Dorothy Vaughan

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Dorothy Vaughan
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Dorothy Vaughan

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Dorothy Johnson Vaughan (20 septembre 1910-10 novembre 2008) est une mathématicienne afro-américaine ayant travaillé pour le National Advisory Committee for Aeronautics (NACA), l'ancienne NASA. Avant d'intégrer le centre de recherche Langley du  NACA en 1943, Vaughan a travaillé comme professeure de mathématiques au R. R. Moton High School à Farmville, en Virginie[1].

En 1949, Vaughan a pris la tête des West Area Computers, un groupe de travail composé entièrement de mathématiciennes afro-américaines[2]. La mathématicienne Katherine Johnson a travaillé avec le groupe de Vaughan, avant d'être transférée à Langley à la division de la recherche.

Vaughan a continué à Langley après que la NACA soit devenue la NASA. Elle s'est spécialisée pour le reste de sa carrière dans l'électronique, l'informatique et la programmation Fortran. Elle a travaillé au département d'analyse et de calcul du Centre de recherche Langley et a également participé au projet Scout[3].

Jeunesse[modifier | modifier le code]

Dorothy Vaughan naît de Annie et Leonard Johnson le 20 septembre 1910 à Kansas City, dans l'État du Missouri. Sa famille déménagea à Morgantown, dans État de Virginie-Occidentale, où elle fut diplômée du lycée Beechurst en 1925. Elle bénéficia d'une bourse d'étude complète et obtint une licence de mathématique en 1929 à l'Université de Wilberforce, une université traditionnellement noire située dans la ville de Wilberforce, en Ohio.

Carrière[modifier | modifier le code]

Bien qu'encouragée par les professeurs à faire des études supérieures à l'Université Howard[4], Dorothy Vaughan commence rapidement à travailler en tant que professeure. Elle voulait aider sa famille lors de la Grande Dépression. Dorothy Vaughan a épousé Howard S. Vaughan, Jr., en 1932, et le couple a eu six enfants[5].

En 1943, Vaughan débute une carrière de 28 ans an tant que mathématicienne et programmeuse au Centre de Recherche Langley. Elle s'est spécialisée dans les calculs des trajectoires de vol, le Projet Scout, et la programmation informatique en FORTRAN. L'un de ses enfants a ensuite travaillé à la NASA.

Après le collège, Vaughan a travaillé comme professeure de mathématiques au R. R. Moton de Haute École à Farmville, en Virginie[5]. La ségrégation raciale était encore en place dans les écoles publiques et autres établissements de Virginie en vertu de la loi de Jim Crow[4].

En 1943, Vaughan a commencé à travailler à la NACA, qui avait créé en 1935 une section de femmes mathématiciennes, qui effectuaient des calculs complexes[4]. Vaughan a été affectée à la Zone Ouest des Ordinateurs du Centre de Recherche Langley de Hampton, en Virginie. Ce groupe séparé est constitué de femmes Africaines-Américaines faisant des calculs mathématiques complexes à la main, en utilisant les outils de l'époque[4].

Leur travail se poursuit dans les années d'après guerre pour soutenir le programme spatial des États-Unis qui a été développé sous la présidence de John F. Kennedy. En 1961, Vaughan se dirige vers le secteur du calcul électronique, après que la NACA ait acquis le premier calculateur. Vaughan devient très compétente en programmation informatique, enseignant le FORTRAN et incitant ses collègues à se préparer à la transition. Elle a contribué au programme spatiale à travers son travail sur le programme de lanceur Scout[6].

Dans la culture populaire[modifier | modifier le code]

Elle est l'objet du livre intitulé Hidden Figures de Margot Lee Shetterly, adapté au cinéma en 2017 sous le titre Les Figures de l'ombre[7]. Son rôle est interprété par Octavia Spencer.

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Références[modifier | modifier le code]

  1. « Dorothy Vaughan Obituary - Hampton, VA - Daily Press », Daily Press
  2. http://crgis.ndc.nasa.gov/crgis/images/2/29/VaughanBio.pdf
  3. « The Women In Aeronautical Research- Beverly Golemba, 1990 », NASA
  4. a, b, c et d (en) « The Hidden Black Women Who Helped Win the Space Race », The Cut,‎ (lire en ligne)
  5. a et b Shetterly, Margot Lee,, Hidden figures : the American dream and the untold story of the Black women mathematicians who helped win the space race (ISBN 9780062363596, OCLC 950004289, lire en ligne)
  6. « Dorothy Vaughan | The Human Computer Project », sur thehumancomputerproject.com (consulté le 20 janvier 2018)
  7. L’histoire secrète de la NASA