Eugene Wigner

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Eugène Wigner
Wigner.jpg
Eugene Wigner en 1963.
Biographie
Naissance
Décès
Voir et modifier les données sur Wikidata (à 92 ans)
PrincetonVoir et modifier les données sur Wikidata
Sépulture
Nom dans la langue maternelle
Wigner Jenő PálVoir et modifier les données sur Wikidata
Nationalités
Formation
Activités
Fratrie
Margit Dirac (d)Voir et modifier les données sur Wikidata
Parentèle
Paul Dirac (beau-frère)
Gabriel Andrew Dirac (fils de la sœur)Voir et modifier les données sur Wikidata
Autres informations
A travaillé pour
Domaine
Religion
Apostasie de foi catholique (d)Voir et modifier les données sur Wikidata
Membre de
Maître
László Rátz (en)Voir et modifier les données sur Wikidata
Directeur de thèse
Distinctions
Archives conservées par
Archives de l'École polytechnique fédérale de Zurich (en) (CH-001807-7:Hs 616)Voir et modifier les données sur Wikidata
Œuvres principales
The Unreasonable Effectiveness of Mathematics in the Natural Sciences (d)Voir et modifier les données sur Wikidata
signature d'Eugene Wigner
signature

Eugene Paul Wigner () est un physicien théoricien hongrois naturalisé américain.

En 1963, Wigner, Maria Goeppert-Mayer et Hans Daniel Jensen partagèrent le prix Nobel de physique pour leur travail sur l'explication de la structure du noyau atomique et son développement de la théorie de mécanique quantique concernant la nature du proton et du neutron[1].

Biographie[modifier | modifier le code]

Werner Heisenberg et Eugene Wigner en 1928.

Jenő Pál Wigner est issu d'une famille juive de la classe moyenne et fréquenta avec John von Neumann, de 1915 à 1919, le lycée luthérien classique (Fasori Evangélikus Gimnázium) de Budapest. Il étudia ensuite le génie chimique et passa son diplôme d'ingénieur en 1925 à l’Université technique de Berlin sous la direction de Michael Polanyi avec un mémoire consacré à « la formation et la dissociation des molécules – mécanique statistique et vitesse de réaction[2] ». Il y fit la connaissance, entre autres, d'Albert Einstein et de Leó Szilárd. Il consacrait tous ses loisirs à la physique, assistant aux colloques organisés par la Deutsche Physikalische Gesellschaft, où il découvrit les questions d'actualité de cette science tout en développant une passion pour les théories mathématiques. Un professeur de l'Institut Technique de Berlin, Richard Becker, le prit comme assistant en 1926.

L'année suivante, il reçut d'Arnold Sommerfeld l'offre de travailler à l'Université de Göttingen comme assistant de David Hilbert, mathématicien désormais très célèbre ; mais cette affectation fut pour lui une déception, car Hilbert n'écrivait plus beaucoup. Wigner travailla donc essentiellement seul et appliqua la théorie des groupes de symétrie à la physique quantique. Il étudia la transformation par rotation des fonctions propres du moment angulaire (matrice D de Wigner). Avec Hermann Weyl, il donna à la physique quantique son caractère algébrique caractéristique, unifié en 1928 avec la publication de Gruppentheorie und Quantenmechanik, ouvrage cependant d'un abord difficile pour les étudiants de l'époque, davantage rompus à l'analyse qu'à l'algèbre bstraite : cela conduisit Wigner à une présentation plus pédagogique, Group Theory and its Application to Quantum Mechanics of Atomic Spectra (1931).

De retour à Berlin en 1928, Wigner y soutint sa thèse d'habilitation et obtint un poste de professeur surnuméraire de physique théorique (1930) ; mais l'année suivante il se rendit aux États-Unis et travailla à Princeton. À la suite de l'arrivée au pouvoir des nazis, il perdit son poste à Berlin et dut s'établir définitivement aux États-Unis. Hormis l'année universitaire 1936-37, où il enseigna la Physique à l'Université du Wisconsin, il effectua le reste de sa carrière comme professeur de mathématiques à l'Université Princeton, qui lui attribua la distinction de professeur émérite en 1971. Il avait obtenu la citoyenneté américaine en 1937. Son épouse est décédée en 1977. Il eut, parmi ses étudiant de Princeton, Frederick Seitz, futur président de l’Académie nationale des sciences et de l’Université Rockefeller, ainsi que John Bardeen, l'un des inventeurs du transistor, deux fois prix Nobel en Physique.

Œuvre scientifique[modifier | modifier le code]

Parmi les contributions éminentes de Wigner à l'algèbre, il faut citer la représentation du groupe de Poincaré[3]. Avec son compatriote Leó Szilárd, il explicita les mécanismes de réaction nucléaire en chaîne.

Parmi la multitude de sujets qu'il a abordés, il a mis au point plusieurs outils de la physique théorique : c'est à lui que l'on doit, entre autres, la théorie des matrices aléatoires, qu'il employa pour décrire les spectres de noyaux atomiques excités, et qu'il répertoria selon les propriétés de symétrie, en classes de symétrie symplectique, unitaire ou orthogonale. Cette théorie a connu un regain d'intérêt avec la notion de « chaos quantique. »

Wigner s'est efforcé d'analyser, sous l'angle philosophique, les rapports entre physique et mathématiques : à ce sujet, sa remarque sur « La déraisonnable efficacité des mathématiques dans les sciences naturelles[4] » est encore fréquemment citée. Wigner est à l'origine de l'interprétation de la conscience dans le problème de la mesure en mécanique quantique, bien illustrée par une expérience de pensée particulière, le « paradoxe de Wigner. »

Engagements politiques[modifier | modifier le code]

Redoutant qu'Hitler ne dispose d'une arme similaire, il n'hésita pas à militer en faveur de la fabrication de la bombe atomique : il fut l'un des cinq scientifiques à informer le président Franklin D. Roosevelt en 1939 de l'utilisation militaire possible de l'énergie atomique. Associé au Projet Manhattan, Wigner conçut les plans du premier réacteur industriel destiné au raffinage du plutonium. Avec trois autres collègues, tous d'origine hongroise : Edward Teller, John von Neumann et Leó Szilárd, il formait un groupe de cerveaux que les Américains de Los Alamos surnommaient « les Martiens[5]. » Avec la physicienne Katharine Way, il a imaginé l'approximation Way-Wigner pour décrire la désintégration des produits de fission[6].

Il participe au comité JASON qui conseille le gouvernement Nixon lors de la guerre du Viêt-Nam : interpelé par des militants lors d'un colloque à Trieste en , chroniqué par Le Monde, il se dit « flatté de [ces] accusations[7]. »

Distinctions[modifier | modifier le code]

Il est lauréat de la moitié du prix Nobel de physique de 1963 (l'autre moitié a été remise à Maria Goeppert-Mayer et à Hans Daniel Jensen) « pour ses contributions à la théorie du noyau atomique et des particules élémentaires, particulièrement grâce à la découverte et à l'application de principes fondamentaux de symétrie[1] ». Il est également récompensé du Prix Enrico Fermi en 1958.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a et b (en) « for his contributions to the theory of the atomic nucleus and the elementary particles, particularly through the discovery and application of fundamental symmetry principles » in Personnel de rédaction, « The Nobel Prize in Physics 1963 », Fondation Nobel, 2010. Consulté le 17 juin 2010
  2. D'après « Eugene (Jenó) Paul (Pál) Wigner », sur math_genealogy project
  3. Cf. Eugene Wigner, « On unitary representations of the inhomogeneous Lorentz group. », Annals of Mathematics, vol. 40,‎ , p. 141.
  4. Cf. Eugene P. Wigner, « The unreasonable effectiveness of mathematics in the natural sciences. », Communications on Pure and Applied Mathematics, vol. 13, no 1,‎ , p. 1–14.
  5. Cf. M. Whitman, The Martian's Daughter: A Memoir,, University of Michigan Press, .
  6. (en) Ragheb M., Decay Heat Generation in Fission Reactors, University of Illinois at Urbana-Champaign,
  7. Comité Berkeley SESPA, Jan Brown, Martin Brown, Chandler Davis, Charlie Schwartz, Jeff Stokes, Honey Well, Joe Woodard Science Against the People. The Story of Jason - The Elite Group Of Academic Scientists Who, As Technical Consultants To The Pentagon, Have Developed The Latest Weapon Against Peoples' Liberation Struggles: "Automated Warfare", décembre 1972.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]