Mammouth méridional

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Mammuthus meridionalis

Mammuthus meridionalis
Description de cette image, également commentée ci-après

Squelette de Mammuthus meridionalis
au Muséum national d'histoire naturelle de Paris.

Classification
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Classe Mammalia
Ordre Proboscidea
Famille Elephantidae
Genre  Mammuthus

Nom binominal

 Mammuthus meridionalis
(Nesti, 1825)

Synonymes

  • Archidiskodon meridionalis
  • Elephas meridionalis

Le mammouth méridional (Mammuthus meridionalis) est un genre éteint de mammouth, ayant vécu au Pléistocène. Il a été un temps classé parmi les éléphants. Filippo Nesti, le premier à l'avoir décrit, le croyait plus proche des éléphants actuels et lui a donné pour cela le nom d'Elephas meridionalis. Pendant un certain temps il s'est également appelé Archidiskodon meridionalis.

Le mammouth méridional a vécu en Europe dans des conditions légèrement plus douces qu'aujourd'hui. C'était un animal forestier, sans toison, mais avec tous les traits typiques des mammouths : une tête en dôme, un dos bossu et en pente et de grandes défenses à la courbure seulement légère. Sa hauteur au garrot culminait entre 4 et 5 m, la longueur de son corps pouvait atteindre 6 à 7 m et son poids devait avoisiner les 10 tonnes. Les défenses retrouvées peuvent atteindre 4 m[1]. Il avait des molaires assez larges aux lamelles transversales relativement peu nombreuses. C'était un des premiers genres de mammouth, et le premier à avoir quitté la région d'origine en Afrique et à avoir atteint l'Eurasie. Il y a environ 1,5 Ma, il est passé en Amérique du Nord par le détroit de Béring, alors à sec. Des genres de mammouths plus tardifs comme le mammouth des steppes et le mammouth de Colomb sont ses descendants. On discute encore pour savoir s'il faut placer parmi ses ancêtres, les deux genres africains Mammuthus africanavus et Mammuthus subplanifrons. Le mammouth méridional vivait dans des régions de forêt ouvertes d'Eurasie et d'Amérique du Nord où, il y a deux millions d'années, régnait un climat relativement doux.

Un squelette complet est au musée d'État de Stavropol (Russie). L'unique squelette complet à avoir été trouvé en Amérique du Nord est exposé à Denver. On peut voir à Paris, au Muséum national d'histoire naturelle, le squelette d'un mammouth méridional, « l'éléphant de Durfort », qui a plus de quatre mètres de haut.

Un squelette presque complet d'un Mammuthus meridionalis daté entre 2,9 et 3,3 millions d'années a été trouvé à Perdika (Grèce)[2].

Traditions populaires[modifier | modifier le code]

Avant que se fussent imposés le concept d'évolution et la géologie moderne les populations qui habitaient les aires où l’on avait retrouvé des fossiles de Meridionalis, surtout dans le Valdarno, avaient tendance à donner sur leur origine des explications fantaisiste, comme le confirme John Murray dans son Guide de l’Italie centrale (1843) : « À Montevarchi se trouve le siège de l'Académie du Valdarno dont le musée abrite une riche collection de fossiles qui mérite une visite de la part du voyageur qui s'intéresse à la science. Mais les habitants, qui ignorent l'histoire naturelle, soutiennent que c’est par là qu’est passé Hannibal et ils pensent donc que ces os sont les restes des éléphants carthaginois »[3].

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Marylène Patou-Mathis, Histoires de mammouth, Fayard histoire,
  • Hubert Delobette : "Histoires vraies en Languedoc-Roussillon", papillon rouge editeur, 2006
  • Douglas Palmer: Dinosaurier & Prähistorische Tiere, 2000, Köln, ISBN 3-8290-6113-7
  • Adrian Lister: Mammuts Die Riesen der Eiszeit. Jan Thorbecke Verlag, 1997 ISBN 3-7995-9050-1
  • Spektrum der Wissenschaft (Mensch Mammut Eiszeit), 1/2006

Références[modifier | modifier le code]

  1. Marylène Patou-Mathis, Histoires de mammouth, Fayard histoire, , p. 147-152 p.
  2. (en) Pre-Sapiens Man in Greece par Aris N. Poulianos. Dans Current Anthropology, Vol. 22, No. 3, Jun., 1981. pp. 287-288.
  3. (en) John Murray, Handbook for Travellers in Central Italy, London, 1843, pag. 206

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