J.G. Parry-Thomas

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John Godfrey Parry-Thomas
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La Babs 27L. de Parry-Thomas, au Pendine Speed Museum.

Biographie
Date de naissance
Lieu de naissance Wrexham (Drapeau du Pays de Galles Pays de Galles)
Date de décès (42 ans)
Lieu de décès Pendine Sands (sud des côtes galloises)
Nationalité Drapeau du Royaume-Uni Britannique
Carrière
Qualité Pilote automobile
Équipe Leyland Motors

John Godfrey Parry-Thomas, né le à Wrexham (Pays de Galles) et décédé le à Pendine Sands (côte sud du Pays de Galles), était un pilote automobile britannique ingénieur de formation détenteur de records de vitesse terrestre homologués, le premier à décéder lors de sa tentative contre le record.

Biographie[modifier | modifier le code]

Emplacement du Flying Village sur le circuit de Brooklands au début des années 1920 (bas à D).
Une Leyland Eight de 1927, en version sport (Heritage Motor Centre de Gaydon, Warwickshire).

Fils du vicaire de Rhosddu, il passa son enfance et son adolescence à Owestry, puis fit ses études supérieures au City & Guilds College de Londres, où il étudia entre autres les machines électriques en 1902.

En 1908 il conçu le système de transmission électrique utilisé dans les autobus, les automotrices et les tramways à Londres. Pendant la guerre il a siégé dans diverses commissions consultatives pour le gouvernement.

Devenu chef ingénieur chez Leyland Motors, entreprise commercialisant pour une partie de sa production des voitures au grand public, il déposa -mais aussi réceptionna- nombre de brevets, portant essentiellement de sa part sur la distribution électrique des véhicules. Après la Première Guerre mondiale, lui et son assistant Reid Railton conçurent le moteur haut de gamme du groupe, destiné à la Leyland Eight (d'un coût de 2 700 £ pour 8 cylindres et cinq sièges, 14 exemplaires) afin de concurrencer celui de Rolls-Royce. Son expérience de la conduite de la voiture sur le circuit de Brooklands en 1920 le persuada d'abandonner sa carrière au sein de Leyland pour devenir un ingénieur-pilote de course automobile indépendant et à temps plein.

En partenariat avec un autre ingénieur, le major néo-zélandais Ken Thomson (connu au City & Guilds College), il démarra la société Thomas Inventions Development Co basée dans le circuit même de Brooklands[1]. Après sa mort, elle devint Thomson & Taylor et continua à construire des voitures, comme la Blue Bird de Donald Campbell (le propre fils de Malcolm). À partir de 1923, Parry-Thomas vécut même au flying village, dans un bungalow du circuit aménagé à partir d'une hutte datant de la grande guerre et nommée alors L'Hermitage. Sa vie d'ascète était seulement partagée avec ses deux chiens d'Alsace et ses voitures, dans un contraste saisissant avec l'époque de l'hédonisme des Bentley Boys[2]. Il obtint de nombreux succès lors des compétitions organisées sur le circuit, y remportant 38 courses en cinq saisons et établissant également sur place nombre de records.

En octobre 1924, il termina deuxième du Match des Champions à Monthléry, derrière l'autre recordman Ernest Eldridge et en devançant le vétéran Arthur Duray[3].

Un homme, en l'occurrence le major Henry H. Arnold, à côté du Liberty-12.

En 1925 il réalisa que son succès commercial passait par des ambitions autres que celles offertes par le circuit. Il se tourna donc vers le record de vitesse terrestre et acquit la Higham Special Chitty 4 du comte Louis Zborowski décédé à Monza, en transformant totalement l'aérodynamisme. Il l'équipa en outre d'un énorme moteur d'avion Liberty L-12, pour 12 cylindres inclinés à 45°, de 27 litres et à refroidissement liquide, pouvant initialement développer jusqu'à 400 CV. N'ayant ni l'argent et le prestige d'un Malcolm Campbell, ni les relations d'un Henry Segrave, il ne put obtenir le tout nouveau Napier Lion, contrairement aux projets des deux autres pilotes intéressés au record. La voiture courut le 19 octobre 1925, mais n'eut pas les performances escomptées, les conditions météorologiques et l'état de la plage n'étant de surcroît pas assez bons.

Au début de 1925, il utilisa une Sunbeam 2L. de 6 cylindres supercompressés encore à Montlhéry, pour affronter les pilotes Segrave et Conelli dans leurs tentatives communes pour briser les records de l'heure, des 12 heures et des 24 heures.

En avril 1926, désormais surnommée Babs (badiane), il fit immédiatement apparaître son Higham Special transformée avec un nouveau profil de carrosserie le soir même de sa finition dans les ruelles autour de Brooklands, malgré son absence de phare. Quelques jours plus tard, tous deux prirent le chemin de Pendine Sands, malgré de mauvaises conditions météorologiques avec un sable trop humide et de moindre adhérence, là même où Campbell avait en 1924 et 1925 obtenu ses premiers records sur les six miles de longueur. En l'espace de deux jours il améliora tout de même à deux reprises le temps de référence de son prédécesseur... avant que Campbell ne reprenne son bien moins de dix mois plus tard.

Durant l'hiver 1926-27, Babs changea encore de forme, ses quatre roues étant alors partiellement enveloppées de carénages.

Parry-Thomas fut tué le 3 mars 1927, en essayant de dépasser la vitesse moyenne horaire obtenue par Campbell le 4 février. Sa chaîne de transmission droite se rompit pendant sa course, à plus de 160 km/h, le frappant en pleine face.

Il est enterré au cimetière de St Mary à Byfleet dans le Surrey, à proximité du circuit de Brooklands. À la suite de l'enquête Babs a été enterrée dans les dunes de Pendine Sands. Quelques 42 années plus tard, en 1969, elle fut récupérée de façon controversée[4], puis restaurée durant quinze ans par Owen Wyn Owen, à l'époque membre de l'Université de Bangor. Elle est désormais exposée une partie de l'été au Musée de la vitesse de Pendine (Carmarthenshire).

Victoire à l'étranger[modifier | modifier le code]

Records de vitesse terrestres homologués[modifier | modifier le code]

  • 1922 (9 novembre): record de monde sur 10 miles avec un allumage instantané, à 114,74 miles par heure;
  • 1924 (23 mai): record du monde des 5 et 10 miles, respectivement à 119,43 mph et 116,25 mph;
  • 1924 (26 juin): record du monde du mile sur voie rapide à 129,73 mph, et record de l'heure avec 109 miles et 160 yards parcourus;
  • 1926 (8 juin): divers records battus à Brooklands;
  • 1926 (27 avril): 272,45 km/h, sur Higham-Thomas Special Babs à moteur d'avion Liberty L-12 de 27 litres de cylindrée (Pendine Sands);
  • 1926 (28 avril): 274,59 km/h, sur Higham-Thomas Special Babs;
  • 1926 (7 octobre): record du monde des 500 kilomètres et des 3 heures, à Brooklands[5].
  • 1926 (14 octobre): records du monde des 5 et 10 miles, ainsi que des 10 kilomètres, à Brooklands.

Galerie d'images de voitures de Parry-Thomas[modifier | modifier le code]

Pendine Sands, lieu de nombreux records de vitesse battus avant-guerre, au Pays de Galles.
Le Museum of Speed de Pendine (Pentywyn en gallois).

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Références[modifier | modifier le code]

  1. Parry Thomas sur GraceGuide (et son activité détaillée à Brooklands saison par saison de 1923 à 1926).
  2. The Fast Set, Charles Jennings, éd. Little, Brown, 2004, (ISBN 0-316-86190-1).
  3. 1924 Grand Prix sur TeamDAN.
  4. The "Babs" controversy, Motor Sport, n°485, juin 1968.
  5. Activités sur le circuit de Brooklands en 1926, sur GracesGuide.

Liens externes[modifier | modifier le code]