Charbel Makhlouf

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Saint Charbel Makhlouf
Image illustrative de l'article Charbel Makhlouf
Saint Charbel
Ermite et thaumaturge
Naissance
à Bekaa Kafra (Liban Nord)
Décès (à 70 ans)  (70 ans)
Nom de naissance Youssef Antoun Makhlouf
Nationalité Flag of Lebanon.svg Libanaise
Vénéré à Annaya
Béatification
par Paul VI
Canonisation
par Paul VI
Vénéré par Église catholique
Fête 24 décembre (Église catholique entière) ; 24 juillet (rite romain)

Saint Charbel, né Youssef Antoun Makhlouf à Bekaa Kafra (Liban Nord) le , et décédé le , est un prêtre et moine-ermite libanais de Église maronite, ayant prononcé ses vœux religieux au sein de l'Ordre libanais maronite. Depuis sa mort, c'est un saint thaumaturge, dont le tombeau n'a jamais cessé d'attirer des pèlerins toujours plus nombreux, chrétiens et non chrétiens et de toutes cultures. Il est officiellement le saint patron du Liban. Il est béatifié en 1965 et canonisé en 1977 par le pape Paul VI, et il est liturgiquement commémoré dans l'Église catholique entière le 24 décembre[1],[2], jour de sa mort, et aussi dans le rite romain par une mémoire facultative le 24 juillet (Calendrier romain général)[3],[4],[5]

Une vie sainte, de l'enfance à la mort[modifier | modifier le code]

Fils d'Antoun Zaarour Makhlouf et de Birgita Chidiac, humbles paysans maronites (chrétien catholiques d'Orient), le jeune Youssef, futur Charbel, reçoit, avec ses deux frères et ses deux sœurs, une éducation très pieuse, qui lui donne dès l'enfance un goût prononcé pour la prière qui sera la caractéristique la plus marquante de sa vie de moine et d'ermite. Son père meurt alors qu'il n'a que quatre ans. Encore enfant, il paît chaque jour quelques brebis que son père avait laissées, et pendant que les bêtes se reposaient il s'agenouillait longuement dans une petite grotte et priait devant une image de la Vierge Marie qui ne le quittait jamais. Cette grotte devint en quelque sorte son premier ermitage. À la suite de ses deux oncles ermites, qui s'étaient retirés au monastère de Saint-Antoine Qozhaya, il aspire de plus en plus à la vie érémitique.

En 1851, âge de 23 ans, comme répondant à un appel surnaturel, il quitte soudain la maison familiale durant la nuit, sans prévenir personne, sans dire adieu à sa mère, sort de son village et se rend à pied au monastère de Notre-Dame de Maïfouk. Ayant bientôt appris qu'il s'y était reclus, des membres de sa famille, accompagnant sa mère, y arrivent pour le voir et lui poser des questions. Malgré les instances du père abbé l'invitant à les rencontrer, il se tait et ne leur ouvre pas la porte de sa cellule. À sa mère, qui le supplie d'ouvrir, pour qu'elle puisse le voir et l'embrasser une fois encore, il répond, à travers la porte close : « Ma mère... nous nous reverrons et nous nous embrasserons au Ciel. »

Il passe au monastère de Maïfouk sa première année monastique. En 1852, ses supérieurs l'envoient au monastère Saint-Maron, à Annaya (Mont-Liban), où il entre dans l'Ordre libanais maronite sous le nom de Charbel, l'un des premiers martyrs de l'Église d'Antioche du IIe siècle. Le 1er novembre 1853, il prononce ses vœux définitifs dans ce même monastère. Il complète ses études théologiques au monastère des Saints Kibrianos(Cyprien)-et-Justine à Kfifan (région de Batroun).

Frère Charbel est ordonné prêtre à Bkerké, le siège des patriarches maronites, le 23 juillet 1859. Il retourne aussitôt après au monastère Saint-Maron d'Annaya, où il vivra dans la prière et la réclusion volontaire pendant 16 ans. Le , aspirant à une vie érémitique toujours plus intense, il rejoint, avec la permission de ses supérieurs, le petit ermitage isolé des Saints-Pierre-et-Paul, qui néanmoins fait partie du monastère. C'est là que le Père Charbel allait, dans le silence et l'obéissance parfaite à l'Église, vivre humblement et pratiquer chaque jour plus profondément toutes les vertus chrétiennes, partageant son temps entre l'adoration du Saint-Sacrement, d'humbles travaux manuels et la prière quasi perpétuelle. Le cœur entièrement consacré à l'amour du Christ, isolé du monde et de tout le monde, il priait sans fin, dans l'ascèse et le sacrifice de soi, pour le monde et le salut de tous. Le cœur de sa journée était la célébration de l'Eucharistie, à laquelle il se préparait chaque matin avec ferveur et qu'il vivait intensément. Sur l'instance de ses supérieurs, il acceptait d'accueillir parfois des fidèles qui venaient le voir dans son ermitage et qui lui demandaient des conseils spirituels. Il formulait toujours ces conseils de manière brève, avec de très simples paroles qui touchaient immédiatement l'âme de son interlocuteur. Il quitta très rarement son ermitage pour venir au monastère, et le faisait en obéissance à ses supérieurs. Toute sa vie et toute sa personne étaient comme immergées en Dieu. Il vécut ainsi une vie érémitique parfaite durant 23 ans et s'éteignit doucement en 1898, la veille de Noël.

Sa mort. Prodiges autour de sa tombe. Premières exhumations non officielles[modifier | modifier le code]

Le , alors qu'il récitait la prière liturgique « Père de Vérité » au cours de sa messe matinale, assisté d'un acolyte, le Père Charbel est atteint de paralysie. Alité dans son ermitage, il entre dans une sereine et silencieuse agonie qui allait durer huit jours, pendant laquelle il ne cesse de répéter cette unique parole de prière liturgique, d'une voix à peine audible : « Père de Vérité, voici votre Fils... ». Le 24 décembre, à 5 heures du soir, durant la Vigile de Noël, il rend son âme à Dieu.

Dans les heures qui suivent sa mort, les moines qui le veillent remarquent qu'une exsudation sanguine suinte à la surface de son corps. Après les obsèques qui ont lieu le jour de Noël, il est enterré sans cercueil, à même la terre, selon la tradition de l'ordre monastique auquel il appartient. La nuit du 25 au 26 décembre, quelques heures après sa mise en terre, des clartés inexplicables apparaissent autour de sa tombe, marquée d'une simple croix de bois, dans le cimetière des moines attenant au monastère ; des paysans, apercevant de loin ces luminosités, viennent s'en enquérir au monastère. Les moines, qui avaient constaté le même étrange phénomène, ne parviennent pas à repérer la source de cette luminosité dans la zone où le Père Charbel venait d'être enterré. La rumeur de la sainteté de Charbel se répand ; bientôt une foule, qui ne cessera de grossir dans les jours suivants, viendra prier et se recueillir devant son humble sépulture à laquelle les moines acceptent de donner accès ; on y vient de toutes les localités des environs. Des malades y sont bientôt conduits qui demandent au défunt des grâces d'intercession. Au bout de 45 jours d'expectative et d'hésitations, les autorités ecclésiastiques finissent par ordonner une première exhumation, le . Une fois nettoyé de la terre, on trouve son corps absolument intact et souple, sans la moindre décomposition. Il est alors relavé, revêtu de vêtements monastiques neufs et placé cette fois dans un cercueil de bois, qu'on transfère à la chapelle du monastère où il est emmuré. C'est ce nouveau tombeau qui, à travers le mur, suinte bientôt comme un constant exsudat sanguin. Après quelques semaines, une nouvelle exhumation est autorisée ; l'ouverture du tombeau a lieu en présence de plusieurs médecins qui constatent qu'un liquide "huileux", ayant une odeur de sang frais, est en train de sourdre des pores du saint moine sur toute la surface de son corps. Cet épanchement au cours des semaines écoulées avait été si abondant que les vêtements monastiques durent être à nouveau changés. On emmure à nouveau le cercueil derrière une paroi maçonnée sans interstices.

Les trois exhumations officielles ordonnées par Rome[modifier | modifier le code]

Vingt-huit ans plus tard, en 1927, le pape Pie XI ordonne une première exhumation officielle, pour une nouvelle expertise médicale. Le même phénomène d'épanchement est de nouveau constaté. Le corps fut cette fois placé dans un cercueil de bois de cèdre doublé d'un cercueil de zinc. Le rapport d'examen médical, établi par le professeur Armand Jouffroy, de la Faculté française de médecine de Beyrouth, secondé par le docteur Balthazar Malkonian, est scellé dans un tube métallique et déposé aux pieds du saint. Le cercueil est cette fois surélevé et penché de manière oblique afin que l'exsudat coule vers les pieds. Puis il est de nouveau emmuré dans la chapelle du monastère avec des pierres épaisses, non poreuses, jointoyées au ciment, et le maître maçon se porte garant de l’étanchéité de cette nouvelle cloison. À la suite de cette première exhumation, et en conclusion d'une première cause introduite près le Saint-Siège, le pape Pie XI déclare Charbel Vénérable Serviteur de Dieu et autorise l'ouverture de son procès de béatification.

Vingt-trois ans plus tard encore, le 25 février 1950, le suintement rosâtre se reproduit de nouveau hors du tombeau, cette fois au pied du mur de cloison. Après un délai, le pape Pie XII autorise une nouvelle exhumation. Elle a lieu en présence du supérieur de l’Ordre libanais maronite, des moines du couvent, d'autres autorités ecclésiastiques, du docteur Chekri Bellan, directeur du Service de Santé et d’Assistance près le gouvernement libanais, du docteur Théophile Maroun, professeur d’Anatomie pathologique à la Faculté française de médecine de Beyrouth, de Joseph Hitti, député du Mont-Liban, et de diverses autorités civiles et militaires. Le suintement rosâtre est attesté de nature physiologique ; il emplit le fond du cercueil de cèdre sur une épaisseur de 8 centimètres. Le corps de saint Charbel était toujours identiquement intact, sa chair toujours parfaitement souple, aucunement dégradée, et le rapport d'expertise précise : « ' Tous les vêtements étaient littéralement imbibés de liquide séreux, et, çà et là, tachés de sang, spécialement l’aube. Le liquide, répandu sur tout le corps, s’était coagulé, comme solidifié par endroits. Cependant, le corps conservait toute sa souplesse, et on pouvait plier bras et jambes. »

A la surprise générale, tous les témoins présents constatent avec émotion que le voile dont on avait recouvert le visage et les mains du Vénérable Charbel, lors de la première exhumation officielle, portait l’empreinte de ceux-ci, à la manière du Linceul de Turin. Par contre, le tube métallique renfermant l'expertise de 1927 était très corrodé.

Le 4 août 1950, par autorisation du pape Pie XII, on expose solennellement le corps de Charbel, dans un cercueil de verre, au cours d’une cérémonie religieuse qui attire des foules énormes, tant chrétiennes que musulmanes du Liban et des pays arabes voisins. Le patriarche maronite la préside ainsi que les différents patriarches catholiques orientaux, chefs d'Église. Puis le corps est de nouveau remis au tombeau et emmuré. C’est à partir de cette date que des registres officiels commencent à tenir le compte des miracles, tant corporels que spirituels, qui se produisent devant le corps ou la tombe de Charbel. Leur liste est innombrable, mais seul un certain nombre parmi eux ont été attestés (les autorités médicales déclarant officiellement ne pouvant les expliquer en l'état actuel des connaissances scientifiques) et sont donc reconnus par l'Église catholique. Ils permettront par la suite l'aboutissement des deux procès romains de béatification puis de canonisation, en 1965 et en 1977.

Le procès de béatification progressant, Rome ordonne une troisième exhumation officielle. Elle a lieu le 7 avril 1952. Le prêtre maronite Joseph Mahfouz témoigne : « Moi-même j’ai touché, personnellement, son corps (...) ; on aurait dit qu’il était mort, mais vivant. Qu’un cadavre se conserve, ce n’est pas un phénomène unique. Mais qu’une dépouille mortelle reste souple, tendre, pliante, et qu’elle transpire incessamment, c’est un cas unique... Un Signe. » Les rapports médicaux et les procès-verbaux établis, on emmure de nouveau le corps dans son tombeau. Du monde entier affluent désormais à Annaya des lettres de fidèles de toutes langues. Le monastère en recevra 41 530 entre 1950 et 1957. Toutes témoignent de détresses, morales ou physiques, et d'espérance. Beaucoup réclament des reliques du Serviteur de Dieu, et certains correspondants envoient des linges, à leur renvoyer après les avoir mis en contact avec l'exsudat qui ne cesse de suinter du corps du Vénérable.

Le procès de béatification (1965)[modifier | modifier le code]

Au terme d'un procès de béatification d'une durée de presque quarante ans, le Serviteur de Dieu Charbel est béatifié le 5 décembre 1965 par le pape Paul VI en la Basilique Saint-Pierre de Rome, en présence de nombreux Pères du Concile Vatican II que le Pape allait clôturer trois jours plus tard, le 8 décembre. Le procès de béatification, parmi de nombreux miracles attestés, s'appuya sur deux en particulier :

- Guérison complète, instantanée et définitive, devant la tombeau du Vénérable Charbel, en 1950, de la sœur Mariam-Abel Kamari (Congrégation des Sœurs des Saints-Cœurs), âgée de 30 ans, atteinte d’une ulcération chronique généralisée de la peau depuis 14 ans.

- Guérison complète, instantanée et définitive, devant la tombeau de Vénérable Charbel, en 1950, d'Alexandre Obeid, forgeron libanais de la ville de Baabdat, aveugle de l’œil gauche par suite d’un déchirement irréversible de la rétine.

Le procès de canonisation (1977)[modifier | modifier le code]

Au terme d'un nouveau procès, de canonisation, d'une durée de douze ans, le Bienheureux Charbel est solennellement canonisé le 9 octobre 1977 par le pape Paul VI en la Basilique Saint-Pierre de Rome. Cette fois, le procès de canonisation se contenta de retenir un seul parmi les miracles attestés :

- Guérison complète, instantanée et définitive, devant la tombeau du Bienheureux Charbel, en 1966, de Marie Assaf Arouad, de la ville de Hammana, au Liban, âgée de 68 ans, souffrant d’un cancer incurable de la gorge (carninome épidermoïde indifférencié), en détresse respiratoire aggravée, maintenue en vie par perfusion continuelle de sérum, ne pouvant plus se nourrir car souffrant de douleurs atroces à chaque déglutition. En décembre 1966, à la suite d’un pèlerinage au tombeau du saint, elle fut instantanément et totalement guérie.

Le sanctuaire de saint Charbel et le village d'Annaya aujourd'hui[modifier | modifier le code]

Autrefois isolé dans la haute montagne libanaise, le monastère d'Annaya est dès lors desservi par de larges routes. Devant l'esplanade de la nouvelle et vaste église d'architecture circulaire dont les vitraux relatent la vie de Charbel et où sa dépouille mortelle a été transférée, les pèlerins et les malades affluent, de toutes races et de toutes religions, les infrastructures s'y étant multipliées pour assurer leur accueil. Malgré cela, les moines réussissent à préserver la paix autour de leur couvent, de sa vieille chapelle et du petit ermitage de Charbel, aujourd'hui un sanctuaire, où le saint ermite a vécu reclus jusqu'à sa mort. Nuit et jour, on y amène des infirmes, des cas incurables pour la médecine de chaque époque, et le nombre de béquilles et d'autres accessoires paramédicaux, par dizaines suspendus aux murs, ne cessent d'augmenter, ainsi que les ex-votos de reconnaissance à Dieu et à l'intercession du saint moine.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Martyrologium Romanum, Typis Vaticanis 2001 (ISBN 978-88-209-7210-3), p. 647
  2. Jean-Maurice Barbé, Tous les prénoms, Éditions Jean-paul Gisserot 1994 (ISBN 978-2-87747158-9), p. 89
  3. Martyrologium Romanum, Typis Vaticanis 2001 (ISBN 978-88-209-7210-3), p. 387
  4. Abbaye Saint Benoît de Port-Valais, "Saint Charbel MAKHLOUF"
  5. Calendarium Romanum Generale

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Louis de Beaumont, Saint Charbel Maklhouf, 16 p.
  • Paul Daher, Charbel, un homme ivre de Dieu, Beyrouth, , 166 p.

Liens externes[modifier | modifier le code]