Big Ben

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Big Ben
Clock Tower - Palace of Westminster, London - September 2006-2.jpg

Tour Elizabeth du palais de Westminster[1], couramment nommée « Big Ben »

Présentation
Type
Style
Architecte
Matériau
Construction
1843-1859[2]
Hauteur
96,0 m
Géographie
Pays
Région
Grand Londres
Ville
Localisation
Coordonnées
Localisation sur la carte du centre de Londres
voir sur la carte du centre de Londres
Red pog.svg

Big Ben est le surnom de la grande cloche de 13,5 tonnes installée dans la Clock Tower (appelée aujourd'hui « Tour Elizabeth »), la tour horloge du Palais de Westminster, qui est le siège du parlement britannique (Houses of Parliament), à Londres.

Seules les personnes qui habitent au Royaume-Uni peuvent visiter Big Ben, après avoir obtenu une autorisation[3].

Le bâtiment fait face à la Tamise, entre le Pont de Westminster (Westminster Bridge) et l'Abbaye de Westminster (Westminster Abbey).

Origine du nom[modifier | modifier le code]

Au départ, le nom réel de cette cloche est The Great Bell (la « grande cloche »). L’origine de l’appellation Big Ben est incertaine. L’une des théories les plus connues à ce sujet se réfère à celui qui a ordonné la fonte de la cloche, Benjamin Hall, ingénieur civil et politicien, dont le surnom était Ben, et qui était très grand (Big), on l'appelait « Big Ben ». Une autre théorie renvoie plutôt au surnom d’un champion de boxe Ben Caunt qui aurait acquis la célébrité grâce à un combat de soixante rounds à poings nus contre Nat Langham, champion en titre, l’année où le nom de la cloche était au cœur des débats[4].

Histoire[modifier | modifier le code]

Un incendie dévaste une partie du bâtiment du Parlement en 1835. À la suite de cet événement, une commission est mise en place pour choisir le nouveau style de l'édifice. Le plan qui remporte ce grand concours est celui de Charles Barry qui prévoit entre autres d’y intégrer un clocher.

La première cloche est fabriquée en 1856. Pour pouvoir la transporter jusqu’à la tour de l’horloge, elle est installée sur un chariot tiré par 16 chevaux. Elle se fend quelques mois après son installation, une deuxième cloche est alors moulée à la fonderie de Whitechapel le . En octobre de la même année, la cloche est déplacée de 61 mètres jusqu’au beffroi du clocher en 18 heures. Le [5], la célèbre horloge entre en service.

La fréquence du balancier est réglé à 2 cinquièmes de seconde près par jour, par l'ajout (pour accélérer) ou le retrait (pour ralentir) d'anciennes pièces de 1 penny datant de l'époque ou le système monétaire britannique n'était pas décimal (voir British pre-decimal coin).

Le son de la cloche « Big Ben » est dû au fait que celle-ci s'est fissurée en 1859, à peine deux mois après son installation officielle, ce qui lui donne cette tonalité très distinctive. Pour des raisons techniques, la cloche est orientée de manière que le marteau ne frappe pas à l'endroit de la fissure.

Le célèbre air du carillon qui marque l'heure est appelé Westminster Quarters. La mélodie est constituée de cinq permutations de quatre notes dans la tonalité de mi majeur : si, mi, fa#, sol#[6].

La première émission radio de la BBC du carillon de Big Ben date du 31 décembre 1923[7].

La tour horloge est devenue la « Tour Elizabeth », en hommage à la reine Élisabeth II, pour son jubilé de diamant[8].

Big Ben aujourd'hui[modifier | modifier le code]

Si Big Ben se réfère strictement à la cloche, les Anglais utilisent souvent ce terme pour parler de la tour londonienne. Depuis 1859, ce sont les cloches de Big Ben qui, à minuit le 31 décembre, annoncent dans tous les foyers anglais le début de la nouvelle année. Le son est retransmis sur toutes les chaînes de télévision et de radio du pays.

John Burland, professeur et directeur de recherche à l'Imperial College de Londres, a rapporté au Sunday Telegraph que la tour s'enfonçait dans le sol de manière inégale, penchant de plus en plus en direction du nord-ouest, cette tendance s'étant accélérée depuis 2003.

Les carillons de Big Ben et les autres cloches sont diffusés quotidiennement sur BBC Radio 4, une des radios les plus écoutées en Grande-Bretagne, à 6 h du soir et à minuit (ainsi que 10 h du soir le dimanche), en prélude au programme d'information.

Les détails sur Big Ben[modifier | modifier le code]

  • La hauteur de la tour est de 315 pieds, soit environ 96 mètres[9].
  • Pour atteindre le beffroi, les visiteurs doivent franchir 335 marches.
  • L'horloge est composée de 4 cadrans, un sur chaque face, de 7 mètres de diamètre et d'une cloche pesant 13,5 tonnes pour un diamètre de 2,7 mètres et une hauteur de 2,2 mètres.
  • Les aiguilles des minutes mesurent 4,2 mètres de long.
  • Les aiguilles des heures mesurent 2,7 mètres de long.
  • Les chiffres mesurent environ 60 cm de long.
  • Il y a 312 morceaux de verre dans chaque cadran de l'horloge.
  • Le mécanisme de l'horloge pèse 5 tonnes et le marteau pèse 200 kg.
  • Les aiguilles des minutes et celles des heures sont fabriquées en métaux différents : les premières sont fabriquées en cuivre, et pèsent 101 kg, et les secondes en fer, et pèsent 304 kg[10].
  • À l'inverse de la plupart des cadrans, ceux du Big Ben ont le numéro 4 noté IV et non IIII[11].
  • Quand le Parlement siège, un drapeau britannique est hissé et flotte au-dessus de l'horloge.
  • Quand le Parlement se réunit, la lumière éclairant les cadrans s'allume.
  • La cloche sonna pour la première fois le .
  • Le son de la cloche porte sur six kilomètres à la ronde.
  • Elle sonne les heures, les quarts d'heure étant sonnés par d'autres cloches[12].
  • Une bombe a détruit la Chambre des Communes au cours de la Seconde Guerre mondiale.

Little Ben[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Little Ben.

Il existe aussi une petite tour d'horloge à Londres proche de la gare Victoria d'un dessin similaire à Big Ben et appelée « Little Ben ». Construite en 1894, elle fut placée à proximité d'un lieu de rencontre populaire pour les voyageurs arrivant à la gare lorsque celle-ci était utilisée dans le cadre de liaisons « trains + bateaux ». Déménagée en 1961, Little Ben a été réinstallée a été à son emplacement en 1981 après remise en état grâce au parainage de la compagnie pétrolière française Elf Aquitaine. En 2012 elle a été déménagée de nouveau dans le cadre de travaux d’amélioration de la gare, son retour est prévu en 2016.

Culture populaire[modifier | modifier le code]

Télévision[modifier | modifier le code]

  • Big Ben apparaît dans Life After People dans l'épisode 2. Elle s'écroule au bout de 150-200 ans.
  • Big Ben apparaît à de nombreuses reprises dans la série britannique Doctor Who.
  • Big Ben apparaît à la fin de Basil, détective privé.
  • Big Ben apparaît dans V pour Vendetta qui explose avec le reste du parlement à la fin du film.

Galerie[modifier | modifier le code]

Références[modifier | modifier le code]

  1. Site officiel
  2. http://www.parliament.uk/about/living-heritage/building/palace/big-ben/building-clock-tower/parliaments-clock-towers/
  3. http://www.visitlondon.com/attractions/culture/big-ben
  4. (en) Tom Quinn, London's strangest tales : Extraordinary but true stories from over a thousand years of London's history, Londres, Portico,‎ , 378 p. (ISBN 9781861059765), p. 209
  5. Louis Vivien de Saint-Martin, Louis Rousselet, Nouveau dictionnaire de géographie universelle, Volume 4, Hachette, 1890
  6. Fichier:Westminster-chimes.mid
  7. (en) Asa Briggs, The BBC. The first fifty years, Oxford University Press,‎ 1985, p. 73
  8. http://www.lefigaro.fr/flash-actu/2012/06/26/97001-20120626FILWWW00578--big-ben-va-devenir-la-tour-elizabeth.php
  9. (en) « Bong! Big Ben rings in its 150th anniversary », Associated Press,‎ (lire en ligne)
  10. Ben Weinreb et Christopher Hibbert, The London Encyclopaedia (en anglais), Édition 1991, Macmillan, (ISBN 0-333-57688-8), page 66
  11. Pourquoi chiffre 4 des horloges est-il noté IIII et non IV ? sur insolite.fr
  12. (en)« Big Ben », sur parliament.uk (consulté le 17 octobre 2012)

Lien externe[modifier | modifier le code]

Sur les autres projets Wikimedia :

  • (en) Big Ben sur le site du parlement britannique.