Empire

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L'aigle, symbole de nombreux empires occidentaux mais aussi orientaux (ici celui du patriarchat œcuménique).

Un empire désigne une forme de communauté politique[1] unissant des peuples différents autour d'un pouvoir central unique.

La notion d'empire est liée jusqu'à la fin du XIXe siècle à l'idée d'une structure fédérale couvrant l'ensemble du monde connu sur le modèle de l'Empire romain et de la Pax Romana. Cette idée est aussi très prégnante dans la philosophie politique où, de Dante à Kant en passant par Vico et Machiavel, la notion d'empire est vue comme la façon d'assurer la paix[2]. Au contraire, à la fin du XIXe siècle, on assistera à une lutte entre empires concurrents Empire allemand, Empire britannique, Empire du Japon (Sphère de coprospérité de la grande Asie orientale ; expansionnisme du Japon, Russie impériale, etc.). Pour Hobson[3], le lien qu'il y avait entre empire et internationalisme va être rompu.

Les empires fondés sur la terre, comme l'Empire romain ou la Russie impériale, ont tendance à être monolithiques ; les empires maritimes, comme l'empire de Crète incarné par le Minos qui précède l'empire athénien et celui de Carthage, ou l'empire britannique, ont des structures plus lâches et des territoires éparpillés. Généralement, la création d'un empire implique une ou plusieurs conquêtes militaires considérées dans les meilleurs des cas comme une unification et un destin (Haute et Basse Égypte, sept royaumes de Chine).

En fait, le terme d'empire est assez flou, car il ne renvoie pas à une organisation politique précise. On l'emploie autant pour désigner des républiques (Athènes au Ve siècle av. J.-C.), que des monarchies (l'Autriche au XIXe siècle), ou des confédérations (le Saint-Empire romain germanique au Moyen Âge). De même, il désigne parfois des démocraties (la France de la Troisième République), parfois des dictatures (l'empire russe au XIXe siècle) ou encore des oligarchies (l'Empire romain).

Les historiens sont d'ailleurs divisés sur le sujet. Selon Moses Finley[4], est empire tout « exercice durable par un État d'une autorité, d'un pouvoir, ou d'un contrôle sur un ou plusieurs États, communautés ou peuples. ». À cette conception très large s'oppose celle de Jean Tulard[5], pour lequel n'est empire que ce qui possède les cinq traits suivants :

  • une volonté expansionniste ;
  • une organisation centralisée ;
  • des peuples encadrés par une armature politique et fiscale commune ;
  • la croyance en une supériorité d'essence ;
  • un début et une fin clairement identifiés.

À travers l'Histoire[modifier | modifier le code]

Le mot empire vient du latin imperium, un mot désignant le pouvoir des consuls, puis la structure politique de l'Empire romain, fondé en 31 av. J.-C. Pendant plusieurs siècles, le terme d'empire ne s'appliqua qu'aux États qui se considéraient comme héritiers de l'Empire romain, par exemple l'Empire romain d'Orient, l'Empire carolingien, le Saint-Empire romain germanique ou l'Empire russe.

L'expression terre d'empire désigne les territoires (souvent limitrophes de la France) appartenant au Saint-Empire romain germanique, hérités du partage de l'empire de Charlemagne entre ses descendants et souvent de culture et de langue allemande. La rive gauche du Rhin est l'exemple type, vu qu'elle recouvre entre autres l'Alsace qui ne devint pour la première fois « française » qu'après les conquêtes de Louis XIV (voir aussi Bourgogne).

Au fil du temps, les monarchies qui se voyaient plus qu'un simple royaume, utilisèrent ce terme ou sa traduction (par exemple la Bulgarie), puis le terme s'appliqua à des monarchies non européennes et à de vastes États non monarchiques.

Le concept politique précède de plusieurs millénaires l'Empire romain ; les empires sont apparus dès que la création des premières villes-États eut rendu la structure administrative possible. Le premier exemple connu est l'Empire akkadien de Sargon. A posteriori, le terme empire s'appliquera aux principales civilisations expansionnistes sous la domination d'un chef unique, telles que l'Égypte pharaonique et Babylone, ou à la réussite expansionniste (souvent éphémère) d'un peuple (tel que les Hittites) mené souvent par un chef illustre, comme Suppiluliuma en ce qui concerne les Hittites.

Les empires peuvent prendre plusieurs formes. Traditionnellement, ils sont basés sur l'autorité d'une puissante monarchie exercée par un empereur héréditaire, initialement auto-désigné. Historiquement la plupart des empires sont le fruit de conquêtes militaires par des États puissants, les États conquis étant amalgamés dans un ensemble politique plus vaste. La monarchie ou l'oligarchie située dans le territoire originel continue à dominer cette union. Nombre de ces anciens empires maintenaient leur pouvoir sur leurs sujets par le contrôle des ressources vitales. Les historiens parlent de certains de ces régimes comme des « empires de l'eau », car l'ethnie dominante s'arroge le contrôle de l'eau.

L'introduction d'une religion commune a aussi souvent renforcé les empires[précision nécessaire], comme cela s'est produit avec le christianisme avec Constantin Ier pour l'Empire romain[réf. nécessaire], voire constituer l'essence d'un empire (califats de Damas et Bagdad), ou au contraire unir différentes croyances (empire de Rome, Inde…).

Impérialisme[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Impérialisme.

La découverte du Nouveau Monde fut l'occasion pour de nombreux États d'Europe de s'embarquer dans un programme impérialiste d'un type nouveau, la colonisation. Avec ce nouveau modèle, précédemment testé dans l'Ancien Monde aux Îles Canaries et en Irlande, les territoires conquis devenaient de droit subordonnés à l'État impérial, plutôt que de facto comme dans les premiers empires. Ce qui conduisit à de forts ressentiments dans les colonies, et par conséquent au déclin de ce système dès le XVIIIe siècle pour les États-Unis et jusqu'à la fin du XXe siècle pour les autres pays.

Le modèle impérialiste européen a aussi provoqué des découpages géographiques arbitraires. La puissance impérialiste ayant tendance à découper les territoires suivant ses convenances, plutôt qu'en fonction des populations. Par exemple le découpage Irak/Koweït semble plus correspondre aux intérêts pétroliers, qu'à des raisons historiques ou ethniques. De façon générale, l'Afrique souffre encore du décalage entre les frontières étatiques héritées de la période coloniale et les frontières ethniques, généralement beaucoup plus anciennes. Ce décalage a eu différents effets pervers :

Les différentes tentatives d'union territoriale destinées à lutter contre ces effets pervers ont échoué :

Empires contemporains[modifier | modifier le code]

Le concept d'« empire » dans le monde contemporain, même s'il reste présent politiquement, a commencé à perdre de sa cohérence sémantique. Le seul pays encore gouverné par un empereur est le Japon, dont la monarchie a une population ethniquement homogène (à 99 % de souche japonaise). Comme les monarchies, exceptées les monarchies constitutionnelles, ont en grande partie perdu la faveur, le terme d'empire est devenu anachronique depuis que les empires coloniaux ont disparu à l'issue du processus de décolonisation.

L'ex-URSS répondait à beaucoup de critères d'un empire, elle n'a jamais revendiqué cette appellation, ni n'a été gouverné par un « empereur » héréditaire (voir Empire soviétique). Néanmoins, les historiens la classent de temps en temps comme un empire, à la fois pour sa similarité avec les empires du passé et son influence sur un bloc eurasien multi-ethnique.

Les États multi-ethniques actuels (la Suisse ou la Belgique par exemple) se voient comme des fédérations volontaires, et non comme des empires ; la plupart ont des structures démocratiques, et des systèmes de gouvernement qui répartissent le pouvoir sur plusieurs niveaux fédéraux et provinciaux. Quand des groupes séparatistes existent, les observateurs internes et externes peuvent ne pas être d'accord pour savoir si les actions du gouvernement contre eux sont :

  • un renforcement légitime de la loi contre ces groupes marginaux, violents ou non ;
  • des violences pour contrôler une population généralement insoumise.

En 2010, la liste des États multi-ethniques où se déroulent actuellement des actes de violence pour ou contre les séparatistes serait trop longue, néanmoins la Chine, la Russie, l'Indonésie et l'Inde se distinguent par leur importance.

Les États-Unis, généralement considérés comme une fédération, fournissent un autre exemple. Parmi les conséquences de la Guerre froide, ils sont apparus comme la première superpuissance mondiale, et bien que le pays n'ait pas engagé de manière formelle une expansion territoriale depuis l'annexion d'Hawaï et des Philippines, nombreux sont ceux qui ont suggéré que sa puissance militaire et économique lui permettait d'exercer une sorte de néo-impérialisme sur une grande partie du monde moderne (voir Empire américain).

Empires historiques[modifier | modifier le code]

Certaines dates de début et de fin sont approximatives :

Empire Dates d'existence Zone Géographique
Ancien Empire égyptien 2700 av.J.-C.-2200 av.J.-C. Vallée du Nil
Empire maya 2600 av. J.-C.1521 ap. J.-C. Amérique centrale
Moyen Empire égyptien 2033 av.J-C.-1786 av.J-C. Vallée du Nil
Nouvel Empire égyptien 1552 av.J-C.-1069 av.J-C. Vallée du Nil
Moyen Empire hittite 1465 av. J.-C.1380 av. J.-C. Moyen-Orient
Moyen Empire assyrien 1392 av. J.-C.1056 av. J.-C. Moyen-Orient
Nouvel Empire hittite 1380 av. J.-C.1190 av. J.-C. Moyen-Orient
Nouvel Empire assyrien 911 av. J.-C.612 av. J.-C. Moyen-Orient
Empire éthiopien 800 av. J.-C.1974 ap. J.-C. Afrique de l'Est
Empire magadhan VIIIe siècle av.J-C - IVe siècle av.J-C Inde
Empire achéménide 550 av. J.-C.330 av. J.C. Moyen-Orient
Ligue de Délos 454 av. J.-C.404 av. J.-C. Mer Egée
Empire d'Alexandre le Grand 336 av. J.-C.323 av. J.-C. Moyen-Orient
Empire Maurya 324 av.J.C.-185 av.J.C. Inde
Empire séleucide 312 av. J.-C.64 av. J.-C. Moyen-Orient
Empire chola 300 av. J.-C.1279 ap. J.-C. Asie du sud-est
Empire chinois 221 av. J.-C.1911 ap. J.-C. Chine
Empire teotihuacán IIe siècle av.J-C - VIIIe siècle ap.J-C Amérique centrale
Empire romain 31 av. J.-C.395 Bassin Méditerranéen
Empire koguryŏ 53668 Extrême-Orient
Empire sassanide 224651 Moyen-Orient
Empire gupta IIIe siècle au VIe siècle Inde
Empire romain d'Occident 395476 Bassin Méditerranéen
Empire romain d'Orient 3951453 Bassin Méditerranéen
Empire arabe 6221258 Moyen-Orient
Premier Empire bulgare 6801018 Europe de l'est
Empire carolingien 800924 Europe de l'ouest
Empire khmer 8021462 Asie du sud-est
Saint-Empire romain 9621806 Europe de l'ouest
Empire ghaznévide 962 - 1186 Moyen-Orient
Empire tongien XIe siècle1826 Océan Pacifique
Empire Almoravides 1040-1147 Maghreb
Empire pagan 10441287 Asie du sud-est
Empire ayyoubide 11711260 Moyen-Orient
Second Empire bulgare 11851422 Europe de l'est
Empire inca 12001533 Amérique du sud
Empire latin de Constantinople 12041261 Europe de l'est
Empire mongol 12061783 Asie centrale
Empire ottoman 12811923 Bassin Méditerranéen
Empire majapahit XIVe siècle au XVe siècle Indonésie
Empire serbe 13461371 Europe de l'est
Empire timouride 13701506 Moyen-Orient
Empire songhaï XVe siècle au XVIe siècle Afrique de l'ouest
Empire colonial espagnol 14921898
Empire colonial portugais 14981975
Empire moghol 15261857 Inde
Empire colonial français 15341980
Empire colonial danois 15361945
Empire britannique 15831997
Empire colonial néerlandais 15951705
Empire colonial suédois 1638 - 1878
Empire marathe 1674 - 1819 Inde
Empire russe 17211917 Europe et Asie
Empire Durrani 17471826 Afghanistan
Premier Empire (France) 18041815 Europe
Empire haïtien 18041806, 18491859 Caraïbes
Empire d'Autriche 18041867 Europe
Premier Empire mexicain 18221823 Amérique du nord
Empire du Brésil 18221889 Amérique du sud
Empire colonial belge 18431962
Second Empire (France) 18521870 Europe de l'ouest
Second Empire mexicain 18641867 Amérique du nord
Empire austro-hongrois 18671918 Europe
Empire japonais 1868 - 1945 Extrême-Orient
Empire Allemand 18711918 Europe
Empire colonial allemand 18841920
Empire colonial italien 1889 - 1945
Empire coréen 18971910 Asie de l'Est
Troisième Reich 19331945 Europe
Empire vietnamien 1945 Asie du sud-est
Empire soviétique 19451991 Europe de l'Est, Asie
Empire centrafricain 19761979 Afrique

Les 20 empires les plus vastes à leur plus grande étendue[modifier | modifier le code]

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  1. Empire britannique : 33 millions de km2 (1922) ;
  2. Empire mongol : 33 millions de km2 (1279) ;
  3. Empire colonial espagnol : 27,4 millions de km2 (1740) ;
  4. Empire russe : 22,8 millions de km2 (1866) ;
  5. Empire de la dynastie Qing : 14,7 millions de km2 (1790) ;
  6. Empire de la dynastie Yuan : 14 millions de km2 (1310) ;
  7. Second empire colonial français : 13 millions de km2 (1938) ;
  8. Califat Omeyyades : 13 millions de km2 (661) ;
  9. Califat Abbasside : 11,1 millions de km2 (750) ;
  10. Empire de la Dynastie Tang : 11,0 millions de km2 (663) ;
  11. Empire colonial portugais : 10,4 millions de km2 (1815) ;
  12. Califat Rashidun : 9,0 millions de km2 (654) ;
  13. Empire brésilien : 8,5 millions de km2 (1880) ;
  14. Premier empire colonial français : 8,1 millions de km2 (1754) ;
  15. Empire achéménide : 8,1 millions de km2 (480 av. J.-C.) ;
  16. Empire japonais : 7,4 millions de km2 (1942) ;
  17. Empire de la dynastie Ming : 6,5 millions de km2 (1450) ;
  18. Empire de la dynastie Han : 6,5 millions km² (100) ;
  19. Empire romain : 6,5 millions de km2 (117) ;
  20. Empire ottoman : 5,2 millions de km2 (XVIe siècle) ;

Œuvres de fiction[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Marguerite Boulet-Sautel, « Empire », Dictionnaire de philosophie politique, PUF.
  2. Hobson, 1988, p. 9.
  3. Hobson, p. 9-11.
  4. Moses Finley, Économie et société en Grèce antique, La Découverte, 2007.
  5. Jean Tulard, Les Empires occidentaux de Rome à Berlin, PUF, 1997.

Annexes[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]