Charles Richet

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Charles Richet

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Charles Richet en 1913

Naissance
Paris (France)
Décès (à 85 ans)
Nationalité Drapeau de France Français
Champs Médecine, physiologie
Renommé pour Travaux sur l'anaphylaxie
Distinctions Prix Nobel de physiologie ou médecine

Charles Robert Richet ( à Paris - ) est un physiologiste français, lauréat du prix Nobel de physiologie ou médecine de 1913 pour la description de l'anaphylaxie[1], et président de 1920 à 1926 de la Société française d'eugénisme.

Il est le fils de l'anatomiste et chirurgien Alfred Richet (1816-1891), le petit-fils de l'homme politique Charles Renouard (1794-1878), et l'arrière-petit-fils de l'ingénieur civil Pierre-Simon Girard (1765-1836).

Charles Richet est par ailleurs le père de Charles Richet fils (1882-1966), médecin et membre de l'académie de médecine, déporté à Buchenwald, le grand-père de Gabriel Richet (1916-2014), médecin néphrologue et membre de l'académie de médecine.

Biographie[modifier | modifier le code]

Charles Richet en 1922

Agrégé de physiologie à la faculté de médecine en 1878, membre puis président des Sociétés pacifistes (dont il préside les congrès nationaux et internationaux), professeur de physiologie en 1887, secrétaire général de la Société de psychologie physiologique (présidée par Charcot en 1886 et vice-présidée par Théodule Ribot et Paul Janet), secrétaire général du premier congrès international de Psychologie Physiologique tenu à Paris en 1889, directeur de la Revue Scientifique, membre de l'Académie nationale de médecine en 1898, lauréat du prix Nobel de physiologie ou médecine « en reconnaissance de ses travaux sur l'anaphylaxie[1] », membre de l'Académie des sciences en 1914, jubilé scientifique devant une Assemblée internationale de savants en 1926, c'est un excellent littérateur, sociologue, philosophe, psychologue, curieux de tout, à commencer par l'homme.

Membre fondateur de la Société française d'eugénique, dont il est le président de 1920 à 1926, il adopte des positions eugénistes, mais aussi fortement racistes (idées qu'il soutient notamment dans Sélection humaine, publiée en 1913). Un exemple de déclaration de Richet à l'appui de ses idées: « …une véritable aristocratie, celle des blancs, de pure race, non mélangés avec les détestables éléments ethniques que l’Afrique et l’Asie introduiraient parmi nous ».

En 1890, il réalise la première sérothérapie sur l'homme. Il est également pionnier de l'aviation[2] avec Victor Tatin et il est propriétaire du château Richet à Carqueiranne.

Charles Richet milite aussi pour l'espéranto, et cofonde l'Institut métapsychique international en 1919, ayant promu ce terme dès 1894. Il consacre une grande partie de sa vie à l'étude des phénomènes paranormaux via cette science de l'inhabituel, notamment la télépathie, la psychokinésie, le moulage de mains de fantômes ectoplasmiques[3]. Il participe à la fondation de la branche française de la Society for Psychical Research dont il fut président en 1905. Il a longtemps poussé ses collègues à s'incliner devant les faits de la méthode expérimentale, mais n'a jamais obtenu le consensus pour ces travaux. Charles Richet était un proche ami de Pierre Janet avec lequel il avait créé l'Institut Psychique International puis l'Institut Psychologique International en 1900-1901. Mais il s'en sépare notamment parce qu'il aurait été trompé dans l'épisode de la Villa Carmen (1905).

Selon l'article nécrologique d'Eugène Osty, « Pacifiste ? » :

« Ce Français pacifiste n'était pas de l'imbécile espèce anti-France. Son pays le trouva prêt à l'aider à tout moment utile. En 1870, il devança l'appel. En 1916, âgé de 66 ans, il entreprit une croisade en Italie, en Roumanie, en Russie, pays peuplé de ses élèves, pour y encourager latins et slaves à la lutte qu'il espérait devoir clore l'horrible coutume de la guerre. De retour en France il va aux armées où ses conseils peuvent être utiles et il y étudie les effets du choc explosif sur les combattants. Puis il s'emploie à observer, à l'hôpital de la côte Saint-André, les effets bénéfiques de sa zomothérapie sur les soldats tuberculeux. »

Pacifiste et patriote, son désarroi face au déchaînement des violences et notamment celles du premier conflit mondial lui fait publier de multiples essais contre la guerre et en faveur de la paix[4], comme Le Passé de la guerre et l'avenir de la paix ou Les Coupables.

Il milite pour la création d'une société internationale d'arbitrage. La « force, c’est la guerre, c’est le procédé des enfants, des bêtes, des sauvages : c’est le procédé des hommes d’aujourd’hui. L’autre procédé, c’est le droit ; et le droit, c’est le recours à un tribunal arbitral[5] ! »

« La guerre qui s'est déchaînée au 1er août 1914 a fait déjà cinq millions de morts, douze millions de blessés, devenus pour la plupart des impotents. Ces 17 millions d'hommes étaient l'élite de la jeunesse européenne, les plus beaux, les plus vaillants. Deux millions de civils, femmes, enfants, vieillards, ont péri par la misère et par la faim... Pendant deux ans, aucun des habitants de l'Europe n'a eu le courage de sourire. .. Tel est le bilan de ce grand crime. Y a-t-il des coupables[6] ? »

Dans la conclusion du même ouvrage , p. 265 et suivantes : « Assez de sang. Assez de larmes. Assez de douleurs [...] Chaque Etat souverain devra s'incliner devant une souveraineté supérieure, celle du droit ! »

Défenseur du capitaine Dreyfus et outragé par le déni de justice, Charles Richet fait part à Zola de son soutien et de ses encouragements lors de la publication du manifeste J'accuse…!Emile Zola défend l'innocence de Dreyfus[7].

Travaux[modifier | modifier le code]

Œuvre scientifique[modifier | modifier le code]

Sa plus grande découverte est l’anaphylaxie et, plus largement, la formation d’anticorps, qui sont le « souvenir humoral de toutes les injections et de toutes les infections précédentes ». C’est en 1902 au cours d’une croisière scientifique aux Açores, financée par le prince Albert 1er de Monaco qu’il constata avec Paul Portier que, si une première injection d’extrait de tentacules de physalie à un chien était sans conséquences, la seconde devenait létale. L’anaphylaxie est un aspect du processus immunitaire et sa découverte a ouvert le champ aux diverses hypersensibilités immunologiques dont la connaissance a renouvelé la compréhension du mécanisme de nombreuses maladies. Cette découverte lui valut l'attribution du prix Nobel de médecine en 1913.

La liste des sujets d’intérêt de Charles Richet couvre pratiquement tous les domaines de la physiologie : le système nerveux et l’excitabilité musculaire, la sécrétion gastrique, la polypnée thermique et la régulation de la température, l’excrétion rénale des électrolytes et le régime déchloruré, les anémies aiguës, le choc hypovolémique et ses traitements de substitution, l’anesthésie animale et la découverte du chloralose, l’alimentation, la nutrition et la fermentation lactique, la leucocytose, la physiologie comparée allant des bactéries aux mammifères en passant par les batraciens et les crustacés. Son œuvre médicale déborde la physiologie avec la tuberculose qu’il essaya de soigner par sérothérapie et par l’apport de viande crue appelée zomothérapie et, bien entendu, les phénomènes psychiques dont le somnambulisme et la parapsychologie. Les conclusions auxquelles il a abouti sont pour beaucoup d’entre elles toujours admises et enseignées. Citons la polypnée thermique, principal moyen de refroidissement chez le chien, l’étude de la contraction musculaire et du frisson dans la lutte contre le froid, le rôle de la pression osmotique de l’urine dans la diurèse, la découverte de l’uréogenèse à partir de l’ammoniac. On peut y ajouter le rétablissement de la volémie par la perfusion de plasma considérée comme une urgence en chirurgie de guerre.

Charles Richet fut un précurseur en matière d’expérimentation chez l’animal. Il introduisit l’anesthésie contrairement à ses prédécesseurs qui se contentaient d’immobiliser l’animal en utilisant le curare. Il fut également un précurseur en insistant sur le fait que comprendre le mécanisme des maladies reposait sur la connaissance du fonctionnement des organes et des régulations physiologiques. « Ceux qui voient quelque antagonisme entre la clinique et la physiologie n’ont jamais rien compris, ni à l’une, ni à l’autre » écrivait-il. Ce principe, évident aujourd’hui, échappait aux universitaires cliniciens de son époque dont la première préoccupation n’était pas la recherche.

Il fixa les règles de l’éthique médicale en soulignant que « C’est la curiosité qui définit l’esprit scientifique….Elle ne doit jamais compromettre la vie ou la santé du malade ». Charles Richet est le dernier des physiologistes encyclopédistes. L’étendue de ses connaissances se retrouve dans le Dictionnaire de Physiologie qu’il a rédigé en grande partie avec de nombreux élèves et collaborateurs.

De 1878 à 1902, il a également été rédacteur en chef de la Revue scientifique, dans laquelle il a publié de nombreux articles. Il a également collaboré au Journal de physiologie et de pathologie générale[8] et publié de nombreuses communications sur la physiologie, la chimie physiologique, la pathologie expérimentale, la psychologie normale et pathologique.

La dispersion des travaux effectués n’a nui en rien à sa créativité, c'est-à-dire à l’aspect original des découvertes présentées. Il a dépassé l’étude individuelle des phénomènes physiologiques par des réflexions générales sur la science et la médecine. On peut citer deux domaines toujours d’actualité où il a apporté sa contribution : comment constituer une bibliographie et classer la littérature médicale et comment réformer les études médicales en privilégiant la physiologie comme base indispensable à la compréhension des maladies[9].

Essais : L'Homme stupide et La Sélection humaine[modifier | modifier le code]

Comme beaucoup de ses contemporains très attachés à l'amélioration de la condition humaine, Charles Richet a été aveuglé par certaines exagérations du darwinisme social qui ont notamment servi à justifier scientifiquement des concepts politiques et sociologiques tels que l'eugénisme et aussi le colonialisme.[réf. nécessaire][7]

Meurtri par ce qu'il a vu, en tant que médecin, pendant la Grande Guerre, il clame en 90 pages ses quatre vérités à une humanité qui le révolte dans L'Homme stupide.

Richet débute son ouvrage par des propos misanthropes : « Personne ne m'accusera de nourrir une admiration aveugle pour notre soi-disant civilisation », et poursuit avec des propos racistes comme « Les nègres n'ont rien d'analogue [à l'humanité blanche]. Ils continuent, même au milieu des Blancs, à vivre une existence végétative, sans rien produire que de l'acide carbonique et de l'urée. » et que « les écureuils et les singes sont bien au-dessus des nègres, dans la hiérarchie des intelligences. »

Malgré son racisme et son eugénisme, qu'il décrit, en 1913, dans son livre La Sélection humaine, comme : « Lorsqu’il s’agira de la race jaune, et, à plus forte raison, de la race noire, pour conserver, et surtout pour augmenter notre puissance mentale, il faudra pratiquer non plus la sélection individuelle comme avec nos frères les blancs, mais la sélection spécifique, en écartant résolument tout mélange avec les races inférieures[10]. », ou bien, « après l'élimination des races inférieures, le premier pas dans la voie de la sélection, c'est l'élimination des anormaux[11]. ».

Puis c'est à la société qui se prétend civilisée qu'est consacré ensuite l'essentiel du texte : mutilations des enfants (circoncision, percement d'oreilles ...), guerre, alcool, autres poisons, crédulité, absurdité des bijoux (dans des pages qui rappellent Tertullien), traitement injuste par l'humanité de ses grands hommes, refus obstiné par les hommes d'une langue universelle sont ainsi passés en revue de façon pessimiste et sarcastique. En leitmotiv y revient cette idée : partout et toujours Homo stultus (l'homme stupide en latin) règne en maître.

« L'aménagement d'un vaisseau cuirassé témoigne à certains égards d'une prodigieuse intelligence. Puissantes machines, télégraphies sans fil, canons énormes pourvus de poudres savantes, forces électriques régissant tout le mécanisme, salons luxueux, bibliothèques choisies, hydravions rapides ! C'est parfait. L'ingénieuse disposition de toutes les parties du bâtiment permet de faire voguer sans péril, en toutes les mers, toutes les merveilles de la civilisation accumulées en un étroit espace. Oui ! c'est beau, et j'admire ! Mais bientôt, quand je réfléchis, mon admiration s'évanouit. Elle s'évanouit même si bien qu'il n'en reste plus de trace. Car enfin quelle est la destination de ce magnifique appareil ? Détruire un autre appareil analogue. Alors à quoi bon ? »

Cependant, Charles Richet en débutant et terminant L'Homme stupide donne sa proposition pour que l'homme devienne réellement sapiens, laquelle ne diffère pas de celle, raciste, répandue à son époque et d'autre part eugéniste positive qu'il avait exposée en 1913 dans La Sélection humaine. Il écrit ainsi :

« Donc on peut modifier par sélection les espèces. Donc il y a transmission héréditaire. Donc, en continuant cette sélection, c'est-à-dire l'accouplement des meilleurs, sans défaillance, pendant de nombreuses générations, on forcera certains caractères, aussi bien psychologiques que physiques, à se fixer sur l'espèce[note 1]. Car la forme de l'esprit est soumise à l'hérédité, tout autant que la forme du corps.
S'il en est ainsi — et il est fortement prouvé qu'il en est ainsi — pour que Homo stultus cesse d'être Homo stultus, il lui faudra développer son intelligence par une sévère et prolongée sélection. Mais, pour commencer, ne fût-ce que timidement, cette grande œuvre, un immense et douloureux effort serait nécessaire. Et malheureusement nous sommes arrivés à un tel point de dégradation qu'une si rude tâche sera probablement impossible. »

Le lien entre les deux livres est tel que La Sélection humaine a été rééditée en 1919, soit l'année de la parution de L'Homme stupide.

Son idée était que la sélection de l'homme par l'homme serait plus rapide que la sélection naturelle, d'où le titre du livre La Sélection humaine.

Dans La Sélection humaine, Charles Richet nomme par deux fois Rabelais en tant qu'homme illustre.

Lettres[modifier | modifier le code]

En tant que romancier et poète, Charles Richet est l'auteur de plusieurs nouvelles de proto-science-fiction dans les années 1880-1890, sous le pseudonyme de Charles Épheyre[12],[13],[14] dont « Le microbe du Professeur Bakermann, récit des temps futurs » en 1892 et « Le Mirausorus » en 1893.

Homme passionné et universel comme on pouvait l'être à son époque, il a aussi écrit, sous son nom ou celui de C. Épheyre, des fables (Pour les Grands et les Petits), des pièces de théâtre (La mort de Socrate, Circé, que jouera Sarah Bernhardt), des romans et nouvelles (La grand-mère ; À la recherche du bonheur, à la recherche de la gloire ; Une conscience d'homme ; Possession et Sœur Marthe, nouvelle puis roman puis libretto d'opéra-comique), des poèmes (Poésies, sous le pseudonyme d'Epheyre, avec Paul Fournier, 1875), ou des ouvrages de vulgarisation historique (Abrégé d'histoire générale ; Initiation à l'histoire de France ; Histoire universelle des civilisations dédiées aux jeunes gens des écoles de tous les pays).

Hommages[modifier | modifier le code]

Il existe des rues Charles Richet dans de nombreuses villes en France, ainsi qu'un Hôpital gériatrique Charles Richet à Villiers Le Bel dans le Val-d’Oise, qui dépend de l'AP-HP[15]. Suite au racisme affiché de Charles Richet, la question de renommer cet hôpital s'est régulièrement posée[15]. Début 2015, une pétition pour demander que l'hôpital soit débaptisé est lancée. En mars de la même année, Martin Hirsch le directeur de l'Assistance publique-Hôpitaux de Paris et le maire de Villiers-le-Bel annoncent dans un communiqué commun[15] que l'hôpital et la rue où il se trouve seront renommés. Le , le directeur général des Hôpitaux de Paris, Martin Hirsch, annonce que l'hôpital porte désormais le nom d'Adélaïde Hautval, psychiatre, Juste parmi les nations[16].

Ouvrages et publications[modifier | modifier le code]

Œuvres scientifiques et philosophiques[modifier | modifier le code]

Traité de métapsychique de Charles Richet en consultation libre
  • Recherches expérimentales et cliniques sur la sensibilité, [Thèse de médecine présentée et soutenue à la Faculté de médecine de Paris le 23 janvier 1877], A. Parent, Texte intégral et rééd. G. Masson (Paris), 1877, disponible sur Gallica.
  • Structure et physiologie des circonvolutions cérébrales, Germer Baillière (Paris), 1878.
  • Des propriétés chimiques et physiologiques du suc gastrique chez l'homme et chez les animaux. Suivi de Propositions données par la Faculté, G. Baillière (Paris), 1878, Texte intégral en ligne.
  • Physiologie des muscles et des nerfs, G. Baillière (Paris), 1882, disponible sur Gallica.
  • L'homme et l'intelligence: fragments de psychologie et de physiologie, Félix Alcan (Paris), 1887, disponible sur Gallica.
  • La chaleur animale, F. Alcan, 1889.
  • Cours de physiologie : programme sommaire, aux bureaux des revues (Paris), 1891, disponible sur Gallica.
  • Exposé des travaux scientifiques de M. Charles Richet, impr. de Chamerot et Renouard (Paris), 1894, disponible sur Gallica.
  • Physiologie, [Travaux du laboratoire de M. Charles Richet], Félix Alcan, 1895-
  1. tome 3, disponible sur Gallica.
  • L'idée de l'arbitrage international est-elle une chimère ?, V. Giard et E. Brière (Paris), 1896, disponible sur Gallica.
  • «De la résistance des canards a l'asphyxie», in: J. physiol. pathol. Gén 1 (1899): 641-650.
  • Exposé des travaux scientifiques de M. Charles Richet, Chameroy et Renouard (Paris), 1901, Texte intégral.
  • Ce que toute femme doit savoir : conférences faites à la Croix-Rouge, Alcan (Paris), 1917, disponible sur Gallica.
  • Dictionnaire de Physiologie 2e Fascicule, 209-576, Alcan (Paris), 1923.
  • L'intelligence et l'homme. Études de psychologie et de physiologie, Félix Alcan (Paris), 1927.
  • Notre sixième sens, Aubier (Paris), 1928.
  • Souvenirs d'un physiologiste, J. Peyronnet (Joigny (Yonne)), 1933, disponible sur Gallica.
  • Pour la paix, Paris, G. Ficker, 1920°
  • Le passé de la guerre et l'avenir de la paix, Société d'éditions littéraires et artistiques, Librairie Paul Ollendorff, 1907, disponible sur Gallica
  • Les coupables , Ernest Flammarion, 1916.

En collaboration:

  • avec Joseph Reinach (1856-1921):Manuel de l'enseignement primaire, C. Delagrave (Paris), 1888, disponible sur Gallica.

Romans et nouvelles (sous le nom de Charles Épheyre)[modifier | modifier le code]

  • Sœur Marthe, Paul Ollendorff, Paris, 1890; in-16°, 349 p.
    • Repris sous forme de livret d'opéra dans : Charles Epheyre et Octave Houdaille, Sœur Marthe, drame lyrique en 2 parties, 3 actes et 5 tableaux. Musique de Frédéric Le Rey [créé à Paris, Théâtre des Variétés (Théâtre lyrique populaire), le ], Paul Ollendorff, Paris, 1898; in-16, 48 p.
  • « Le microbe du Professeur Bakermann, récit des temps futurs », La Science Illustrée du no 257 (29 octobre 1892) au no 260 (19 novembre 1892).
  • « Le Mirausorus », La Science Illustrée du no 271 (24 février 1893) au no 280 (8 avril 1893).

Notes et références[modifier | modifier le code]

Notes[modifier | modifier le code]

  1. Cette vision influencera jusqu'à Jean Rostand, qui mentionnera dans L'Homme l'avantage compétitif que pourrait prendre par ces moyens dans l'avenir telle ou telle civilisation.

Références[modifier | modifier le code]

  1. a et b (en) « in recognition of his work on anaphylaxis » in Personnel de rédaction, « The Nobel Prize in Physiology or Medicine 1913 », Fondation Nobel, 2010. Consulté le 22 novembre 2010
  2. Charles Richet et l'aviation.
  3. Maurice Berger, L'ésotérisme spirituel, Fernand Lanore,‎ 1997, p. 103
  4. a et b Charles Richet, Pour la paix, Ficker,‎
  5. Charles Richet, Les guerres & la paix : étude sur l'arbitrage international, Schleicher Frères, 1899.
  6. Charles Richet, Les Coupables, Ernest Flammarion, 1916
  7. a et b (en) Stewart Wolf, Brain, Mind, and Medecine; Charles Richet and the origine of physiological psychology, Transaction Publishers (ISBN 1-56000-063-5)
  8. Bouchard, Charles (1837-1915). Éditeur scientifique; Chauveau, Auguste (1827-1917). Éditeur scientifique; Courmont, Jules (1865-1917). Éditeur scientifique; Gley, Eugène (1857-1930). Éditeur scientifique; Teissier, Pierre Joseph (Dr). Éditeur scientifique; Dastre, Albert (1844-1917). Éditeur scientifique; Richet, Charles (1850-1935). Éditeur scientifique, journal de physiologie et de pathologie générale,‎ (lire en ligne)
  9. Actes du Colloque « Charles Richet et son temps » de l'académie nationale de médecine du 14 novembre 2013. Présentations de Raymond Ardaillou et de Jean-François Bach.
  10. Charles Richet, La Sélection humaine, Alcan, Paris, 1919, p. 81
  11. Charles Richet, La Sélection humaine, Alcan, Paris, 1919, p. 163
  12. Notice d'aurorité de la BnF
  13. Nicole Edelman, « Charles Richet / Le Nobel qui voulait comprendre le paranormal », in La Revue du Praticien, vol. 57, 31 mars 2007, p. 689-693.
  14. Sur l'autre face du monde.
  15. a, b et c Charles Richet, jugé «raciste», ne donnera plus son nom à un hôpital du Val-d'Oise, lefigaro.fr, 12 mars 2015
  16. « L'hôpital de Villiers-le-Bel, Charles Richet, renommé Adélaïde Hautval après une longue polémique », sur Le Huffington Post,‎ (consulté le 14 mai 2015)


Annexes[modifier | modifier le code]

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Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • André Mayer: «Notice nécrologique sur M. Charles Richet (1850-1935)», in: Bulletin de l'Académie nationale de médecine, Masson (Paris), 1936, 115-2, p. 51-64, disponible sur Gallica.
  • Gabriel Richet: «Charles Richet: l'anaphylaxie», in: Hist Sci Med., 1993, 27 (3), p. 233-240, Texte intégral.
  • Frédéric Carbonel: Au-delà de Paris et Nancy, « l’École de Charles Richet » selon Pierre Janet in Janetian Studies, mai 2008, vol. 5.
  • Roger Henri: «Notice nécrologique», in: Cahiers de l'Union Rationaliste, 1936, 290-293.
  • Pierrette Estingoy: Charles Richet et la découverte de l'anaphylaxie. Histoire d'un prix Nobel de médecine, [Thèse de médecine], Université Claude Bernard, Lyon I, 1996.
  • Pierrette Estingoy: «Race, peuple et évolution dans l’œuvre de C. Richet (1850-1935»), in: Kail M., Vermès G., (eds.) :La psychologie des peuples et ses dérives, CNDP (Paris), 1999, 109-122.
  • Pierrette Estingoy: «De l’esprit créatif chez le chercheur. Regard transversal sur l’œuvre de Charles Richet», in: Hist Sci Med. 2003 Oct-Dec;37(4):489-99.
  • Henri Piéron : «Nécrologie. Charles Richet (1850-1935)», in: L'année psychologique, 1935, 36, 789.
  • Pascal Le Maléfan: «Richet chasseur de fantômes: l'épisode de la Villa Carmen», in: Des savants face à l'occulte (1870-1940) (Dir. Bernadette Bensaude-Vincent et Ch. Blondel), La Découverte(Paris), 2002, p.152-157. et p.173-200.
  • Gabriel Richet, Pierrette Estingoy: «Charles Richet et son temps», in: Hist Sci Med. ; 2003, vol. 37 (4):501-13, Texte intégral.
  • (en) Stewart Wolf: Brain, Mind, and Medicine: Charles Richet and the Origins of Physiological Psychology, Transaction Publishers, 1993, 214 p., Extraits en ligne

Liens externes[modifier | modifier le code]