Agrume

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Photo de tranches d'agrumes en section transversale

Les agrumes sont les fruits et par extension les plantes des genres Citrus (incluant Eremocitrus et Microcitrus), Fortunella, et Poncirus de la famille des Rutaceae, sous famille des Aurantioideae, tribu des Citreae, sous-tribu Citrinae. Agrume n'est pas un terme de la taxinomie des plantes cultivées mais un mot générique relativement récent en français. Il est synonyme de citrus.

Employé sans qualificatif agrume renvoie aux fruitiers et aux fruits domestiqués les plus cultivés dans le monde[1] dont la particularité est la forte diversité : bergamote, cédrat, citron, combava et citron caviar, kumquat, lime, limette, mandarine et hybrides (clémentine, tangerine, tangelo, tangors...), orange douce et bigarade, pamplemousse, pomelo, papeda (yuzu, kabosu, sudachi)...

Dénomination[modifier | modifier le code]

Le terme citrus quitte les textes latins après son utilisation par Carl von Linné, mais reste circonscrit au vocabulaire des botanistes, des jardins ou de la pharmacie. En 1811, Giorgio Gallesio - pomologiste italien qui écrit en français - dans son "traité des citrus" constate l'absence de traduction française du latin citrus (le latin n'a pas bonne presse après la révolution). Il propose de reproduire l'italien et de nommer les citrus : agrumes (italien agrume [2], du latin acrumen (substance à saveur aigre) qui donne aigruns, egrum[3], agrum «fruits aigres»), proposition qui ne sera pas retenue[4].

Le mot citrus est utilisé dans la littérature jusqu'après 1920 : en 1917, André Guillaumin publie "Les Citrus Cultivés et Sauvages", Pierre Guitet-Vauquelin "La culture des citrus", ouvrages qui n'utilisent jamais le mot "agrume". Dix ans plus tard Désiré Bois, en 1928 écrit du genre citrus qu'on "le désigne couramment dans le commerce sous le nom global d'agrumes" et il emploie ce mot dans tout son livre.

Agrume entre dans le dictionnaire de l'Académie Française en septembre 1939 [5]. En 1942, l'État français crée l'Institut des fruits et agrumes coloniaux. Par la suite les livres sur la culture des citrus seront tous intitulés culture des agrumes. Alain Rey écrit "ce mot est devenu usuel à la suite de la commercialisation accrue d'orange et de citrons dans les régions qui n'en produisent pas" [6]. De nos jours le mot agrume se substitue souvent à citrus, par exemple l'IPGRI [7] emploient agrume au lieu de citrus et l'INRA emploie les deux.

Dans la mesure où le terme citrus reste d'un emploi général en biologie, botanique, en agronomie, ces domaines sont traités sous le lien citrus.

Historique[modifier | modifier le code]

Les agrumes sont originaires du Sud-Est asiatique (Chine, Nord-Est de l'Inde, Malaisie, Océanie). À partir de cette zone, la dispersion se serait effectuée vers l'Est de l'Inde, l'archipel malais, la Chine du Sud.

On invoque souvent la mythologie grecque pour appeler les agrumes hespérides, du nom de l’un des travaux d’Hercule : cueillir les pommes d'or du jardin des Hespérides, gardées par le titan Atlas. Cette interprétation de la Renaissance est un anachronisme car aucun pépin ni pollen fossile d’agrume n'a jamais été trouvé dans les sites de Antiquité précoce. Par ailleurs, en grec antique χρυσόμηλον (pomme d'or) désigne le coing (source : Bailly) et non un agrume. C’est probablement par le « périple de la mer Érythrée » (route commerciale reliant l’Égypte antique à l’Inde) que les agrumes, déjà cultivés en Asie méridionale, sont arrivés en Méditerranée. Le cédratier (Citrus medica), fut la première espèce connue en Europe (300 ans av. J.-C. d’après Webber, 1967, rapporté de Mésopotamie par les armées d’Alexandre le Grand). Le citronnier (C. limon) était connu des Romains au Ier siècle de notre ère. Le bigaradier (C. aurantium), et l’oranger (C. sinensis) ont été introduits dans le bassin méditerranéen entre le Xe et le XIIe siècle. En Occident, les Arabes les cultivent en Espagne vers le Xe siècle. Le mandarinier (C. reticulata) a suivi au XIXe siècle[8].

Les agrumes ont de tous temps été appréciés pour leurs qualités décoratives, leurs parfums, leurs vertus médicinales, leurs goûts. Ils sont devenus les fruits les plus cultivés du monde en deux étapes : la maîtrise des techniques du sucre et de la distillation par les Arabes andalous au Moyen Âge (agrumes confits, eau de fleur d’oranger), ce qui permet la diffusion en Occident ; puis la systématisation de l’usage de la vitamine C aux États-Unis pendant les années 1920, qui les diffuse dans le nouveau monde et en premier lieu en Floride (jus d’orange du matin).

La diffusion vers le continent américain est postérieure au second voyage de Christophe Colomb. Le Citrus ×paradisi (pomélo), originaire de la zone antillaise est sans doute issu d'une hybridation spontanée entre les agrumes introduits dans la région[réf. nécessaire].

Biologie[modifier | modifier le code]

Fille portant des citrons
(peinture de William Bouguereau - XIXe siècle)

La peau du fruit est une écorce (péricarpe) composée de deux couches concentriques. La couche superficielle, rugueuse et résistante, de couleur vive souvent jaune orangé sous l’action des flavonoïdes, est nommée épicarpe ou flavedo ou encore zeste en cuisine. La couche interne, blanche et spongieuse, est le mésocarpe ou albédo (parfois appelé ziste).

La pulpe est composée de quartiers juteux contenant les pépins. Elle est riche en vitamine C.

Ce sont des fruits non-climactériques qui doivent être récoltés à maturité. Ils sont résistants au transport et à la conservation.

Si les fruits sont assez aisés à différencier sur le plan culinaire, la distinction des espèces botaniques est en revanche complexe, car les différentes espèces s'hybrident très facilement et sont difficiles à fixer. Le genre Citrus ne contiendrait finalement pas plus de onze espèces.

La biologie et la génétique de ces fruits est notamment étudiée au Centre de San Giuliano en Haute-Corse où l’Inra et le Cirad ont installé en 1957 une des cinq plus importantes collections d'agrumes du monde, avec plus de 5 000 plantes, arbres ou arbustes et 1100 variétés d'agrumes sur 13 hectares[9].

Culture et transport d'agrumes[modifier | modifier le code]

Les agrumes représentent la première production fruitière mondiale (80 millions de tonnes en 1995-96). La superficie totale plantée en agrumes est évaluée à plus de 3 millions d'hectares[10] répartie sur une aire très large située approximativement entre les 40° de latitudes Nord et Sud tout autour du monde.

Pays producteurs[modifier | modifier le code]

Les principaux pays producteurs sont le Brésil (15 millions de tonnes), les États-Unis (9 Mt) et la Chine (4 Mt). En Europe, les agrumes sont cultivés dans les pays méditerranéens, l'Italie possède une tradition historique et un savoir-faire particulier (Bergamote de Calabre, Limoncello de Sorrente, agrumes décoratifs des jardins florentins, etc.).

Répartition de la production par espèces :

  • oranges 71 %
  • citrons et limes 13 %
  • mandarines, clémentines, tangerines 10 %
  • pomelos et pamplemousses 6 %

Exigences phytosanitaires[modifier | modifier le code]

Pour protéger les différentes zones d'agrumiculture, des mesures ont été prises pour limiter le risque d'introduction de maladies graves comme le Huanglongbing (maladie du dragon jaune) ou le chancre citrique, ou de créer un nouveau foyer d'infection de phytovirus tel que le virus de la tristeza des agrumes.

La circulation d'agrumes sur le territoire européen doit se faire avec un passeport phytosanitaire et l'importation de plants en provenance d'un autre continent est totalement interdite. Même aux États-Unis, il existe des restrictions sur la circulation d'agrumes entre certains États.

Transports[modifier | modifier le code]

Les agrumes sont souvent transportés sur de longues distances par voie maritime en navires ou conteneurs reefers. Une technique intéressante pour maintenir et accentuer le goût de l'agrume consiste à mélanger des pommes et des agrumes en fixant durant le trajet avec une grande rigueur une température qui est choisie entre 5 et 6 °C. Ainsi les citrons et oranges de Floride qui sont conditionnés avec des pommes à 5,1 °C, ceux d'Uruguay à 6,1 °C développent leurs goûts spécifiques.

D'une manière générale, les températures soigneusement ajustées et contrôlées durant le transport d'une seule espèce permettent d'éviter le développement des germes parasites spécifiques. L'art du transport a fait mieux connaître les qualités de conservation des agrumes.

Pays importateurs[modifier | modifier le code]

Agrumes aux Halles d'Avignon

La Belgique, pays non producteur, est le premier pays importateur d'agrumes. Anvers, premier port fruitier mondial en 2007/2008, manutentionne 3,2 millions de tonnes d'agrumes. Il est suivi en Europe par Rotterdam (1,8 Mt), Skerness ou Hambourg (de l'ordre de 1 Mt), Zeebrugge (0,8 Mt), Marseille (0,6 Mt), Dunkerque (0,3 Mt), Port-Vendres près de Perpignan (0,2 Mt), Dieppe (0,1 Mt), Le Havre (0,1 Mt)

Utilisation[modifier | modifier le code]

Ils sont comestibles et souvent utilisés dans la fabrication des parfums, où ils forment la famille des hespéridés, utilisés notamment dans les eaux de Cologne.

Les agrumes sont riches en flavonoïdes d'où sont extraites les fractions flavonoïques purifiées micronisées censées retarder les complications de l'insuffisance veineuse en augmentant le tonus veineux (résistance des vaisseaux sanguins) et le drainage lymphatique. Elles sont proposées pour réduire les phénomènes inflammatoires, préserver la micro-circulation et favoriser la cicatrisation des ulcères de jambes.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Fruit (alimentation humaine)
  2. (ru) Vocabolario, grammatica, et orthographia de la lingua volgare d'Alberto Acharisio da Cento, con ispositioni di molti luoghi di Dante, del Petrarca, et del Boccaccio, (lire en ligne)
  3. Antoine Oudin et Farnese, Recherches italiennes et françoises, ou Dictionnaire, contenant outre les mots ordinaires, vne quantité de prouerbes & de phrases, pour l'intelligence de l'vne & l'autre langue ... Par Antoine Oudin, ..: 2 :Seconde partie des recherches italiennes et françoises, contenant les mots françois expliquez par l'Italien, chez Antoine de Sommaville, au Palais, en la Salle des Merciers, à l'Escu de France, (lire en ligne)
  4. Ange de Saint-Priest, Encyclopédie du dix-neuvième siècle: répertoire universel des sciences, des lettres et des arts avec la biographie de tous les hommes célèbres, Impr. Beaulé, Lacour, Renoud et Maulde, (lire en ligne)
  5. Revue des ëtudes historiques, (lire en ligne)
  6. Alain Rey, Dictionnaire Historique de la langue française, NATHAN, (ISBN 9782321000136, lire en ligne)
  7. International Plant Genetic Resources Institute Staff, Agrumes (Citrus Spp.), Bioversity International, (ISBN 9789290434337, lire en ligne)
  8. Devenir pâtissier, Éditions Sotal. ISBN 2 - 9512852 - 2 - 1.
  9. Nicole Tonelli, François Gallouin, Des fruits et des graines comestibles du monde entier, Lavoisier, , p. 48.
  10. Rouse. 1988

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • (it) Francesco Calabrese, La favolosa storia degli agrumi : The facsinating history of the Citrus fruit, L'Epos, , 211 p. (ISBN 9788883022593).
  • Jean-Paul Collaert, « Voyage autour de la planète Agrume », Hommes et plantes, no 91,‎ octobre-novembre-décembre 2014.

Liens externes[modifier | modifier le code]