Graptolite

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Graptolithina

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Les graptolites (Graptolithina)[Note 1] constituent une classe d'animaux vivant en colonies (de 3 à plusieurs milliers d'individus) et rattachés à l'embranchement des Hemichordata. Ils ont été découverts dans les couches géologiques du Cambrien supérieur jusqu'au Dinantien (Carbonifère inférieur). Leur apparition dès le Cambrien moyen est possible, selon la classification exacte d'un genre de graptolite probable, Chaunograptus (en).

Alors que ce groupe était considéré comme éteint depuis 300 millions d'années, il a été découvert en 1989 des colonies de Cephalodiscus graptolitoides en Nouvelle-Calédonie, près de l'île de Lifou[réf. nécessaire].

Les graptolites sont des fossiles communément retrouvés dans le monde entier, ils sont très utilisés pour la datation des couches d'une grande partie du Paléozoïque. Leur étude détaillée a été initiée par Charles Lapworth (1842-1920), qui a démontré leur intérêt en tant qu'index géologique.

Description[modifier | modifier le code]

Les colonies de graptolites, appelées rhabdosomes, sont constituées à partir d'un individu initial appelé sicule (ou sicula). Un stolon chitinisé constitue l'axe central de la colonie ; il possède un nombre variable de branches, les stypes. Le stolon comporte une série de thèques, petites loges latérales où vivent les individus constituant la colonie.

Certains graptolites vivent à la surface des océans (fixés à un corps flottant ou libres), dérivant au gré des courants, d'autres sont rattachés à des algues par de fins filaments ou au fond des mers par des sortes de racines.

Leurs fossiles sont souvent trouvés dans des schistes et de l'ardoise. Dans ces couches les fossiles des fonds marins sont rares, ce type de couche se formant en eau relativement profonde, déficiente en oxygène et sans population d'animaux nécrophages.

Des graptolites bien conservés peuvent être trouvés dans du calcaire, mais généralement ces roches se sont déposées dans des conditions favorables à une vie sur le fond marin incluant des nécrophages, aussi il n'y a guère de doutes que la plupart des graptolites morts y ont été dévorés avant de pouvoir se fossiliser.

Les fossiles sont aplatis dans le sens du dépôt des couches, en général en forme de dendrites ou de branches. Leurs restes peuvent être confondus avec des fossiles de plantes.

Taxonomie[modifier | modifier le code]

La classification des graptolites est encore sujette à caution. De nos jours ils sont considérés comme possédant un ancêtre commun avec les vertébrés.

Selon World Register of Marine Species (WoRMS), la classe des Graptolithina se subdivise en deux ordres :

Les dendroïdes sont plus primitifs (Cambrien supérieur) et souvent « enracinés » sur le fond marin. Les Graptoloidea se sont séparés des dendroïdes (mode de vie planctonique) au début de l'Ordovicien, probablement en passant par des stades pseudo-planctoniques, et sont prolifiques jusqu'au début du Dévonien. À partir de ce système, seules les formes les plus primitives survivent, pour s’éteindre au Carbonifère inférieure.

Le nom graptolite provient du grec graptos et lithos, littéralement écrit sur la pierre, beaucoup de graptolites ressemblant à des hiéroglyphes écrits sur le roc.

Notes[modifier | modifier le code]

  1. et non Graptolitha, qui est un genre de papillons de nuit.

Références[modifier | modifier le code]

Voir aussi[modifier | modifier le code]