Æthelred le Malavisé

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Æthelred le Malavisé
Illustration.
Mancus d'or d'Æthelred en armure (1003-1006).
Titre
Roi d'Angleterre

35 ans, 9 mois et 7 jours
Prédécesseur Édouard le Martyr
Successeur Sven
Roi d'Angleterre

2 ans, 2 mois et 20 jours
Prédécesseur Sven
Successeur Edmond Côte-de-Fer
Biographie
Date de naissance vers 966-968
Date de décès
Lieu de décès Londres
Sépulture Cathédrale Saint-Paul de Londres
Père Edgar le Pacifique
Mère Ælfthryth
Fratrie Édouard le Martyr
Édith de Wilton
Conjoint Ælfgifu d'York
Emma de Normandie
Enfants Edmond Côte-de-Fer
Édouard le Confesseur
etc.
Religion christianisme
Liste des monarques d'Angleterre

Æthelred le Malavisé (vers 966 / 968) est roi d'Angleterre de 978 à sa mort, avec une interruption de fin 1013 à début 1014. Son règne est marqué par la recrudescence des attaques des Vikings.

Biographie[modifier | modifier le code]

Æthelred est le benjamin des fils du roi Edgar, et le deuxième que lui donne sa dernière femme Ælfthryth. Il a un frère aîné, Edmond, mort jeune vers 970. À la mort d'Edgar, en 975, il est écarté de la succession en faveur de son demi-frère aîné Édouard le Martyr. Il devient roi après l'assassinat de ce dernier en 978. Ce crime est commis par des partisans d'Æthelred, parmi lesquels peut-être sa mère. Le jeune prince n'est alors âgé que d'une dizaine d'années au maximum.

L'Angleterre vit une longue période de paix depuis la reconquête du Danelaw, pendant la première moitié du Xe siècle. Cependant, en 991, Æthelred II doit faire face au renouveau des invasions vikings : la flotte la plus grande depuis « l'armée d'été » de Guthrum, un siècle plus tôt, conduite par le Norvégien Olaf Trygvasson, arrive avec pour ambition de libérer son pays de la domination danoise. En 991, l'armée anglaise sous le commandement du seigneur Byrhtnoth est écrasée à la bataille de Maldon, et Æthelred est forcé de verser à Olaf un lourd tribut annuel, lequel rentre en Norvège. Cela apporte un certain répit à Æthelred, mais l'Angleterre subit encore fréquemment les raids vikings. Bien qu'Æthelred les combatte, il opte régulièrement pour la politique menée depuis longtemps, notamment par Alfred le Grand, c'est-à-dire qu'il verse de l'argent aux envahisseurs. Cette pratique est sécularisée sous le nom de Danegeld, littéralement « l'argent des Danois ».

Désireux de se débarrasser des Danois, Æthelred aurait commandité le massacre de la Saint-Brice du 13 novembre 1002 (massacre des Danois, dont la sœur du roi Svein de Danemark), ce qui est décrit par les Chroniques de John de Wallingford. En réponse à cela, en 1013, le Danois Sven entame une série de campagnes en vue de conquérir l'Angleterre, ce en quoi il réussit. Cependant, Sven ne survit que cinq semaines à son succès. Réfugié en Normandie auprès de son beau-frère le duc Richard II, Æthelred retrouve donc son trône en février 1014, car, après la mort prématurée de Sven, les grands du royaume d'Angleterre le rappellent au pouvoir. Il meurt deux ans plus tard, le 23 avril 1016, à Londres, où il est enterré. Son fils Edmond Côte-de-Fer lui succède, alors que le pays est plongé en pleine guerre civile entre ses partisans et ceux de Knut le Grand, le fils de Sven.

Malgré le flot incessant des attaques des Vikings, le règne d'Æthelred n'est pas aussi désastreux que l'image qu'il a laissé à la postérité. Æthelred introduit des réformes majeures dans le fonctionnement du gouvernement anglais, et est le créateur des premiers magistrats de comté, les shire reeves, ou shérifs. La qualité de la frappe de la monnaie, bon indicateur des conditions économiques, reste très bonne pendant son règne.

Réputation posthume[modifier | modifier le code]

Æthelred souffre longtemps d'une réputation posthume désastreuse.

Le surnom vieil-anglais de ce roi, Unræd, signifie « mal conseillé », « sans conseil », et non pas « mal préparé », comme le laisserait supposer la forme anglaise moderne de ce surnom, the Unready. Il s'agit d'un calembour avec son nom de baptême Æthelred, composé des éléments æthel « noble » et ræd « conseil ».

Selon la « fable » de Guillaume de Malmesbury, Æthelred aurait déféqué dans les fonts baptismaux étant enfant, ce qui aurait amené l'archevêque Dunstan à prophétiser la chute de la monarchie anglaise sous son règne. Il s'agit d'une invention provenant des hagiographes successifs de Dunstan.

Mariages et descendance[modifier | modifier le code]

Armoiries imaginaires attribuées à Æthelred par Matthieu Paris au XIIIe siècle.

Æthelred II a été marié à deux ou trois reprises : les sources sont confuses à ce sujet. Sa première femme (nom inconnu) serait la fille de Thored, seigneur de Northumbrie, alors que sa deuxième, Ælfgifu, serait la fille d'un certain comes Æthelberht inconnu par ailleurs[1]. Il est possible qu'Ælfgifu soit la fille de Thored, et que la confusion ait émergé par la suite, dans les écrits de Jean de Worcester[2]. De son ou ses premiers mariages, Æthelred a eu les enfants suivants :

En 1002, il se remarie avec Emma de Normandie, sœur du duc Richard II. Ils ont trois enfants :

Références[modifier | modifier le code]

  1. Stafford 2001, p. 66.
  2. Williams 2003, p. 24-25.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

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Liens externes[modifier | modifier le code]