encyclopédie libre.
Sauter à la navigation Sauter à la recherche
Page d'aide sur l'homonymie Pour les articles homonymes, voir Balsamo, Joseph Balsamo (homonymie) et Cagliostro (homonymie).
Cagliostro
Description de cette image, également commentée ci-après
Joseph Balsamo.
Nom de naissance Giuseppe Balsamo
Alias
Alessandro, comte de Cagliostro
Naissance
Palerme
Décès (à 52 ans)
San Leo
Nationalité Italienne
Activité principale
« Mage » autoproclamé
Ascendants
Pietro Balsamo (père)
Felicita Bracconieri (mère)
Conjoint
Lorenza Feliciani

Giuseppe Balsamo (Joseph Balsamo), dit Alessandro, comte de Cagliostro, est un aventurier italien, né à Palerme en Sicile le et mort dans la prison pontificale de San Leo, près de Urbino dans les Marches, le .

Noms[modifier | modifier le code]

Si son véritable nom est Joseph Balsamo, il adopte au cours de sa vie divers pseudonymes, notamment ceux de comte Pellegrini, Mélissa, Fenice, Hérat ou encore chevalier de la Sainte-Croix, et le nom avec lequel il est passé à la postérité est celui de « comte de Cagliostro », inspiré par le nom de sa marraine.

Biographie[modifier | modifier le code]

Né à Palerme le 2 juin 1743, près de l'église du Gesù, dans le réduit d'un modeste garde-magasin, baptisé le 8 juin 1743 avec les prénoms de « Josephus, Joannes Baptista, Vincenzo, Petrus, Antonius, Matthaeus »[1], il est le fils de Pietro Balsamo et Felicita Bracconieri, d'une famille catholique pauvre résidant à Albergheria, l'ancien quartier juif de Palerme.

Goethe rapporte que la famille serait d'origine juive[2] et le nom « Balsamo » pourrait provenir du nom hébraïque Baal Shem (Cagliostro lui-même a affirmé avoir été un disciple de Haïm Falk, le Baal Shem de Londres).

A peine sorti de l'enfance, il entre en 1756 au séminaire du couvent des Fatebenefratelli à Caltagirone, où il prend l'habit des frères de la Miséricorde, religieux soignants. Il y devient infirmier puis médecin[3].

Chassé de sa communauté d'accueil dès 1758 pour indélicatesses et escroqueries, il retourne à Palerme. Il est obligé de bonne heure de quitter sa patrie et parcourt de 1764 à 1767 sous différentes identités la Grèce, l'Égypte, l'Arabie, la Perse, Malte, Naples, Rome, et presque toutes les villes de l'Europe. Il acquiert de ses voyages la connaissance de quelques secrets alchimiques et médicinaux, et se fait une grande réputation pour des cures merveilleuses. Le 21 avril 1768, il épouse à Rome Lorenza Feliciani, alias Seraphina, qui l'aidera dans ses escroqueries en séduisant les grands personnages que le couple rencontrait, faisant de Cagliostro un proxénète[3].

Il rencontre Casanova à Aix-en-Provence en 1769[4].

De 1770 à 1776, il voyage en Europe (Madrid, Lisbonne, Londres, Paris, Venise, Naples, Bruxelles, Allemagne) et en Afrique du Nord. De 1776 à 1777, à Londres, il est initié à la franc-maçonnerie, puis part pour Bruxelles. De 1778 à 1783, il voyage à Venise (deuxième rencontre avec Casanova), Paris, Strasbourg, Saint-Petersbourg, Varsovie, Bâle. Il prend le nom de comte de Cagliostro.

Joseph Balsamo

Lorsqu'il arrive en France en 1780, il se fixe pendant quelque temps à Strasbourg, où il est reçu avec enthousiasme, puis se rend à Paris où il ne suscite pas moins l'admiration, devenant quelque temps à la mode dans la haute société. Il se présenta au public aristocratique comme un thaumaturge et un initié, et se place sous le patronage d'un grand seigneur, le cardinal de Rohan, prince-évêque de Strasbourg, grand aumônier de France, spéculateur averti, qui pressent le parti qu'il pourrait tirer du « mage ». Lors de son passage à Strasbourg, il a guéri Louis Olivier de Langlais qui souffrait sans doute de dépression et s'est trouvé métamorphosé par ses soins. Il a vanté par la suite la générosité, le désintéressement de cet illustre étranger.

De novembre 1783 à octobre 1784, Joseph Balsamo est à Bordeaux, logé chez le marquis de Canolle. Il tenta sans succès d'y diffuser sa « science para-maçonnique »[5]. En 1784, à Lyon, il fonde la loge maçonnique « la sagesse triomphante ».

Cagliostro se prétend le disciple du comte de Saint-Germain, aventurier mystérieux, qui, à Versailles où il avait brillé vers 1750-1760, se déclarait immortel. Il affirme aussi posséder une eau de jouvence, sérum de jeunesse éternelle qu'il vend aux crédules. Il vend très cher différents élixirs, des pilules, fait des tours de magie et de sorcellerie, et il prétend avoir le pouvoir de faire apparaître les morts. Il importe en France la franc-maçonnerie dite égyptienne (de Misraïm) dont le conseiller au Parlement Jean-Jacques Duval d'Eprémesnil et ses amis spéculateurs deviennent les zélateurs intéressés.

Selon la marquise de Créquy, il soutire quatre ou cinq cent mille francs à Madame d'Urfé pour une révélation sur le Grand Œuvre. Son succès prodigieux dans la bonne société parisienne s'explique par sa personnalité, par la mode de la franc-maçonnerie mais surtout parce qu'il a derrière lui une demi-douzaine de gentilshommes qui spéculent sur les effets que ses pouvoirs produisent sur une société aristocratique fortunée et blasée. En 1785, la carrière de ce sorcier de salon est brisée par l'escroquerie[6] connue sous le nom d'affaire du collier de la reine dans laquelle il se trouve entraîné par le cardinal de Rohan.

Joseph Balsamo

Il est incarcéré à la Bastille mais, soutenu par Jacques Duval d'Eprémesnil et défendu par le brillant avocat Jean-Charles Thilorier, il est libéré et expulsé de France en 1786. Il se retire en Angleterre, puis part en Suisse et enfin en Italie, où il erre dans diverses villes avant d'être arrêté par la Sainte Inquisition en 1789 et emprisonné au château Saint-Ange comme suspect de pratiquer la franc-maçonnerie ; il y est jugé et condamné par la justice pontificale en 1791 à la peine de mort pour hérésie, sentence commuée en prison perpétuelle. Il est transféré « sans espoir de grâce et sous étroite surveillance » le 20 avril 1791 à la forteresse de San Leo dans la région des Marches, en Italie centrale. Il y restera jusqu'à sa mort, survenue dans la nuit du 26 au 27 août 1795.

Il est d'abord installé dans la « cellule du trésor » la plus sûre, mais aussi la plus dégradée et la plus humide de la forteresse. Il est après « emmuré » vivant dans la cellule « il pozzetto » jugée encore plus sûre, sorte de puits où il pouvait être surveillé. En prison, Cagliostro fait la grève de la faim.

La fin de Cagliostro débute vers midi le 26 août 1795. Une crise d'apoplexie lui fait perdre connaissance. Un garde le découvre inanimé et donne l'alarme, mais les médecins et les prêtres présents ne réussissent pas à le réanimer. Il meurt dans la nuit. Officiellement, il est enseveli le 28 août 1795 à 23 heures à la pointe extrême du mont de San Leo, vers l'occident, à mi-chemin entre les deux édifices destinés aux sentinelles « Palazzetto » et « Casino. »

Sa femme Serafina était morte une année auparavant au couvent de Sant'Apollonia à Rome.

Cliquez sur une vignette pour l’agrandir.

Enterrement et déterrement[modifier | modifier le code]

La sépulture de Cagliostro n’a pas été retrouvée. Un fait particulier s'est produit en 1797[7], lors de la prise de la Rocca de San Leo par un contingent polonais sous les ordres du général Jean Henri Dombrowski. Le général remit les prisonniers restants en liberté. Ceux-ci accompagnés par divers soldats déterrèrent les restes de Cagliostro et prirent son crâne pour y trinquer à la liberté retrouvée.

Cet épisode macabre fut rapporté par un témoin oculaire, Marco Perazzoni, décédé en 1882, à l'âge de 96 ans, au prélat Oreglia di S. Stefano. « Quand le comte mourut, j'avais 7 ans. Je me souviens très bien de son enterrement. Son corps, habillé, déposé sur un battant de porte en bois, fut transporté à épaule par quatre hommes, lesquels, une fois sortis de la forteresse, descendirent vers l'esplanade. Ceux-ci étaient fatigués et transpiraient beaucoup (c'était le mois d'août). Afin de se reposer, ils posèrent la dépouille sur le parapet d'un petit puits qui existe encore, et ils allèrent boire un verre de vin. Ensuite ils récupérèrent le cadavre et le conduisirent au lieu de la sépulture. Moi, tenu par la main par un de ma parenté, je suivais le triste et misérable convoi. Comme il n'y avait aucun curé, ce convoi avait un aspect diabolique. À sa vue, les rares passants s'enfuyaient en faisant le signe de croix. Une fois la fosse creusée, le cadavre fut descendu au fond. Sous sa tête, ils mirent un gros caillou, sur son visage un vieux mouchoir, ensuite ils couvrirent de terre. Quelques années après arrivèrent les Polonais qui prirent la forteresse. Ceux-ci remirent en liberté les condamnés qui aidés par des soldats se mirent à creuser la sépulture, s'emparèrent du crâne de Cagliostro et y burent du vin, ceci dans les cantines du comte Nardini de San Leo… »[8].

Dans la fiction[modifier | modifier le code]

Littérature[modifier | modifier le code]

Giuseppe Balsamo inspira de nombreuses écrivains :

Au cinéma et à la télévision[modifier | modifier le code]

De nombreux acteurs interprétèrent Cagliostro dont :

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Dr. Marc Haven, Le maître inconnu Cagliostro, Lyon, 1964, p. 250-251 : acte de baptême.
  2. (en) Goethe, Italian Journey, 205 p.
  3. a et b Franck Ferrand, « L'ombre de Cagliostro », émission Au cœur de l'histoire sur Europe 1, 20 avril 2012.
  4. Sur le séjour de Casanova à Aix-en-Provence en 1769, Helmut Watzlawick, 1981; OCLC:33088867
  5. Colloque du bicentenaire de l'arrivée en France du Rite Écossais (2004).
  6. À cette époque, l'escroc est appelé chevalier d'industrie.
  7. L. Rusticucci, Prigionia e morte di Cagliostro nella fortezza di San Leo, Guaraldi Editore, Rimini, 1993.
  8. Traduction partielle de : L. Rusticucci, Prigionia e morte di Cagliostro nella fortezza di San Leo, Guaraldi Editore, Rimini, 1993).

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Sources partielles sur Cagliostro[modifier | modifier le code]

  • Témoignages des contemporains et documents historiques inédits - www.alexandrecagliostro.fr.
  • Marie-Nicolas Bouillet et Alexis Chassang (dir.), « Joseph Balsamo » dans Dictionnaire universel d’histoire et de géographie, (lire sur Wikisource).
  • Théodore Flournoy, Des Indes à la planète Mars : Personnification de Balsamo par Léopold (Chapitre IV - § II), Balsamo.html Léopold et le vrai Joseph Balsamo] (Chapitre IV - § III), Étude sur un cas de somnambulisme avec glossolalie, Éditions Alcan et Eggimann, Paris et Genève, 1900.
  • Mémoires de J. Casanova De Singalt (t. VIII, chap. I, p. 15-20) Nouvelle Édition Garnier Frères, 1880 : Mémoires de Casanova de Seingalt, édition de 1880.
  • Traduction partielle de : L. Rusticucci, Prigionia e morte di Cagliostro nella fortezza di San Leo, Guaraldi Editore, Rimini, 1993.
  • Lalande, L’Évangile de Cagliostro (1910) [1]. L’Évangile de Cagliostro est le titre improprement donné à un témoignage anonyme intitulé Liber memorialis de Caleostro cum esset Roboreti (Livre des faits mémorables de Cagliostro quand il vivait à Roveredo).
  • Journal encyclopédique ou universel du duc de Bouillon, année 1781, Tome V, pp.321-324 : Lettre sur la guérison du chevalier de Langlais, capitaine de dragons au régiment de Lescure.

Œuvres de Cagliostro[modifier | modifier le code]

  • Rituel de la Maçonnerie égyptienne (1784), Les cahiers astrologiques, Nice, 1948.
  • Statuts et Règlements de la R.L. de La Sagesse Triomphante (Lyon, 24 décembre 1784) [2].
  • Lettre au peuple français… écrite par M. le comte de Cagliostro, de Londres, le 20 juin 1786 (1789). [3] Annonce la destruction de la Bastille, la convocation des États généraux, l'abolition des lettres de cachet et la venue sur le trône d'un roi sage.
  • Mémoire pour le comte de Cagliostro accusé contre M. le Procureur général, accusateur (1786), in Marc Haven, Le Maître inconnu, Cagliostro (1913), Derain, 1964, p. 241-244. Kessinger Publishing, 2009, 220 p. [4].
  • L'évangile de Cagliostro, réédité en 2017 par De Varly Editions

Études sur Cagliostro[modifier | modifier le code]

  • Robert Amadou, Cagliostro et le rituel de la maçonnerie égyptienne, SEPP, Paris, 1996, 116 p. (ISBN 2-911343-02-6).
  • Lionel Dumarcet, Joseph Balsamo, dit comte de Cagliostro, De Vecchi, Paris, 2001, 143 p. (ISBN 9782732829685).
  • Albert Gagnière et Joanny Bricaud, Cagliostro et la Franc-Maçonnerie, [S. l.], Bibliothèque du Bois-Menez, coll. « Textes oubliés » (no 3), , 68 p. (lire en ligne). — Contient : Cagliostro et les Francs-Maçons devant l’Inquisition, par Albert Gagnière ; Cagliostro et la Franc-Maçonnerie lyonnaise, par Joanny Bricaud.
  • Jean-Claude Hauc, « Cagliostro », Aventuriers et libertins au siècle des Lumières, Paris, Les Éditions de Paris, 2009, 142 p., (ISBN 9782846211246).
  • Marc Haven, Le Maître inconnu, Cagliostro : étude historique et critique sur la haute magie, Dervy, Paris, 1995 (4e éd.), 316 p. (ISBN 9782850767302).
  • Iain McCalman, Cagliostro, le dernier alchimiste (traduit de l'anglais par André Zavriew), J.-C. Lattès, Paris, 2005, 306 p. (ISBN 9782709626460).
  • Jean Silve de Ventavon, Cagliostro : un franc-maçon au siècle des Lumières, Éd. Didro, Courtaboeuf, 2001, 191 p. (ISBN 9782910726287).
  • Jean-Jacques Tatin-Gourier (dir.), Cagliostro et l'affaire du collier : pamphlets et polémiques (textes réunis et commentés), Société française d'étude du XVIIIe siècle, Publ. de l'université de Saint-Étienne, Saint-Étienne, 1994, 162 p. (ISBN 9782862720425).
  • Philip Wilkin, Cagliostro : de l'Affaire du Collier aux geôles de l'Inquisition, Alleur, Marabout, coll. « Histoire et mystères », , 227 p. (ISBN 2-501-02243-2)
  • Vie de Cagliostro, extraite des pièces de son procès (traduite en français), publié à Rome, 1790.
  • Charles Quinel, Adrien de Montgon, Cagliostro l'enchanteur, illustrations de Félix Jobbé-Duval, Fernand Nathan, 1932.
  • Denyse Dalbian, Le comte de Cagliostro, Robert Laffont, 1983
  • Jean Villiers, Cagliostro, Maisnie Tredaniel, 1992
  • Philippe Brunet, Cagliostro, François Bourin, 1994
  • Mikhaïl Kouzmine, La Vie merveilleuse de Cagliostro, Circé, 1998
  • Patrick Rivière, Saint-Germain et Cagliostro, De Vecchi, 2001
  • Dr Marc Haven, Le Maître inconnu: Cagliostro, Editions Dualpha, 2010
  • Louis Figuier, Cagliostro: Prodiges & sortilèges, Unicursal, 2018

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

Sur les autres projets Wikimedia :