Bataille de Vella Lavella

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Bataille de Vella Lavella
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Des soldats néo-zélandais débarquent à Baka Baka sur Vella Lavella le 17 septembre 1943.
Informations générales
Date 15 août -
Lieu Vella Lavella, îles Salomon
Issue Victoire alliée
Belligérants
Drapeau des États-Unis États-Unis
Drapeau de la Nouvelle-Zélande Nouvelle-Zélande
Drapeau des Fidji Fidji
Drapeau : Japon Empire du Japon
Commandants
Drapeau des États-Unis États-Unis Theodore S. Wilkinson
Drapeau des États-Unis États-Unis Oscar Griswold
Drapeau de la Nouvelle-Zélande Nouvelle-Zélande Harold Barrowclough
Drapeau de l'Empire du Japon Empire du Japon Noboru Sasaki
Forces en présence
Drapeau des États-Unis environ 5 900 hommes
Drapeau de la Nouvelle-Zélande environ 3 700 hommes
Drapeau : Japon environ 700 hommes
Pertes
Drapeau des États-Unis 58 morts,
166 blessés
Drapeau de la Nouvelle-Zélande 32 morts,
32 blessés
Drapeau : Japon environ 250 morts

Seconde Guerre mondiale - Pacifique

Batailles

Campagne des îles Salomon
Terrestres : Invasion de Tulagi · Guadalcanal · Nouvelle-Géorgie · Vella Lavella · Îles du Trésor · Choiseul · Bougainville · Îles Green

Navales :

Détroit de Blackett · I-Go · Bataille du golfe de Kula · Kolombangara · Golfe de Vella · Vella Lavella (navale) · Baie de l'Impératrice Augusta · Horaniu · Cap Saint-George

Coordonnées 7° 44′ sud, 156° 38′ est

La bataille de Vella Lavella est une bataille de la Seconde Guerre mondiale dans le théâtre d'opérations de l'océan Pacifique, au cours de laquelle les Marines américains et des unités néo-zélandaises et Fidjienes conquirent l'île de Vella Lavella dans les îles Salomon.

Histoire[modifier | modifier le code]

L'opération suivait la bataille de la Nouvelle-Géorgie qui était en train de se terminer.

Les combats sur Vella Lavella ont eu lieu après la Bataille de Nouvelle-Géorgie, elle a amenée l'évacuation des Japonais de Guadalcanal et les Alliés ont pu avancer vers les principaux ports Japonais à Rabaul dans le cadre du plan de l'opération Cartwheel. Après la perte de l'aérodrome de Munda Field par les forces américaines, les Japonais se sont retirés à Kolombangara et ont établi une garnison de 10000 à 12000 hommes sous le commandement du général Noboru Sasaki. Les plans américains étaient une attaque sur Kolombangara, mais le commandant américain, l'amiral William Halsey, décida de contourner Kolombangara et les forces terrestres autour de Barakoma sur Vella Lavella, où ils devaient capturer l'aérodrome japonais et développer une base navale. [1]

Carte de la bataille de Vella Lavella

Située à 65 km au nord-ouest de Munda, Vella Lavella était l'île la plus septentrionale de la chaîne de Nouvelle-Géorgie et servait de tremplin pour les opérations futures contre les forces japonaises sur les îles Shortland et Bougainville. Il offrait également de meilleures perspectives de développement de base qu'à Kolombangara. Dans le même temps, il était assez proche des bases aériennes américaines à Munda.

Le 12 août un détachement avancé, composé de soldats du 103e régiment d'infanterie est envoyé de Guadalcanal à bord de quatre torpilleurs. En cours de route, les bateaux ont été soumis à une attaque aérienne qui a fait plusieurs victimes, mais leurs équipages ont pu continuer leur chemin et ont été accueillis par des indigènes en canoë. Comme des rapports ont été reçus au sujet d'une force japonaise plus importantes que prévu près de la plage de débarquement, cette force a été renforcée le 14 août avec 103e division d'infanterie. La force était chargée tenir la tête de pont de la force d'assaut et d'assurer la sécurité des prisonniers japonais dans les environs. [2]

Soldats de Nouvelle-Zélande le 17 Septembre 1943.

Le débarquement initial sur Vella Lavella a été entrepris par une force d'atterrissage d'environ 4600 hommes des troupes américaines commandé par le brigadier général Robert B. McClure. Les principaux éléments de manœuvre provenaient de la 35e équipe de combat régimentaire commandà par général Oscar Griswold. Ces troupes ont débarqué le 15 août dans le cadre d'un corps expéditionnaire sous le commandement du contre-amiral Theodore S. Wilkinson. Le corps expéditionnaire se composait de plusieurs navires. Les Japonais ont envoyé un grand nombre de chasseurs Zero et de bombardiers de plongée en réponse au débarquement. Ils ont attaqué vers midi mais ont été chassés par des tirs antiaériens. Une autre tentative en fin de journée a également été gâchée. Les avions japonais de retour ont été attaqués par des corsaires marins américains qui avaient été chargés de mener une mission de mitraillage autour de Kahili. Les pertes lors de ces attaques étaient légères pour les Américains, aucun navire n'étant coulé et seulement deux avions américains en défense étant abattus, contre des pertes japonaises de 17 à 44 avions.

Les pertes lors du débarquement initial ont été de 12 morts et de 50 blessés pour les Américains. Après les combats les Américains ont établi une tête de pont et entrepris des opérations de réapprovisionnement. Pendant ce temps, les Japonais décidèrent contre une contre-attaque, choisissant d'évacuer l'île. Un groupe de destroyers, Sazanami, Hamakaze, Shigure et Isokaze, commandé par le contre-amiral Matsuji Ijuin, a quitté Rabaul tandis qu'un groupe de renforts était également envoyé pour sécuriser Horaniu. Ceux-ci se composaient de deux compagnies du 13e régiment d'infanterie, avec une force combinée de 390 soldats et un peloton de troupes Special Naval Landing Force. [3]

En réponse, quatre destroyers américains, USS Nicholas, O'Bannon, Taylor et Chevalier, ont quitté Purvis Bay sous le commandement du capitaine Thomas J. Ryan. Le 18 août au cours de la bataille de Horaniu, des destroyers américains et japonais se sont engagés au large de Horaniu, au cours de laquelle deux destroyers japonais ont été endommagés et plusieurs petits navires détruits. Pendant que ces combats se déroulaient en mer, les péniches japonaises chargées de troupe se dirigeaient vers la côte nord, où elles se camouflaient et se cachaient. Leur arrivés à Horaniu s'est achevé le lendemain 19 août. Alors que les Japonais travaillaient à l'établissement de leur dépôt de barges, deux échelons supplémentaires de troupes et de fournitures américaines ont été envoyés à Barakoma, les 17 et 20 août respectivement. Ceux-ci ont été soumis à d'autres attaques aériennes japonaises, le destroyer USS Philip est accidentellement entré en collision avec USS Waller. Gordan Rottman a écrit que la force japonaise sur Vella Lavella a finalement atteint 750 hommes. [10] Jon Diamond fournit un chiffre plus élevé, indiquant que 1000 Japonais servaient sur l'île.

Alors que l'action principale a eu lieu en mer et dans les airs, les troupes américaines à terre ont travaillé pour améliorer les défenses autour de la tête de pont et ont commencé des opérations de patrouille. Fin août, une patrouille de reconnaissance américaine à la recherche d'un emplacement approprié pour un site radar a découvert une forte concentration de troupes japonaises autour de Kokolope Bay. Le commandant américain, McClure, a commencé une avancée le long de la côte est de l'île, avec l'appui de guides autochtones et d'un petit groupe d'éclaireurs fidjiens, qui visait à capturer Kokolope Bay afin d'établir le site radar. Alors que les troupes du 1e Bataillon de 35e régiment d'infantrir poussaient au-delà de leur tête de pont, un bataillon du 145e régiment d'infanterie arriva de Nouvelle-Géorgie pour maintenir le périmètre. Le 3e bataillon, le 35e d'infanterie et le 64e bataillon d'artillerie de campagne ont également rejoint l'avancée de la côte est. Plusieurs escarmouches à petite échelle ont suivi, mais en grande partie les Japonais ont cherché à éviter un engagement décisif. Le 14 septembre, Horaniu est capturé après que la garnison japonaise se soit retirée au nord-est de l'île.

À la mi-septembre, les Américains ont été relevés par les Néo-Zélandais de la 3e division du général de division Harold Barrowclough. La 14e brigade de Nouvelle-Zélande, composée d'environ 3700 hommes sous le commandement du brigadier Leslie Potter, a utilisé une série d'opérations amphibies et de marches de fond pour traverser les zones côtières et délimiter chaque secteur par des patrouilles. Deux bataillons d'infanterie, le 35ème et le 37ème, chacun affecté huit péniches de débarquement, effectuèrent une pince pour piéger la garnison japonaise de 600 hommes, tandis que le 30ème bataillon d'infanterie était maintenu en réserve autour de la principale concentration de troupes dans le sud de l'île.

Au départ de la plage de Maravari, le 21 septembre, les Néo-Zélandais ont établi leurs zones avancées autour de Matu Soroto et Boro, puis ont commencé leur progression le 25 septembre. Au cours des dix jours, les Néo-Zélandais ont mené une série d'actions mineures alors que le 35e bataillon d'infanterie progressait sur la côte ouest et que le 37e remontait l'est. Le 35e bataillon s'avance jusqu'à la baie de Pakoi et se dirige ensuite vers la baie de Timbala et attaque la principale garnison japonaise qui se retire sur les deux fronts. Plusieurs patrouilles se sont avancées pour bloquer les itinéraires de retrait présumés japonais vers la baie de Marquana. Ces patrouilles ont été ensuite embusquées et coupées, après quoi deux pelotons ont été envoyés pour les sauver. Ceux-ci se sont également heurtés à une forte d'opposition et ont été obligés de faire marche arrière et la décision a été prise d'attendre que le 37e Bataillon rejoigne la 35e avant d'attaquer. Pendant qu'ils attendaient, d'autres patrouilles ont été envoyées et les patrouilles embusquées se sont frayé un chemin à partir des lignes japonaises, ayant infligé de lourdes pertes et ont ensuite été sauvées par barge. Le 5 octobre, ils ont nettoyé la baie de Warambari, au milieu de violents combats. Le jour suivant, les deux bataillons néo-zélandais étaient sur le point de se lier, après avoir serré les Japonais dans une petite poche, qui fut encore réduite lorsque le 37e bataillon atteignit Mende Point dans l'après-midi du 6 octobre. Une attaque à grande échelle était prévue sur les Japonais autour de Marziana Point et un barrage lourd a été composé sur la position. Cependant, l'apparition des avions japonais a fait taire les canons et toute la nuit, la garnison japonaise a été retirée de l'île, reproduisant le retrait qui avait eu lieu à Kolombangara entre le 28 septembre et le 4 octobre. [4]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Rottman, Japanese Army in World War II, p. 68
  2. Miller, Cartwheel: The Reduction of Rabaul, pp. 175–178.
  3. Gillespie, The Pacific, p. 130.
  4. Bureau of Yards and Docks, Building the Navy's Bases in World War II, pp. 266–267.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • (en) William L. McGee, The Solomons Campaigns, 1942–1943 : From Guadalcanal to Bougainville—Pacific War Turning Point, vol. 2 : Amphibious Operations in the South Pacific in WWII, BMC Publications, (ISBN 0-9701678-7-3), « Occupation of Vella Lavella ».
  • (en) Samuel Eliot Morison, History of United States Naval Operations in World War II, vol. 6 : Breaking the Bismarcks Barrier, Castle Books, (ISBN 0-7858-1307-1), chap. XIII (« Vella Lavella »).
  • (en) Gordon L. Rottman et Duncan Anderson (Dr), Japanese Army in World War II : The South Pacific and New Guinea, 1942–43, Oxford & New York, Osprey, (ISBN 1-84176-870-7).

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Lien externe[modifier | modifier le code]