Arena Football League

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Arena Football League
Logo de l'AFL
Généralités
Sport Football américainVoir et modifier les données sur Wikidata
Création 1987 puis 2010
Disparition 2009 (faillite)
Lieu(x) Drapeau des États-Unis États-Unis
Participants 4
Site web officiel www.arenafootball.com
Crystal Clear app kworldclock.png
Pour la compétition en cours voir :
2018

L'Arena Football League (AFL) fut fondée en 1987 pour gérer et organiser un championnat de football américain en salle aux États-Unis. Fondée par Jim Foster, elle est la troisième ligue la plus ancienne de football professionnel en Amérique du Nord, après la Ligue canadienne de football (LCF) et la National Football League (NFL). L'AFL joue selon des règles exclusives appelées arena football, une forme de football américain en salle, joué sur un terrain de 66 yards sur 28 (environ un quart de la surface d'un terrain de la NFL), avec des règles encourageant les performances offensives, entraînant un jeu plus rapide et plus performant. Le sport est inventé au début des années 1980 et breveté par Foster, ancien dirigeant de la United States Football League (USFL) et de la NFL. De 2000 à 2009, l'AFL a sa propre ligue de développement, l'AF2.

L'AFL joue 22 saisons de 1987 à 2008; des problèmes internes entraînent l'annulation de la ligue pour la saison 2009, bien que l'AF2 joue. Plus tard dans l'année, l'AFL et l'AF2 sont dissoutes et réorganisées en une nouvelle société comprenant des équipes des deux ligues. L'AFL revient en 2010. L'assistance moyenne de la ligue par match depuis son retour en 2010 est d'environ 9 500 personnes.

La ligue a toujours eu une empreinte nationale et est reconnue comme la plus importante ligue de football en salle professionnelle en Amérique du Nord, offrant une rémunération plus élevée, une couverture médiatique plus large et une plus longue histoire que les ligues concurrentes. Après un maximum de 19 équipes en 2007, la ligue s'est rétrécie à quatre pour la saison 2018, toutes situées dans le nord-est des États-Unis.

Histoire[modifier | modifier le code]

AFL logo original
Le logo utilisé de 1987 à 2002.

Jim Foster, responsable des promotions à la National Football League, conçoit le football américain en salle en regardant un match de football en salle au Madison Square Garden en 1981. pendant le match, il écrit son idée sur une enveloppe de 9 x 12, avec des croquis du terrain et des notes de jeu. Il présente l'idée à quelques amis dans les bureaux de la NFL, où il reçoit des éloges et des encouragements pour son concept. Après avoir solidifié les règles et établi un plan d’affaires, complété par des croquis réalisés par un artiste professionnel, Foster présente son idée à divers réseaux de télévision. Il conclut un accord avec la National Broadcasting Company (NBC) pour un "test match"[1].

Les projets de football en salle sont suspendus en 1982 avec le lancement de la United States Football League. Foster quitte la NFL pour accepter une position à l'USFL. Il devient finalement vice-président exécutif du Chicago Blitz, où il revient à son concept de football américain en salle. En 1983, il commence à organiser le test match durant son temps libre au Chicago Blitz. En 1985, l'USFL cesse ses activités de football et Foster commence à consacrer tout son temps au football américain en salle. Le 27 avril 1986, son concept est réalisé lorsque le test match est joué[1],[2].

« Playtest Game »[modifier | modifier le code]

Le premier match AFL est joué (appelé « playtest game ») le 27 avril 1985[2] à Rockford, dans l'Illinois dans le Rockford Metro Centrer entre les Metros de Rockford et les Politicians de Chicago (score 30-18)[3]. Les sponsors, des joueurs et des entraîneurs des collèges locaux sont recrutés pour jouer pour les équipes, les Politicians et les Metros, avec la garantie que cet essai ferait décoller la ligue. L'intérêt est suffisamment élevé à la suite du jeu test initial pour que Foster décide de mettre sur pied un deuxième match exhibition. Le deuxième match a lieu le 27 février 1987 au Rosemont Horizon à Chicago avec un budget de 20 000 $, soit cinq fois les 4 000 $ du match initial. Foster invite également ESPN à envoyer une équipe de tournage au jeu; un package de faits saillants est diffusé sur SportsCenter[1].

La saison inaugurale[modifier | modifier le code]

Après le succès de ses matchs d'essai, Foster avance avec son idée de football américan en salle. L'Arena Football League est créée en 1987 comme ligue de football américain en salle. Lors de la première saison, quatre franchises participent : les Bruisers de Chicago, le Dynamite de Denver, les Gladiators de Pittsburgh et les Commandos de Washington[3]. Foster nomme le légendaire Darrel "Mouse" Davis, parrain du "run and shoot", directeur exécutif des opérations football. Davis engage les entraîneurs d'origine et est l'architecte du jeu ultra-offensif de la ligue[4].

Le premier match de l'histoire de la Arena Football League est disputé le 19 juin 1987 entre les Gladiators et les Commandos à la Pittsburgh Civic Arena devant 12 117 spectateurs[5]. Le jeu n'est délibérément pas télévisé afin de pouvoir être analysé et pour que les échecs ne soient pas soumises à l'examen du public. Après le match inaugural, des ajustements sont faits, et la première saison continue[1]. Les Dynamite et les Bruisers jouent le premier match télévisé de l’AFL la nuit suivante, le 20 juin 1987, au Rosemont Horizon dans la banlieue de Chicago, retransmis sur ESPN, avec Bob Rathbun et Lee Corso. L'émission montre un court extrait du jeu Commandos-Gladiators[6]. Chaque équipe joue six matchs, deux contre chaque autre équipe. Les deux meilleures équipes, Denver et Pittsburgh, s'affrontent dans le premier match du championnat AFL, ArenaBowl I.

Le 30 septembre 1987, Foster dépose une demande auprès de l'Office des brevets et des marques des États-Unis d'Amérique pour faire breveter son sport. La demande de brevet couvre les règles du jeu, en précisant en détail les poteaux de but et le filet de rebond et leur impact sur le jeu. La demande de Foster est accordée le 27 mars 1990[7]. Ceci signifie que d'autres ligues de football américain en salle doivent jouer selon des règles sensiblement différentes; le brevet, cependant, est programmé pour expirer en septembre 2007. Également en 2007, la société ESPN a pris une participation minoritaire dans l'entreprise AFL et a signé un contrat de 5 ans lui assurant la diffusion de 26 matchs par saison. De plus la société a la possibilité de retransmettre ces matchs sur ses différentes chaînes et services multimédia[8].

Les premières années (1987-1999)[modifier | modifier le code]

Depuis sa création, l’AFL opère dans un état de semi-obscurité; beaucoup d'Américains ont entendu le terme "football d'arène" mais ne savent pratiquement rien de la ligue elle-même. De la saison 1987 jusqu'à la fin des années 1990, la ligue est surout diffusée sur ESPN, qui retransmet des matchs en différé, souvent bien après minuit, et qui sont souvent adaptés au créneau horaire prévu. La ligue fait ses premiers pas vers la gloire en 1998, lorsque l'Arena Bowl XII est télévisé à l'échelle nationale dans le cadre du Wide World of Sports d'ABC[9]. Le samedi 23 juillet 1989, une grande partie de l'Amérique découvre l'AFL pour une raison fortuite, lorsque l'entraîneur-chef des Gladiators de Pittsburgh, Joe Haering, écrit l'histoire du football en frappant le commissaire Jim Foster lors d'un match contre les Bruisers de Chicago[10]. L'histoire est relayée par les médias nationaux, notamment une photo dans USA Today. Le match est disputé entre les deux équipes dans l'ARCO Arena de Sacramento, dans le cadre de la tournée de l'AFL «Barnstorming America». Foster se rend sur le terrain de jeu pour arrêter une altercation entre les deux équipes lorsque Haering, ancien assistant de la NFL, lui assène un coup de poing à la mâchoire. Haering est suspendu sans salaire[10].

L'une des premières réussites de la ligue est l'équipe Drive de Detroit. L'équipe principale pour certains des joueurs les plus réputés de l'AFL, notamment George LaFrance, Gary et Alvin Rettig, mais aussi une deuxième chance en carrière pour le quarterback Art Schlichter, The Drive joue régulièrement joué à guichets fermés à la Joe Louis Arena. Elle atteint l'Arena Bowl chaque année de son existence (1988-1993). La première dynastie de l'AFL s'achève lorsque leur propriétaire, Mike Ilitch (également propriétaire de Little Caesars Pizza et des Red Wings de Detroit) achète les Tigers de Detroit et vend l'équipe AFL.

Bien que la Drive se déplace dans le Massachusetts pour devenir les Marauders du Massachusetts pour la saison 1994, l’AFL compte un certain nombre d’autres équipes qu’elle considère comme des "dynasties" entre 1994 et 2016. Parmi celles-ci, les meilleures sont Tampa Bay Storm et leurs rivaux les Predators d’Orlando, ainsi que les SaberCats de San Jose et leurs rivaux, les Rattlers de l'Arizona. Ces quatre équipes remportent 14 des 22 Arena Bowls au cours de cette période et ont participé à toutes les finales sauf deux entre 1994 et 2017[11].

En 1993, la ligue organise son premier All-Star Game à Des Moines, dans l'Iowa, futur domicile des Iowa Barnstormers, afin de recueillir des fonds pour les victimes des inondations dans la région. La Conférence nationale triomphe de la Conférence américaine 64 à 40 devant une foule de 7 189 personnes. Le deuxième All-Star Game a lieu en octobre 2013, avec deux matchs, le premier à Honolulu, à Hawaii, le second à Pékin, en Chine[12].

Alors que certaines équipes ont connu un succès considérable, même financier, sur le terrain, de nombreuses équipes de l’histoire de la ligue n’ont connu que peu de succès, que ce soit sur le terrain ou en dehors. Un certain nombre de franchises existent sous la forme d’une série d’équipes largement indépendantes, avec peu ou pas de continuité d’entraîneurs ou de joueurs, sous de nombreux groupes de gestion, jusqu’à ce qu’elles disparaissent. Parmi les exemples, citons les New York City Hawks, dont les propriétaires ont transféré l’équipe de New York à Hartford pour devenir les New England Sea Wolves après deux saisons, puis les vendre après deux autres années pour devenir les Toronto Phantoms qui durent encore deux saisons jusqu'au la dispatition. Les raisons de l'échec de ces équipes sont multiples: la faiblesse financière des groupes de propriétaires, manque de soutien financier important de la part de propriétaires capables de le fournir, manque de couverture médiatique et manque évident d'intérêt de la ville hôte pour son équipe ou le sport dans son ensemble.

Le nouveau millénaire (2000-2008)[modifier | modifier le code]

AFL 03-08
Le logo de l'AFL de 2003 à 2008.

L'année 2000 suscite un intérêt accru pour l'AFL. Le quarterback des Rams de Saint-Louis, Kurt Warner, qui est le MVP du Super Bowl XXXIV, est remarqué pour la première fois parce qu'il joue pour les Iowa Barnstormers[13]. Tandis que de nombreux commentateurs et supporters sportifs continuent de ridiculiser la ligue, l’histoire de Warner donne à la ligue une exposition positive et elle apporte à la ligue un nouvel accord télévisé avec TNN qui, contrairement à ESPN, diffuse les matchs de la saison régulière en direct. Bien que cela ne soit pas financièrement lucratif, cela aide à préparer le terrain pour ce que la ligue deviendra dans le nouveau millénaire. En outre, l’année apporte également une ligue secondaire, l’AF2, se veut une ligue de développement comparable à la NFL Europe de la National Football League. Il y a eu beaucoup d'expansion dans les années 2000. Les équipes d'extension comprennent les Wranglers d'Austin, les Cobras de la Caroline, les Avengers de Los Angeles, les Rush de Chicago, les Fury de Detroit, les Desperados de Dallas, le Crush du Colorado, les VooDoo de la Nouvelle-Orléans, les Soul de Philadelphie, les Kats de Nashville, les Brigade de Kansas City, les Dragons de New York et Blaze de l'Utah. Certaines de ces équipes, notamment les Crush, Desperados, Kats et VooDoo, sont la propriété pendant moins une partie de leur existence du même groupe, à qui appartiennent les équipes de la NFL dans leur ville hôte. De toutes ces équipes, seule la Philadelphia Soul survit.

En 2003, la saison passe à 16 matchs. Il y a aussi plusieurs changements de règles au cours de cette période. En 2005, les joueurs ne sont plus autorisés à sortir des limites du terrain. C'est aussi la première année que ArenaBowl est joué sur un terrain neutre. En 2007, les remplacements libres sont autorisées, mettant fin à l'ère "Ironman" du football ou les joueurs faisait partie à la fois des équipes offensives et défensives (one-platoon system), les jeux se terminant par un match nul ne sont plus permis. Et en 2008, le linbacker "jack" est autorisé à aller de d'un côté à l'autre sans être pénalisé pour "défense illégale"[14].

Le déclin (2008-2009)[modifier | modifier le code]

Après 12 ans passés en tant que commissaire de l'AFL, David Baker prend sa retraite de façon inattendue le 25 juillet 2008, deux jours seulement avant l' Arena Bowl XXII. Le sous-commissaire Ed Policy est nommé commissaire par intérim jusqu'à la nomination du remplaçant de Baker. Baker explique: « Quand j'ai pris mes fonctions de commissaire, je pensais que ce serait pour un an. Cela s'est transformé en 12 ans. Mais maintenant, le moment est venu[15]. » En octobre 2008, Tom Benson annonce que les VooDoo de la Nouvelle-Orléans cesse ses opérations en raison de circonstances affectant actuellement la ligue et l'équipe[16]. Peu de temps après, un article du Sports Business Journal annonce que l’AFL a signé un accord de principe pour la vente d’une participation de 100 millions de dollars dans la ligue à Platinum Equity; en contrepartie, Platinum Equity créerait un modèle d'entreprise centralisé à entité unique qui rationaliserait les opérations des ligues et des équipes et permettrait à la ligue d'être plus rentable. La décision de Benson d'arrêter les VooDoo intervient lors de la téléconférence Platinum Equity, ce qui laisse penser que la cessation d'activités vient à cause de l'accord[17].

En raison de la perte soudaine de la franchise de la Nouvelle-Orléans, la ligue annonce en octobre que le début de la période d'agent libre sera retardé afin de pouvoir accueillir une draft de dispersion. Des dates sont finalement annoncées, le 2 décembre pour la draft de dispersion et le 4 décembre pour les agents libres, mais peu de temps avant la draft, la ligue publie un communiqué de presse annonçant qu'elle est reportée d'un jour, au 3 décembre. Peu de temps après, un autre communiqué de presse annonce que la draft aura lieu le 9 décembre et que le libre-échange commencera le 11 décembre[18]. Toutefois, la draft n’a toujours pas lieu et un autre communiqué de presse est publié indiquant qu'elle ainsi que l'agence libre ont été reportés indéfiniment[19]. Des rumeurs commencent à circuler selon lesquelles la ligue est en difficulté et sur le point de se retirer, mais les propriétaires nient ces affirmations. Il est bientôt révélé que le syndicat des joueurs accepte de réduire le plafond salarial pour la saison 2009 afin d'éviter une cessation totale des opérations[20]. Cependant, l'investissement annoncé de Platinum Equity ne s'est jamais concrétisé.

Saison 2009 annulée[modifier | modifier le code]

Bien que l'AF2 joue sa dixième saison en 2009, une conférence tenue en décembre 2008 amène suffisamment de votes des propriétaires et une coopération de l'AFLPA pour que l'AFL suspende toute la saison 2009 afin de créer un plan à long terme pour améliorer son modèle économique[21]. Ce faisant, l'AFL devient la deuxième ligue sportive à annuler une saison complète, après que la Ligue nationale de hockey ait annulé la saison 2004-2005 en raison d'un lock-out. L'AFL devient également la troisième ligue sportive à perdre la post-sasison (la première étant la Major League Baseball, en 1994, à cause d'une grève). Les efforts de reformatage du modèle commercial de la ligue sont placés sous la direction du propriétaire des Destroyers de Columbus, Jim Renacci, et du commissaire intérimaire, Ed Policy[22].

Le commissaire par intérim, Ed Policy, annonce sa démission, amenant de grands espoirs pour l'AFL, citant l'obsolescence de son poste dans la ligue reformatée[23]. Deux semaines plus tard, les Avengers de Los Angeles annoncent qu’ils cèdent officiellement leur franchise. Un mois plus tard, la ligue manque la date limite pour ratifier officiellement la nouvelle convention collective et annonce la suppression de l'assurance maladie pour les joueurs[24]. Les progrès pour le retour stagnent et aucune annonce n’est faite concernant l’avenir de la ligue.

Le 20 juillet 2009, Sports Business Journal signale que l'AFL doit environ 14 millions de dollars à ses créanciers et envisage de déposer une demande de protection du Chapitre 11 de la loi sur les faillites des États-Unis[25]. Début août 2009, de nombreux médias commencent à rapporter que l'AFL cesse les activités de manière permanente et déposerait le bilan selon le chapitre 7 de la loi sur les faillites des États-Unis. La ligue publie une déclaration le 4 août selon laquelle elle suspend ses opérations pour une durée indéterminée. Malgré cela, plusieurs créanciers de la ligue déposent des documents pour forcer une liquidation en vertu du chapitre 7 si la ligue ne le fait pas volontairement[26]. Cette demande est acceptée le 7 août, mais convertie en une réorganisation du chapitre 11 le 26 août[27].

La renaissance (2010-2014)[modifier | modifier le code]

Après la suspension de la saison 2009 de l'AFL, les officiels de la ligue et les propriétaires d'AF2 (qui ont joué comme prévu dans la saison) commencent à discuter de l'avenir du football en arène et des deux ligues. Avec sa participation de 50,1% dans l'AF2, la faillite et la dissolution de l'AFL entraînent également la dissolution de l'AF2. Cette ligue est officiellement considérée comme dissoute le 8 septembre 2009, quand aucun propriétaire n'a engagé son équipe dans la onzième saison de la ligue à cette date limite[28]. Pour des raisons juridiques, les officiels et les propriétaires de la ligue AF2 acceptent de former une nouvelle entité juridique, Arena Football 1 (AF1), avec d'anciennes équipes de l'AFL, les Rattlers de l'Arizona et les Predators d'Orlando, rejoignant l'ancienne AF2[29],[30].

Tous les actifs de la Arena Football League ont été mis aux enchères[31]. Le 11 novembre 2009, la nouvelle ligue annonce son intention d’acquérir la totalité des actifs de l’ancienne AFL; comprenant les noms et les logos des équipes de toutes les anciennes équipes AFL et AF2, sauf une[32]. La seule exception est celle des Desperados de Dallas ; le propriétaire des Desperados, Jerry Jones, a délibérément réuni les propriétés des Desperados et celles des Cowboys de Dallas, rendant ainsi les deux inséparables. La vente aux enchères a lieu le 25 novembre 2009[31]. Les actifs sont attribués à Arena Football 1 le 7 décembre 2009 avec une enchère gagnante de 6,1 millions de dollars[33].

Le 17 février 2010, AF1 annonce qu'elle utilisera le nom "Arena Football League". La ligue annonce ses projets pour la saison à venir et les détails de son contrat avec NFL Network pour la diffusion des matchs de la Ligue AFL en 2010[34]. Les équipes AF1 ont la possibilité de réutiliser les noms historiques de leurs équipes. En plus des équipes historiques, la ligue ajoute deux nouvelles franchises d’expansion, les Vigilantes de Dallas et les Sharks de Jacksonville.

Pour la saison 2011, le Soul de Philadelphie, le Brigade de Kansas City, les SaberCats de San Jose, le VooDoo de la Nouvelle-Orléans et le Force de la Géorgie reviennent dans la Ligue après avoir joué pour la dernière fois en 2008. Cependant, le Rampage de Grand Rapids, le Crush du Colorado, les Destroyers de Columbus, les Avengers de Los Angeles et les Dragons de New York ne reviennent pas. La ligue ajoute une équipe d’expansion, le Power de Pittsburgh. Lynn Swann, ancien wide receiver des Steelers de Pittsburgh, est l'un des propriétaires de l'équipe[35]. C'est la première fois que l'AFL retourne à Pittsburgh depuis les Gladiators de Pittsburgh étaient une franchise originale en 1987 avant de devenir le Storm de Tampa Bay. Kansas City change de nom et devient le Command de Kansas City[36],[37]. Même s’ils sont de retour, les Battle Wings de Bossier-Shreveport s’installent à la Nouvelle-Orléans sous le nom de Voodoo, l’identité autrefois propriété du propriétaire des Saints de la Nouvelle-Orléans, Tom Benson. Les Vipers de l’Alabama déménagent à Duluth, en Géorgie, pour devenir le Force de la Géorgie (la franchise précédente de ce nom étant la continuation de la première franchise, les Kats de Nashville)[38]. Le Iron de Milwaukee change également de nom pour Mustang de Milwaukee, le nom de l’équipe originale AFL de Milwaukee, qui existait de 1994 à 2001.

En 2012, l'AFL célèbre son 25e anniversaire. La saison débute le 9 mars 2012. Les Talons de Tulsa déménagent à San Antonio, au Texas, et Jeffrey Vinik devient propriétaire du Storm de Tampa Bay[39]. Les Vigilantes de Dallas ne sont pas inscrits au programme de la saison 2012, sans annonce de la part de leur direction. Par la suite, l'équipe est discrètement dissoute sans qu'aucune annonce officielle n'ait jamais été publiée. A l'instar de la Ligue Nationale de Football, l'AFL reporte la période d'agence libre au 31 octobre en raison de l'ouragan Sandy.

Le 12 décembre 2012, il a été annoncé que l'AFL avait conclu un accord de partenariat avec NET10 Wireless pour devenir la première ligue de sport professionnel non liée aux sports motorisés aux États-Unis à avoir un sponsor principal, devenant ainsi la NET10 Wireless Arena Football League[40]. Le nouveau site Web affiche le nouveau logo qui incorpore l'actuel logo AFL à celui de NET10 Wireless. L'accord de parrainage se termine en 2014 après un partenariat de deux ans.

En 2013, la ligue s'agrandit avec l'ajout de deux nouvelles franchises, à jouer en 2014, le Kiss de Los Angeles, propriété de Gene Simmons et Paul Stanley du groupe de rock Kiss, et le Thunder de Portland.

En 2014, la ligue annonce l'octroi d'une nouvelle franchise à l'ancien chanteur de Mötley Crüe, Vince Neil, ancien copropriétaire des Sharks de Jacksonville. Cette franchise, les Outlaws de Las Vegas, disputent leurs matchs à domicile au Thomas & Mack Center, qui abritait auparavant les Las Vegas Sting et Las Vegas Gladiators. Après 20 ans d'expérience dans la ligue, l'un des piliers de l'AFL, les Iowa Barnstormers, la quittent pour rejoindre la Indoor Football League. Les Talons de San Antonio disparaissent le 13 octobre 2014, après que la ligue (à qui appartenait l'équipe) n'a pas réussi à trouver un nouveau propriétaire[41]. Le 16 novembre 2014, malgré une saison record, le Power de Pittsburgh devient la deuxième équipe à cesser ses activités après la saison 2014. Cela résulte d'une faible fréquentation[42]. La ligue annonce par la suite que le Power reste en sommeil pour 2015 et cherche de nouveaux propriétaires[43]. Cependant, aucun nouveau groupe de propriété ne s'est matérialisé.

Réduction du nombre d'équipes (2015-présent)[modifier | modifier le code]

Jerry Kurz a également renoncé à ses fonctions de commissaire de l'AFL alors qu'il est promu premier président de l'AFL. L'ancien PDG de Foxwoods, Scott Butera, est embauché pour lui succéder à la Commission[44].

Le 9 août 2015, ESPN annonce que les VooDoo de la Nouvelle-Orléans et les Outlaws de Las Vegas cessent leurs activités[45]. Le 1er septembre 2015, le Schock de Spokane quitte officiellement l'AFL et rejoint l'IFL sous le nouveau nom de Spokane Empire, devenant la cinquième franchise active AFL / af2 à quitter la ligue pour l'IFL depuis la faillite de 2009 (Iowa Barnstormers, Tri-Cities Fever, Green Bay Blizzard et Arkansas Twisters—maintenant Texas Revolution—sont partis avant)[46].

Le 12 novembre, la ligue annonce que le champion en titre, les SaberCats de San Jose, cessera ses activités pour des raisons "sans rapport avec les opérations de la ligue". Une déclaration de la ligue indique que l’AFL s’efforce de trouver de nouveaux propriétaires à long terme pour la franchise. Ceci laisse la ligue avec 8 équipes pour 2016[47].

Le 6 janvier 2016, la ligue reprend la propriété et le contrôle opérationnel du Thunder de Portland à ses anciens propriétaires[48]. L'AFL déclare que cette décision est prise après des mois de tentatives pour mettre au point un accord prévoyant un soutien financier et opérationnel. Le 3 février 2016, il est annoncé que la franchise repartira de zéro et ne s'appellera plus Thunder car le nom et les marques de commerce appartiennent à l'ancien propriétaire de la franchise, Terry Emmert (similaire au mouvement de Jerry Jones avec les Desperados). Le commissaire de l'AFL, Scott Butera, annonce qu'une nouvelle identité sera annoncée ultérieurement[49]. Le 24 février 2016, les Thunder sont renommés Steel de Portland[50].

Le calendrier 2016 de la ligue, annoncé sur le site web de la ligue le 10 décembre 2015, montre une ligue à huit équipes disputant une saison régulière de 16 matchs sur 18 semaines, avec deux semaines de repos pour chaque équipe, une par rotation et l'autre "universel bye" pour toutes les équipes pendant le week-end de la fête de l'indépendance, le premier week-end de juillet. Toutes les équipes se qualifient pour les séries éliminatoires, ce qui signifie que la saison régulière ne sert qu'à établir le classement[51].

Le 10 février 2016, le Washington Post et la station de radio WTOP-FM annoncent que Monumental Sports & Entertainment (Ted Leonsis, président), propriétaire des Capitals de Washington de la NHL, des Wizards de Washington de la NBA et des Mystics de Washington de la WNBA, était " proche d’un accord " pour apporter une nouvelle franchise d’expansion au Verizon Center[52]. Le 10 mars 2016, le commissaire de l'AFL, Scott Butera, annonce que l'accord est finalisé et que la nouvelle équipe de Washington, DC, commencera à jouer en 2017[53]. Le 14 juillet 2016, le nom de l'équipe est révélé sous le nom de Valor de Washington[54]. Il est également question de revenir à San Antonio et à Saint-Louis, ainsi que d’une nouvelle équipe potentielle pour Sacramento. Cependant, lors de l'annonce du programme 2017, aucune équipe de ces trois villes n'est mentionnée.

Le 12 octobre 2016, les Predators d'Orlando ont annoncé avoir quitté la ligue en raison du nombre réduit d'équipes et d'autres différends en suspens avec la ligue[55]. Quelques heures plus tard, les Sharks de Jacksonville annoncent également qu'ils quittent l'AFL et rejoignent plus tard la National Arena League[56]. Le lendemain, il est annoncé que les Rattlers de l'Arizona sont en train de planifier leur départ de l'AFL pour la Indoor Football League en 2017. Dans le même rapport, il est indiqué que le Kiss de Los Angeles et le Steel de Portland se retirent après que les deux équipes eurent échoué à répondre aux appels ou à répondre aux demandes de renseignements concernant les achats de billets de saison 2017[57]. Plus tard le 13 octobre, la ligue a tenu une téléconférence avec les propriétaires restants et a publié une déclaration le lendemain matin indiquant que la ligue serait maintenue à long terme, bien que la ligue ne se soit pas expressément engagée à jouer en 2017 à cette date[58]. Le 14 octobre, l'AFL a organisé une "draft de dispersion" avec les cinq équipes sélectionnant des joueurs des formations de Jacksonville, Los Angeles, Orlando et Portland[59]. Les Rattlers ont ensuite officiellement quitté l'AFL pour l'IFL le 17 octobre, laissant l'AFL avec quatre équipes. Ils étaient la sixième équipe AFL à partir pour l'IFL depuis la relance de 2010[60]. Le 14 novembre, l'AFL a annoncé qu'elle accordait une deuxième franchise au propriétaire de Valor de Washington, Ted Leonsis, basé à Baltimore pour la saison 2017, la Brigade de Baltimore, ce qui porterait la ligue à cinq équipes[61].

Le 23 août 2017, semaine de l'ArenaBowl XXX, de nombreuses sources ont révélé que l'AFL envisageait de s'étendre à Albany, New York et Newark, dans le New Jersey, en 2018[62]. L’Empire d'Albany a été confirmé le 24 octobre. L’équipe dirigée par George Randolph Hearst III, membre de la direction de Hearst Communications, partageait la gestion non liée au football avec le Soul de Philadelphie[63]. Le 28 novembre, les Gladiators de Cleveland ont annoncé qu'ils seraient obligés de prendre un congé de deux ans pendant que leur arène, partagée avec les Cavaliers de Cleveland de la NBA, serait en construction hors-saison[64]. Le mois suivant, l'équipe AFL la plus ancienne, avec des racines de franchise depuis la saison inaugurale AFL, le Storm de Tampa Bay, a également suspendu ses opérations en raison de problèmes financiers[65]. En février 2018, le calendrier de la saison 2018 a été finalisé avec seulement quatre équipes restantes, ce qui correspond à la taille de la ligue lors de la "saison de démonstration" originale en 1987.

Le 16 mars 2018, le syndicat des joueurs de l'AFL et la Ligue ont conclu un nouvel accord sur une convention collective de quatre ans, doublant presque le montant de l'indemnisation des joueurs et accordant des prestations d'assurance-maladie élargies, après l'expiration de la précédente convention collective après 2017. L'entente a finalement été conclue au milieu de rumeurs selon lesquelles la saison et l'existence de la ligue étaient en danger lorsque les deux parties ont échoué dans leurs négociations avec plusieurs propositions et supposés ultimatums[66].

Le 27 mars 2018, l'AFL a annoncé que le commissaire Scott Butera serait remplacé par l'ancien conseiller juridique d'AOL, Randall Boe, avant la saison 2018[67]. La ligue a poursuivi ses changements organisationnels pour la saison 2019 avec le propriétaire du Soul de Philadelphie, Ron Jaworski, prenant la présidence du comité exécutif, transférant le siège de la ligue de Las Vegas à Philadelphie et nommant John Adams président et chef de l'exploitation[68].

Le 27 décembre 2018, l'AFL introduit un nouvel ensemble de logos qui devront être utilisés dès le début de la saison 2019[69],[70].

Franchises AFL[modifier | modifier le code]

L'AFL comprend les équipes suivantes pour la saison 2018 :

Équipe Salle Ville
Empire d'Albany Times Union Center Albany, NY
Brigade de Baltimore Royal Farms Arena Baltimore
Soul de Philadelphie Wells Fargo Center Philadelphie
Valor de Washington Capital One Arena Washington, D.C.
En pause
Gladiators de Cleveland Quicken Loans Arena Cleveland, Ohio

Format de la saison 2018[modifier | modifier le code]

La saison régulière 2018 est basée sur 13 semaines de compétitions, les quatre équipes se rencontrant à quatre reprises tout en bénéficiant d'une semaine de repos. Ensuite, les quatre équipes participent ensuite aux playoffs : le 1er de saison régulière rencontre le 4e et le 2e rencontre le 3e, en matchs aller-retour. Les deux vainqueurs se rencontrent lors de l'ArenaBowl[71].

Règles de l'Arena Football[modifier | modifier le code]

Les principales règles extraites de l'Arena Football League Rule Book 2017[72],[73].

Le ballon[modifier | modifier le code]

Le ballon officiel a la même taille et le même poids que le ballon de la National Football League. Chaque balle est fabriquée par Wilson Sporting Goods.

Le terrain[modifier | modifier le code]

Une surface intérieure rembourrée de 85 pieds (25,9 m) de large et 50 yards (45,4 m) de long avec des zones de buts de huit yards (7,3 m). Les buts ont une largeur de neuf pieds (2,7 m) et une hauteur de barre transversale de 15 pieds (4,5 m), les buts de la NFL ont une largeur de 18 1/2 (5,5 m) avec la barre transversale à 10 pieds (3 m). Les filets de rebond des buts mesurent 30 pieds de large (9,1 m) sur 32 pieds de haut (9,7 m). Le fond des filets est huit pieds (2,4 m) au-dessus du sol. Les barrières latérales ont une hauteur de 48 pouces (1,2 m) et sont en caoutchouc mousse haute densité.

Les joueurs et les formations[modifier | modifier le code]

Huit joueurs sur le terrain; liste active de 20 hommes; liste inactive de quatre hommes. Les joueurs jouent à l'offensive et à la défense à l'exception du kicker, du quarterback, du spécialiste offensif (le kick returner) et de deux spécialistes de la défense.Tous les non-spécialistes ne peuvent se substituer qu’une fois par quart-temps. La règle de la libre substitution a été adoptée en 2007. Quatre joueurs offensifs doivent être alignés sur la ligne de scrimmage. Trois joueurs défensifs doivent être des linemen (dans une formation de trois ou quatre). Un linebacker peut effectuer un blitz de chaque côté du centre. L'alignement est à deux yards ou plus de la ligne de scrimmage. Aucun stunt ou twist (échange de positions) n'est admis. Pénalité offensive: une fois qu'un récepteur avance avant le snap.

L'offensive[modifier | modifier le code]

Quarterback: même rôle qu'en NFL.

Fullback: se trouve dans le champ arrière et est principalement un bloqueur, bien qu'il soit éligible pour courir et attraper le ballon.

• Trois wide receivers (plus communément appelés X, Y, Z): un récepteur doit être sur la ligne de scrimmage. Tous les trois peuvent être en mouvement, mais un seul peut être en mouvement au moment du snap. Contrairement à la NFL, ce joueur en mouvement peut courir à toute vitesse sur la ligne d'engagement au moment du snap.

Centre: passe le ballon au quarterback, au holder ou au punter et est un bloqueur.

Guard: strictement bloqueur.

Tight end: Un troisième joueur de ligne, il doit se déclarer à chaque jeu en levant la main. Il est principalement un bloqueur mais est éligible en tant que récepteur.

La défense[modifier | modifier le code]

• Deux defensive ends: Ils sont généralement les meilleurs pass-rushers de l'équipe. Ils peuvent jouer le long de la ligne de scrimmage, mais ne peuvent pas faire de drop-back ni de cover (défense de zone).

Nose tackle: alignés à côté du centre, ils ne peuvent se précipiter que d'un côté ou de l'autre du centre.

Linebacker Mack / Mike: se range souvent du côté des guards et c'est le jouer qui peut faire un blitz. Il peut couvrir si le fullback fait un rush.

Linebacker Jill / Jack: s'aligne souvent près du tight end. Il ne peut pas faire de blitz, mais peut couvrir si le tight end ou le fullback court. Ce joueur était auparavant le joueur le plus gros et le plus physique de l'offensive, mais avec les remplacements libres, il finira probablement par devenir un vrai linebacker. Les deux linebacker sont «contenus» dans une boîte imaginaire d’une profondeur de 5 yards et de la largeur des épaules extérieures des joueur de ligne offensive. Ils doivent rester à l'intérieur de cette limite à moins qu'ils ne couvrent un tight end ou un fullback ou quand le quarterback se déplace en dehors de sa poche de protection. Dans ce cas, l'un ou les deux linebacker peut couvrir ou revenir en arrière.

• Deux cornerbacks: ils peuvent faire de la défense de zone ou d'homme à homme. Ils ne peuvent pas faire de blitz.

Safety: il peut jouer la zone ou couvrir un attaquant et est généralement le joueur couvrant le récepteur qui est en mouvement.

Le temps[modifier | modifier le code]

Quatre quart-temps de 15 minutes avec une mi-temps de 15 minutes. Le chronomètre ne s’arrête quand le ballon sort du terrain ou les passes incomplètes que pendant la dernière minute de chaque mi-temps ou lorsque l’arbitre le juge nécessaire pour les pénalités, les blessures ou les temps morts. Chaque équipe dispose de trois temps morts par mi-temps.

Mouvements de la balle et annotations[modifier | modifier le code]

Quatre essais sont autorisés pour faire avancer le ballon de dix yards, pour un premier down ou pour marquer. Six points pour un touchdown. Un point pour une conversion par coup de but après un touchdown, deux points pour une conversion par drop kick et deux points pour une course ou une passe réussie après un touchdown. Trois points pour un field goal ou quatre points pour un field goal par drop kick. Deux points pour un safety.

Les kickoffs[modifier | modifier le code]

Les coups d'envoi se font depuis la ligne de but. Les kickers peuvent utiliser un tee (comme au golf) d'un pouce. Un punt est illégal. Au quatrième essai, une équipe peut tenter un premier essai, un touchdown ou un field goal. L’équipe qui reçoit peut récupérer tout kickoff ou field goal manqué qui rebondit sur les filets de rebond. Tout coup d'envoi non touché par un joueur qui sort du terrain sera placé à la ligne des 20 yards ou à l'endroit où il est sorti, selon ce qui est le plus avantageux pour l'équipe qui reçoit.

Les passes[modifier | modifier le code]

Les règles de jeu dans Arena Football sont les mêmes que pour le football en plein air NCAA dans lequel les receveurs doivent avoir un pied à l’intérieur. Une exception unique concerne les filets de rebond. Une passe en avant qui rebondit sur le filet de la zone des buts est une balle en direct et reste en jeu jusqu'à ce qu'elle touche la surface de jeu.

Les prolongations[modifier | modifier le code]

Les prolongations sont de 15 minutes en saison régulière et en séries éliminatoires. Chaque équipe obtient une possession pour marquer. Si, après que chaque équipe a eu une possession et une équipe est en avance, cette équipe gagne. Si les équipes sont à égalité après que chacune ait eu une possession, la prochaine équipe à marquer gagne.

Les différences entre l'AFL et la NFL[modifier | modifier le code]

Traduction de l'article AFL vs. NFL – The Stat Line paru sur ArenaFan en 2006[74].

Le jeu de passe[modifier | modifier le code]

Les statistiques NFL vs AFL des quarterbacks sont similaires à certains égards. Les chiffres bruts de certaines statistiques (comme les tentatives, les finitions, les yards) dans un match ou une saison seront légèrement plus élevés dans l'AFL. La longueur du terrain n’affecte pas trop ces statistiques, mais comme l'Arena Football est bien plus un jeu de passes que la NFL, elles seront un peu plus hautes. Les touchdowns, par contre, sont à peu près doubles (ce qui est logique, car ils ne doivent parcourir que 40 yards pour marquer un touchdown au lieu de 70 à 80 pour la NFL). Alors qu'à ses débuts en NFL, Kurt Warner est parmi les meilleurs avec 41 touchdowns en 1999, ses 79 passes de touchdown pour les Barnstormers en 1997 ne se sont même plus inscrits dans le Top 20 des saisons pour un QB (une saison de 14 matchs pour Warner). Les 104 touchdowns de Aaron Garcia lors de la saison 2001 sont toujours un record de l’Arena Football[75],[76]. Un quarterback avec moins de 5 touchdowns par match va probablement regarder par-dessus son épaule pour voir si l'entraîneur sort le réserviste.

Qu'en est-il des interceptions? Celles-ci ont généralement le même taux que les quarterbacks de la NFL, mais dans l’AFL, les passeurs veulent surtout garder le total le plus bas possible. Etant donné que les scores sont plus élevés dans l'Arena Football, les interceptions (et donc l'arrêt d'un drive) sont particulièrement mauvaises et deux ou trois dans un match peuvent être catastrophiques pour votre équipe, même si vous marquez sur chaque autre drive.

Enfin, le classement des passeurs. Étant donné que l’un des composants (touchdowns) est environ le double de celui d’un joueur de la NFL, le classement des passeurs dans le AFL devrait également être beaucoup plus élevé, bien que l'AFL modifie la partie du ratio du touchdown de l’équation pour que cela ne semble pas si hors de propos.. Malgré tout, la note de 109,2 accordée à Kurt Warner en NFL en 1999 était l'une des meilleures de la NFL à ce jour, mais elle n'aurait été classée que huitième (sur 15) de la saison 1999 de l'AFL. Mark Grieb a dominé la ligue avec une note de 134,15 en 2001, ce qui était un record de tous les temps en AFL. Dans l'histoire de la ligue, 25 quarterbacks avec plus de 1000 tentatives de passes ont une cote de plus de 100.0, donc, la barre est "relevée" dans la ligue en matière de notation des passeurs[77].

Les courses et les réceptions[modifier | modifier le code]

Les récepteurs de l’AFL auront des chiffres légèrement supérieurs à leurs homologues de la NFL, principalement en raison de l’augmentation du nombre de passes. Encore une fois, tout comme les quarterbacks, les plus grands receveurs recevront environ 30 à 40 touchdowns par saison tandis qu’un grand joueur de la NFL pourrait en obtenir 10 -15. Un quarterback trouvera généralement son receveur favori en moyenne deux à trois fois par match dans la zone des buts.

Les statistiques des running backs sont au contraire beaucoup plus basses. Eric Dickerson détient le record de tous les temps en yards au sol avec 2105. C’est le record de tous les temps en carrière (en 2019)[78]. Avec les linebackers et l’accent mis sur les passes à l'Arena Football, un running back a peu de chance d’accumuler de nombreux yards au sol. 200 en une saison est considérée comme exceptionnel en AFL. En 2004, Dan Curran a mené la ligue avec 336 yards au sol[79]. Les touchdowns au sol ne sont pas aussi rares que les yards au sol, car les équipes essaient de courir une fois qu’elles ont franchi la ligne des 5 yards. Un bon running back aura généralement un touchdown par match en moyenne.

Les kicks[modifier | modifier le code]

Qu'en est-il des kickers? Vous savez que les poteaux de but de l’AFL sont plus étroits et plus hauts que ceux de la NFL, alors vous auriez raison de penser que le seuil statistique est plus bas pour les kickers de la Arena League. Ceci est même vrai pour les points supplémentaires. Bien que plus de la moitié des kickers de la NFL aient marqué tous leurs points supplémentaires en 1999, aucun joueur ne l’a jamais fait dans la ligue Arena Football comme kicker titulaire pour une saison complète. Don Silversti est le kicker qui a marqué le plus de points tout en restant parfait, avec une note de 50/50 en 2001. Un kicker décent rapportera 85 à 90% de ses points supplémentaires dans l'AFL, et un très bon dépassera les 90%[80].

Les pourcentages de field goals diminuent également par rapport à ceux de la NFL. Alors qu’un bon kicker de la NFL marquera au moins 75% de ses buts, tout ce qui dépasse 50% est remarquable dans l'Arena Football, et un pourcentage dans les 40 est la norme[81]. Cela tient en partie au fait que les équipes doivent souvent tenter de marquer un but de l'intérieur de leur propre ligne de 10 yards, ce qui est un but de plus de 45 yards pour le kicker. Et bien sûr, à moins qu’ils ne soient très précis (ou chanceux), un coup de pied de plus de 45 yards entre de minuscules poteaux de but équivaut à un kickoff plus qu’une tentative de field goal, ce qui réduit artificiellement le pourcentage. En outre, les kickers doivent faire face à un tableau d'affichage suspendu dans certaines arènes, ce qui les empêche de tenter autrement.

La défense[modifier | modifier le code]

Avant de commencer à jouer avec carton "D" et une clôture (D - fence) lors des matchs, vous devez savoir ce qui est considéré comme une bonne défense. Au niveau des équipes, la moyenne des points marqués par équipe dans un match de l’AFL est d’environ 50. Par conséquent, tout ce qui est inférieur à cela doit être considéré comme un bon match. Une seule équipe est restée sans marquer en Arena Football, la Force de San Antonio s'est inclinée 50-0 contre les Predators d'Orlando lors d'un match en 1992[82].

Sur le plan individuel, les interceptions se produisent à peu près au même rythme que dans la NFL, donc 7 à 8 interceptions en une saison est une très bonne moyenne pour un joueur. Les sacks, en revanche, représentent environ la moitié de ce que vous verriez dans la NFL. Alors que les leaders en sacks de la NFL sont toujours dans les deux chiffres, vous verrez rarement un joueur dépasser 10 dans l’AFL dans une saison[83]. Cela tient en partie aux règles qui limitent la précipitation sur le quarterback. Un seul linebackker peut faire tenter de capturer le quarterback dans l'AFL, donc, les chances d'obtenir un sack sont considérablement réduites.

Commissaires[modifier | modifier le code]

Liste des salles de l'Arena Football League[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

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Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]