Chandelier

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Un chandelier à trois branches en bronze.

Un chandelier est un objet qui sert de support à des cierges, à des bougies, à des chandelles. On distingue les chandeliers à verge (pique-cierges) et les chandeliers à bobèche. Pour l'un, on fiche le cierge sur une pointe, pour l'autre, on place la base de la bougie, où de la chandelle, dans un petit vase qui la maintient.

Un chandelier peut porter une ou plusieurs bougies. Quand le chandelier comporte plusieurs branches, qui portent chacune une bougie, on peut le nommer candélabre, ce terme étant plus approprié. Par ailleurs, au XVIIIe siècle, on nommait flambeaux les chandeliers de qualité portant des bougies de cire d'abeille. Ces flambeaux, quand ils sont l'ouvrage de grands orfèvres ou de grands bronziers, sont des oeuvres d'art à part entière et on les trouve exposés dans les plus grands musées au même titre que les peintures et les sculptures.

Il est abusif de nommer bougeoir un chandelier à fût qui porte une bougie en hauteur. Un bougeoir est un chandelier bas comportant un petit vase porte-bougie directement fixé sur un petit plateau ; il se transporte au moyen d'un manche ou d'un anneau avec poucier. C'est habituellement un chandelier de table de nuit.

La chandelle (bougie grasse faite avec du suif) et, plus tard, au XIXe siècle, la bougie stéarique inventée par le chimiste Eugène Chevreul ont été des moyens d'éclairage communs et relativement peu onéreux ; tout au contraire, la bougie de cire d'abeille, beaucoup plus coûteuse, est longtemps restée l'apanage de "l'autel et du Louvre" (La Bruyère. Les Caractères. De la Ville. 22). C'est à dire, de l'église, du roi, et des plus riches.

Au Moyen Âge, les chandeliers élaborés, qu'ils soient laïcs ou religieux, prennent souvent des formes anthropomorphes, zoomorphes, voire fantastiques. Ceux d’église portent parfois des dragons qui sont un symbole de la victoire de la lumière sur l’esprit des ténèbres.

Le métal (alliages cuivreux, argent, étain, fer blanc), la céramique (faïence et porcelaine), le bois (chandeliers de Bagard) et même le verre et le cristal sont employés dans la fabrication des chandeliers. Du XIIIe au XVIe siècle, l’émaillerie limousine a produit de remarquables chandeliers champlevés.

Au XIXe siècle, chandeliers et bougies sont d'abord concurrencés par les lampes à huile techniques à cheminée de verre (lampes d'Argand, lampes Carcel), puis, par les lampes à pétrole, enfin, par l'éclairage au gaz de ville ; au XXe siècle, avec l'arrivée progressive de l'électricité dans les habitations, ces divers moyens d'éclairage vont définitivement céder la place aux lampes électriques à filament incandescent, plus propres, plus lumineuses et moins dangereuses.

À l'heure actuelle, les chandeliers, le plus souvent en métal, sont encore utilisés dans les régions où l'électricité n'est pas ou peu présente ainsi que dans la plupart des lieux de culte, où leur fonction spirituelle de "porteurs de lumière" demeure.

Certains chandeliers anciens ont été convertis en lampes électriques. Ces transformations sont réalisées pour des raisons de décoration afin de rester en accord avec un mobilier "d'époque", il est néanmoins toujours regrettable de percer et d'électrifier un chandelier ancien de valeur. Un chandelier n'est vraiment beau que lorsqu'il porte la flamme d'une bougie.

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