Conservation de l'énergie

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La conservation de l'énergie est un principe physique, selon lequel l'énergie totale d'un système isolé est invariante au cours du temps[1]. Ce principe, largement vérifié expérimentalement, est de première importance en physique, et impose que pour tout phénomène physique l'énergie totale initiale du système isolé soit égale à l'énergie totale finale, donc que de l'énergie passe d'une forme à une autre durant le déroulement du phénomène, sans création ni disparition d'énergie. Alors qu'il est postulé en mécanique newtonienne, ce principe est démontrable en mécanique lagrangienne par le biais d'un théorème de Noether.

On peut ainsi étudier les transformations d'énergie durant une combustion (où n'interviennent que l'énergie thermique et l'énergie des liaisons chimiques) ou une réaction nucléaire (où intervient principalement l'énergie présente dans les noyaux des atomes et l'énergie thermique). Ce principe rend impossible un mouvement perpétuel car aucun système physique réel n'étant parfaitement isolé de son environnement, son mouvement perd de l'énergie sous une forme ou une autre (frottement, lumière, chaleur, etc).

Définitions[modifier | modifier le code]

Un système isolé se compose d'un ensemble d'objets physiques (généralement des particules: atomes, photons, etc.). Il est dit isolé, s'il n'échange avec l'extérieur ni énergie par l'intermédiaire de forces (par exemple : gravité, magnétisme, ni matière (on n'enlève ni n'ajoute de particules ayant une masse au système). Notamment, le système isolé n'échange pas de photons avec un autre système, ni n'en reçoit d'autre système.

Principe détaillé[modifier | modifier le code]

L'énergie totale d'un système isolé se compose de la somme d'un certain nombre d'énergies :

  • l'énergie correspondant à la masse des particules, suivant la célèbre formule e=mc²,
  • l'énergie thermique,
  • l'énergie cinétique, liée à la vitesse,
  • l'énergie potentielle (par exemple, un objet a une énergie potentielle, issue de la gravité, et qui augmente quand l'altitude augmente),
  • etc.

Le principe de conservation stipule que l'énergie d'un système isolé ne peut varier. En revanche, si le système n'est pas isolé, c'est-à-dire s'il peut échanger avec l'extérieur, il peut perdre de l'énergie ou en gagner. Ainsi, si une particule du système se désintègre, le système perd de l'énergie liée à la masse disparue mais cette énergie se retrouve sous d'autres formes par exemple un photon émis en dehors du système (donc échangé avec l'extérieur).

Même en présence d'échange d'énergie ou de masses, il est encore possible de formuler le principe de conservation de l'énergie : si un système A échange avec le système B, le principe de conservation indique que pour le système A+B réunion des deux systèmes, l'énergie reste constante. Tout ce qui est perdu par A est gagné par B et réciproquement.

Sur une autre échelle, un pendule oscillant dans l'air va avoir un mouvement de plus en plus faible car, avec les frottements, notamment avec l'air, il fournit de l'énergie à un autre système (l'air ambiant) et, son énergie diminuant, ses mouvements vont inexorablement s'atténuer.

Mécanique[modifier | modifier le code]

Système en évolution conservative[modifier | modifier le code]

À tout moment, la somme de l'énergie potentielle élastique et de l'énergie cinétique est une constante.
Article détaillé : Force conservative.

Dans les systèmes simples de la mécanique newtonienne, soumis uniquement à des forces conservatives, la somme des énergies cinétiques, , et des énergies potentielles, , est une constante. Elle demeure inchangée sous l'action de forces conservatives uniquement[2].

ou

La somme Ec + Ep, qui représente l'ensemble de l'énergie présente dans le système, porte le nom d'énergie mécanique[2], E.

Il est alors possible d'exprimer le principe de conservation de l'énergie en utilisant l'énergie mécanique[2].

ou

On parle d'énergie initiale et finale en se référant à l'énergie présente dans un système avant et après l'effet d'une force. Le type de force agissant sur le système détermine s'il y a ou non conservation de l'énergie[2].

Système en évolution non conservative[modifier | modifier le code]

Si le système est soumis à au moins une force non-conservative (un frottement par exemple), le travail qu'elle produit, , doit être pris en considération pour déterminer l'énergie finale de ce système. L'équation énoncée à la section précédente est ainsi modifiée puisque l'énergie n'est pas conservée[3].

Il faut généralement recourir à la thermodynamique et à la notion d'énergie interne pour reformuler un principe de conservation de l'énergie plus général qu'en mécanique.

Physique des particules[modifier | modifier le code]

En physique des particules, la loi de conservation de l'énergie impose que lors d'une réaction nucléaire ou d'une désintégration, la somme des énergies des particules de départ est la même que la somme des énergies des particules émises.

En 1930, l'application de ce principe permit à Wolfgang Pauli de supposer l'existence d'une particule très discrète, qu'il nommera neutrino trois ans plus tard.

Thermodynamique[modifier | modifier le code]

Le Premier principe de la thermodynamique reflète le principe de conservation de l'énergie :

La somme des variations de l’énergie cinétique macroscopique (Ec) et de l'énergie interne (U) d'un système est égale à la somme du transfert thermique et du travail qu'il échange avec le milieu extérieur.

Pour un système isolé, on a : donc

Exemple de la chute d'une balle[modifier | modifier le code]

Dans la chute, de l'énergie potentielle devient de l'énergie cinétique.
Article connexe : Chute libre (physique).

On peut utiliser le principe de conservation de l'énergie mécanique d'un système dans le cas d'une balle élevée à une certaine hauteur du sol. Initialement, elle possède de l'énergie potentielle gravitationnelle. En tombant, accélérée par la force gravitationnelle (une force conservative), son énergie potentielle devient graduellement de l'énergie cinétique. Juste au moment de toucher le sol, la différence d'énergie potentielle gravitationnelle, entre sa position initiale et celle qu'elle occupe, est devenue de l'énergie cinétique.

Dans cet exemple, pour considérer que l'énergie est entièrement conservée, il faut négliger la résistance de l'air[4].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Lev Landau et Evguéni Lifchitz, Physique théorique, tome 1 : Mécanique [détail des éditions] § 3 et § 6
  2. a, b, c et d Benson 2009, p. 228
  3. Benson 2009, p. 235
  4. Benson 2009, p. 229

Sources bibliographiques[modifier | modifier le code]

Document utilisé pour la rédaction de l’article : document utilisé comme source pour la rédaction de cet article.

  • Document utilisé pour la rédaction de l’articleHarris Benson (trad. Marc Séguin, Benoît Villeneuve, Bernard Marcheterre et Richard Gagnon), Physique 1 Mécanique, Édition du Renouveau Pédagogique, , 4e éd., 465 p.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]