Charles Blondin

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Jean François Gravelet dit Blondin (et non Charles Blondin), est né le 28 février 1824 à Hesdin (Pas-de-Calais) et mort le 19 février 1897 Ealing, Londres, est un funambule et acrobate français. Il fut le premier à traverser les Chutes du Niagara en 1859.

Biographie[modifier | modifier le code]

Jean-François Gravelet est né à Hesdin[1],[2] France. Ce n'est que plus tard qu'il sera internationalement connu grâce à son surnom : Blondin.

C'est à l'âge de 5 ans[3] qu'il fit ses premiers pas sur une corde raide. Ses parents, funambules, lui apprirent leur métier. Il hérita de leur troupe et donna des représentations dans toute la France. Il se maria le 6 août 1846 à Tarascon (Bouches-du-Rhône) avec Marie (Rosalie) Blanchery, née le 28 juin 1824 à Toulouse. Ils eurent trois enfants : Aimé Léopold, né le 3 juin 1846 à Vauvert (Gard), Aimé Jean Baptiste, né le 1er novembre 1848 à Vienne (Isère), et Emélie, née le 26 septembre 1849 à Nevers (Nièvre).

Il fut recruté en 1851 par Gabriel Ravel pour faire partie de sa troupe d'acrobates et de pantomimes, très connue aux États-Unis. Il prit le surnom de Blondin et partit avec lui pour ce pays en laissant en France sa femme et ses trois enfants.

Il fit pendant 8 ans de nombreuses tournées aux États-Unis, au Canada et à Cuba, avec cette troupe puis avec celle des Martinetti, une autre famille française d'acrobates. Il se maria à nouveau à Boston, le 21 août 1852 avec une Américaine, Charlotte Lawrence. Quelques mois plus tard, le 9 novembre 1852, son fils aîné, Jean Baptiste, qu'il avait abandonné en France avec sa mère, son frère et sa sœur, mourut à Saint-Chinian (Hérault). Il eut avec Charlotte Lawrence cinq enfants : Adèle, Edward et Iris, nés aux États-Unis, et plus tard, Henry Coleman et Charlotte, nés en Angleterre.

En 1858, lors d'une tournée avec les Martinetti, il vit pour la première fois les chutes du Niagara. Son idée de les traverser ne le quitta plus dès lors. C'est un an plus tard qu'il accomplira son rêve. Il tendit une corde de chanvre de 330 mètres de long un peu au-dessous des chutes et fit la traversée le 30 juin 1859 devant douze mille spectateurs. Il fera de nombreuses fois ce parcours, en variant les démonstrations (faisant des sauts périlleux avant et arrière, en équilibre sur une chaise, prenant des photos de la foule, faisant cuire un repas sur un réchaud, un sac sur la tête, avec une brouette, et même en portant sur son dos Harry Colcord (son agent)[4]. Il renouvela cet exploit l'année suivante en présence du Prince de Galles.

Il s'installa en Angleterre à Ealing, dans sa maison Niagara House. Très populaire, il continua longtemps à attirer la foule dans tout le Royaume Uni. Ainsi en 1861 et 1862, il donna 130 représentations au Crystal Palace, à Londres, et rassembla au total 1 480 000 spectateurs. Il fit de nombreuses tournées dans le monde entier : Espagne, Portugal, Belgique, Allemagne, Autriche, Italie, France, Russie, Inde, Australie, Nouvelle-Zélande, États-Unis (Californie), Chili, Argentine, Uruguay, Brésil. Il retourna à New York en 1888 pour une série de représentations mais ne fut pas autorisé à traverser à nouveau les chutes du Niagara. Sa dernière représentation eut lieu à Belfast en 1896 (il était alors âgé de 72 ans).

Il fut l'un des plus grands artistes du XIXème siècle, très connu dans tous les pays anglo-saxons, méconnu dans son propre pays.

Il est enterré au cimetière de Kensal Green[5] de Londres aux côtés de ses deux dernières épouses : Charlotte (morte en 1888) et Katherine (morte en 1901).

Il a donné son nom au parc Blondin, à Brentford.

Références : La plupart de ces données sont tirées de la publication faite par Jean-Louis Brenac, l'un de ses descendants français, sur la page Facebook du Groupe Blondin.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. tables décennales du Pas-de-Calais
  2. Et non pas Saint-Omer www.biographi.ca/009004-119.01-f.php?&id_nbr=6132 comme beaucoup de biographies l'indiquent.
  3. (en) George Linnaeus Banks, Blondin: His Life and Performances. (ISBN 9781146620079)
  4. http://www.nflibrary.ca/nfplindex/show.asp?id=89311&b=1
  5. (en) www.nflibrary.ca/nfplindex/show.asp?id=91836&b=1

Liens externes[modifier | modifier le code]