Dmitri Mendeleïev

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Dmitri Mendeleïev
Description de cette image, également commentée ci-après

Dmitri Ivanovitch Mendeleïev (1897).

Naissance
Tobolsk (Empire russe)
Décès (à 72 ans)
Saint-Pétersbourg (Empire russe)
Nationalité Drapeau de Russie Russe
Champs Chimie
Institutions Université de Saint-Pétersbourg
Diplôme Université de Saint-Pétersbourg
Renommé pour Classification périodique des éléments publiée en 1869
Distinctions Prix Demidoff, Médaille Davy de la Royal Society (1882)
Faraday Lectureship de la Royal Society of Chemistry (1889)
Médaille Copley de la Royal Society (1905)

Dmitri Ivanovitch Mendeleïev (en russe : Дмитрий Иванович Менделеев, [ˈdmʲitrʲɪj ɪˈvanəvʲɪtɕ mʲɪndʲɪˈlʲejɪf] Prononciation du titre dans sa version originale Écouter), né le à Tobolsk et mort le à Saint-Pétersbourg, est un chimiste russe.

Il est principalement connu pour son travail sur la classification périodique des éléments, publiée en 1869 et également appelée « tableau de Mendeleïev ». Il déclara que les éléments chimiques pouvaient être arrangés selon un modèle qui permettait de prévoir les propriétés des éléments encore non découverts.

Enfance, études et début de la carrière scientifique[modifier | modifier le code]

Mendeleïev en 1861.

Mendeleïev est né à Tobolsk, en Sibérie, en Russie. Il était le cadet des nombreux enfants d'Ivan Pavlovitch Mendeleïev et de son épouse, née Maria Dimitrievna Kornilieva (le douzième selon Michael Gordin[1], historien des sciences). Il entre à l'âge de quinze ans au lycée de Tobolsk, après la mort de son père. En 1849, la famille devenue pauvre s'installe à Saint-Pétersbourg et Dmitri entre à l'université en 1850. Après avoir reçu son diplôme, il contracte la tuberculose ce qui l'oblige à se déplacer dans la péninsule criméenne près de la mer Noire en 1855, où il devient responsable des sciences du lycée local. Il revient complètement guéri à Saint-Pétersbourg en 1856. C'est dans cette ville qu'il étudie la chimie et est diplômé en 1856. À 25 ans, il vient travailler à Heidelberg avec des savants comme Robert Bunsen et Gustav Kirchhoff.

Entre 1859 et 1861, il travaille sur la densité des gaz à Paris, et au fonctionnement du spectroscope avec Gustav Kirchhoff à Heidelberg.

En 1863, après son retour en Russie, il devient professeur de chimie à l'institut technologique et à l'université de Saint-Pétersbourg. Il épouse cette même année Feozva (dite Fiza) Nikititchna Lechtcheva (Феозва Никитична Лещева) à l'église de l'Université technique du génie militaire (où il enseignait) ; elle a six ans de plus que lui. Ce mariage se solde par un divorce. Il épouse ensuite Anna Ivanovna Popova (Анна Ивановна Попова).

En 1864, il soutient sa thèse de doctorat intitulée Considérations sur la combinaison de l'alcool et de l'eau[2]. En 1867, il est nommé professeur de chimie minérale à l'université de Saint-Pétersbourg.

Classification périodique des éléments[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Tableau périodique des éléments.
L'une des formes du tableau périodique de Mendeleïev, de la première version anglaise de son ouvrage de référence (1891, basé sur la 5e édition russe).

En 1866, Newlands édicta sa loi des octaves. Mendeleïev avait travaillé sur une idée semblable[3] et, le 6 mars 1869[4], une présentation formelle fut faite à la société russe de chimie, intitulée La dépendance entre les propriétés des masses atomiques des éléments, énonçant[2] :

  1. Les éléments, lorsqu'ils sont disposés selon leur masse atomique, montrent une périodicité apparente de leurs propriétés.
  2. Les éléments qui sont semblables en ce qui concerne leurs propriétés chimiques ont des masses atomiques qui sont peu éloignées ou proches de la même valeur (par exemple Pt, Ir, Os) ou qui augmentent régulièrement (par exemple K, Rb, Cs).
  3. L'arrangement des éléments, ou des groupes d'éléments dans l'ordre de leurs masses atomiques, correspond à leurs prétendues valences, aussi bien que, dans une certaine mesure, à leurs propriétés chimiques distinctives.
  4. Les éléments qui sont le plus largement représentés dans la nature ont de petites masses atomiques.
  5. L'importance de la masse atomique détermine le caractère de l'élément, de même que l'importance de la molécule détermine le caractère d'un corps composé.
  6. Nous devons nous attendre à la découverte de nombreux éléments jusqu'ici inconnus. Par exemple des éléments analogues à l'aluminium et au silicium dont la masse atomique serait comprise entre 65 et 75.
  7. La masse atomique d'un élément peut parfois être modifiée par une connaissance de la masse de ses éléments contigus. Ainsi, la masse atomique du tellure doit se trouver entre 123 et 126, et ne peut pas être 128.
  8. Certaines propriétés caractéristiques des éléments peuvent être prévues à partir de leur masse atomique.

Inconnu de Mendeleïev, Lothar Meyer travaillait à une classification périodique pratiquement identique bien qu'il ne soit jamais venu à l'idée de Meyer la possibilité de prévoir l'existence de nouveaux éléments et de corriger les masses atomiques. Meyer et Mendeleïev peuvent être considérés comme les créateurs de cette classification.

Autres travaux[modifier | modifier le code]

En plus de ses travaux sur la classification des éléments, Mendeleïev effectua des recherches scientifiques très variées. Le chimiste et historien des sciences russe L.A. Tchougaïev l'a défini comme « un chimiste de génie, physicien de première classe, chercheur prolixe dans le domaine de l'hydrodynamique, la météorologie, la géologie, certaines branches de la chimie appliquée (explosifs, pétrole, carburants...) et d'autres disciplines proches de la chimie et de la physique, un expert de l'industrie chimique et de la chimie en général, et un penseur original dans le domaine économique ». En 1869, il fut parmi les fondateurs de la Société russe de chimie. Il travailla également sur la théorie et les effets du protectionnisme en agriculture.

En 1902, dans une tentative de donner une explication chimique à l'éther, il formula une hypothèse fausse en supposant l'existence de deux éléments chimiques inertes plus légers que l'hydrogène. Le plus léger des deux était supposé tout pénétrer, et le plus lourd un nouvel élément dont l'existence était supposée à l'époque et appelé coronium (d'après le latin "corona" - couronne - parce qu'il avait cru le détecter dans le spectre de la couronne solaire).

Mendeleïev consacra également beaucoup de temps et effectua des travaux importants pour la détermination de la nature des solutions. Dans le domaine de la chimie physique, il travailla sur la dilatation thermique des liquides. Il obtint notamment une formule similaire à la loi de Gay-Lussac de dilatation des gaz. En 1861, il anticipa l'idée de Thomas Andrews de température critique en définissant la température d'ébullition absolue d'un composé comme la température à laquelle la cohésion du liquide et la chaleur de vaporisation deviennent nulles et le liquide se change en vapeur indépendamment de la pression et du volume.

Il étudia également les origines du pétrole[2] et conclut que les hydrocarbures se forment dans les profondeurs de la Terre : « Le fait capital à noter est que le pétrole est né dans les profondeurs de la terre, et c'est là seulement que nous devons rechercher son origine »[5]. Ce postulat est nommé théorie du pétrole abiotique.

Reconnaissance nationale et internationale[modifier | modifier le code]

Bien que Mendeleïev ait été largement honoré par des organismes scientifiques à travers l'Europe, ses activités politiques ont inquiété le gouvernement russe, ce qui a mené à sa démission de l'université de Saint-Pétersbourg le .

En 1893, il fut nommé directeur du bureau des poids et des mesures. En 1882, il reçut la Médaille Davy de la Royal Society, en 1889 le Faraday Lectureship de la Royal society of chemistry et en 1905 la médaille Copley de la Royal Society. Il est mort à Saint-Pétersbourg le 2 février 1907[6] et est enterré au cimetière Volkovo, toujours à Saint-Pétersbourg.

Reconnaissance posthume[modifier | modifier le code]

En 1955, l'élément 101 a été baptisé mendélévium en son honneur[2].

Un gros cratère situé sur la face cachée de la lune (de 313 km de diamètre)[7].

La dorsale de Mendeleïev dans l'océan Arctique est nommée en son honneur.

Un jeu de société permettant l'apprentissage du tableau a vu le jour fin 2015[8].

Un doodle lui est dédié le 8 février 2016 sur la page d'accueil de Google[9].

Folklore[modifier | modifier le code]

Une légende folklorique russe prétend que Mendeleïev serait « l'inventeur de la vodka », ou pour être exact que c'est lui qui aurait déterminé le degré idéal d'alcool de la vodka à 38° qui aurait par la suite été fixé à 40° pour faciliter le calcul de taxes sur l'alcool[10],[11]. Cette légende s'appuie entre autres éléments sur le fait que Mendeleïev fut nommé directeur du bureau des poids et des mesures de Saint-Pétersbourg en 1893 et sur le fait que sa thèse doctorale portait sur la combinaison de l'alcool et de l'eau. Si l'histoire reste très populaire, elle est contredite par les faits, le degré alcoolique normalisé de la vodka à 40° ayant été introduit en Russie dès 1843 (alors que Mendeleïev n'avait que 9 ans) et sa thèse portant sur des combinaison eau/alcool pour des titres beaucoup plus élevés (de l'ordre de 70°)[11].

Citations[modifier | modifier le code]

« Ce matériau est trop précieux pour être brûlé ; quand nous brûlons du pétrole, nous brûlons de l’argent ; il faut l’utiliser comme matière première de la synthèse chimique. »

— 1882, dans une lettre adressée au tsar Alexandre III

Famille[modifier | modifier le code]

De son premier mariage, Mendeleïev a trois enfants :

  • Maria (1863), morte en bas-âge.
  • Vladimir (1865-1898).
  • Olga (1868-1950).

De son second mariage, il a cinq enfants :

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) Michael D. Gordin, A well-ordered thing : Dmitrii Mendeleev and the shadow of the periodic table (Biographie), New York, Basic Books, , 364 p. (ISBN 978-0-465-02775-0, OCLC 53796860)
  2. a, b, c et d Encyclopædia Universalis, « DIMITRI IVANOVITCH MENDELEÏEV », sur Encyclopædia Universalis (consulté le 8 février 2016)
  3. Futura-Sciences, « Tableau de Mendeleïev », sur Futura-Sciences (consulté le 8 février 2016)
  4. (fr) Le Point.fr, « Dmitri Mendeleïev, l'inventeur du tableau périodique », sur Le Point (consulté le 8 février 2016)
  5. Mendeleev, D., 1877. L'origine du pétrole. Revue Scientifique, 2e Ser., VIII, p. 409-416.
  6. « Dmitri Mendeléiev est né il y a 182 ans », sur RTL.fr (consulté le 8 février 2016)
  7. Futura-Sciences, « Cratère Mendeleev », sur Futura-Sciences (consulté le 8 février 2016)
  8. « Le tableau périodique de Dmitri Mendeleïev n'a jamais été aussi facile à apprendre grâce à cette maman », sur Le Huffington Post (consulté le 8 février 2016)
  9. « Dmitri Mendeleev’s 182nd Birthday », sur www.google.com (consulté le 8 février 2016)
  10. Sainsburys: Russian Standard Vodka 1L Linked 2014-06-28
  11. a et b (en) Anton Evseev, « Dmitry Mendeleev and 40 degrees of Russian vodka », Science, Moscow, English Pravda.ru,‎ (consulté le 6 juillet 2014)
  12. Extrait du journal L'Humanité sur Gallica, date de parution non précisée, année 1936.

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Article connexe[modifier | modifier le code]

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