Burrhus Frederic Skinner

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B. F. Skinner
savant et penseur américain

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Dans les années 1950

Biographie
Naissance
Susquehanna (en), Pennsylvanie
Décès
Cambridge, Massachusetts
Nationalité américaine Drapeau : États-Unis
Vie universitaire
Formation Psychologie
Titres Professeur

Principaux travaux

Béhaviorisme, Boîte de Skinner, Conditionnement opérant

Burrhus Frederic Skinner est un psychologue et un penseur américain. Fondateur du béhaviorisme radical, il a été fortement influencé par les travaux d'Ivan Pavlov et ceux du premier béhavioriste John Watson. Il a été élu par ses pairs comme l'un des psychologues les plus importants du XXe siècle et aussi comme l'un des scientifiques les plus influents de ce siècle[1].

Biographie[modifier | modifier le code]

Skinner est né en 1904 en Pennsylvanie aux États-Unis. Après avoir obtenu un B.A. de littérature anglaise au Hamilton College en 1926, il décide de suivre des études à l'Université Harvard, où il obtient un doctorat de psychologie en 1931.Il restera là pour faire des recherches jusqu'en 1936[2]. Après avoir enseigné à Harvard et à l'université du Minnesota, Skinner devient le directeur du laboratoire de psychologie à l'université de l'Indiana en 1945. Il retourne en 1948 dans l'université où il a été formé à la psychologie et y poursuit sa carrière jusqu'à la retraite en 1974. Il meurt de la leucémie le 18 août 1990.

Travaux et apports de Skinner[modifier | modifier le code]

Présentation[modifier | modifier le code]

Sa contribution théorique majeure en psychologie est le concept de conditionnement opérant, qu'il distingue du conditionnement classique pavlovien ou conditionnement répondant. L'approche pavlovienne consiste à démontrer qu'un stimulus, différent de celui en vigueur dans l'environnement de l'animal, peut générer la même réponse comportementale. Exemple : une cloche va générer la salive chez le chien, à la place de l'excitation gustative. Pour Skinner cette approche explicative péchait par une omission de taille  : elle ne prenait pas en compte l'action de l'environnement après qu'une réponse ait été produite. Autrement dit, un chien peut effectivement saliver à la suite d'un son de cloche, mais pour Skinner cela vient du résultat de ce qui se passe ensuite  : si l'acte de saliver est récompensé ou non. S'il est récompensé, alors la cloche deviendra le stimulus opérant, si l'acte n'est pas récompensé alors elle ne le sera pas. Sur cette base Skinner fait apparaître la notion de "contingence de renforcement" pour désigner l'environnement qui va produire le comportement. Il se caractérise par trois aspects : 1) les circonstances dans lesquelles le comportement survient, 2) le comportement lui-même, 3) les conséquences renforçantes. Un comportement dit "opérant" est alors un comportement qui va produire des conséquences renforçantes. On parle également d'un conditionnement opérant. Par exemple, on dira que l'action d'un organisme est conditionnée de manière opérante quand sa fréquence augmente du fait de ses conséquences positives pour l'organisme. Dans le conditionnement classique on entraîne une réponse en manipulant les stimuli, dans le conditionnement opérant, on entraîne une réponse par la manipulation des contingences de renforcement. Cette notion permet d'intégrer la spontanéité de l'organisme au sein d'un cadre explicatif mécaniste.

Il est l'inventeur d'un dispositif de conditionnement opérant communément appelé boîte de Skinner. Ce matériel de laboratoire a simplifié l'étude des mécanismes de conditionnement, notamment en favorisant le développement de modèles expérimentaux du comportement des organismes.

En 1957, Skinner a étendu l'application des mêmes principes de conditionnement opérant à la communication, dans son ouvrage intitulé Verbal Behavior. Cela part de l'observation que si une personne demande un objet à une autre personne, le fait de recevoir cet objet en retour va renforcer le comportement de demande, augmentant ainsi la probabilité que le sujet répète plus tard ce comportement dans des conditions similaires pour obtenir le même type de résultat. Skinner y formule une théorie où la communication est vue comme un comportement particulier qui vise à obtenir des conséquences bien précises au travers d'autres individus. Il distingue plusieurs niveaux d'abstraction selon que le stimulus est explicite ou pas. Ainsi, décrire ce qu'on voit (Tact) n'est pas la même chose que décrire ce qui se passe en un autre lieu, ou ce qui s'est passé à un autre moment (Intraverbal).

Critiques[modifier | modifier le code]

Skinner a voulu étendre cette théorie du comportement à l'espèce humaine (les stimuli ne sont que plus complexes, et forment alors une « situation »).

Toutefois, le linguiste Noam Chomsky – l'un des plus célèbres critiques de Skinner – a souligné l'incapacité de la théorie de Verbal Behavior à rendre compte des caractéristiques du langage[3]. En effet, l'acquisition du langage par confrontation au milieu dans lequel l'individu a grandi ne rend pas compte de la production d'énoncés tout à fait particuliers comme la poésie, ou d'une manière plus large, de la capacité des individus à produire des énoncés nouveaux.

Applications[modifier | modifier le code]

La théorie de Skinner a cependant exercé une grande influence sur les méthodes d'apprentissage des langues. Les méthodes audio-orales et les laboratoires de langue sont basés sur les travaux de Skinner et ceux de Leonard Bloomfield.

L'approche Verbal Behavior est la base théorique de l'approche éponyme d'apprentissage du langage pour les personnes atteintes d'autisme. C'est une version spécialisée de l'ABA focalisée sur le langage.

Œuvres[modifier | modifier le code]

Il a notamment écrit :

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Steven J. Haggbloom & col. (2002). The 100 Most Eminent Psychologists of the 20th Century, Review of General Psychology, Vol. 6, No. 2, p.146. [lire en ligne] [PDF];
  2. Bjork, D.W. (1993). B.F. Skinner, A Life. New York: Basic Books
  3. (en) Nick Haslam, Introduction to Personality and Intelligence, SAGE, 2007, p. 129.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]