Zea

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Les téosintes sont des espèces de graminées appartenant au genre Zea (genre qui comprend seulement le maïs et les téosintes), originaires du Mexique et souvent considérées comme les ancêtres du maïs cultivé.

Historique[modifier | modifier le code]

Les téosintes sont très importantes dans la compréhension de l'évolution du maïs cultivé. Plusieurs modèles tentent d'expliquer la formation de ce dernier :

  • Le modèle le plus répandu fait dériver le maïs principalement de Z. parviglumis par un nombre très restreint de mutations clé et une introgression par mexicana (12 % du matériel génétique).
  • Un autre modèle suppose un "maïs sauvage" disparu domestiqué puis diffusé à travers le Mexique où il s'est hybridé avec luxurians ou diploperennis
  • Un modèle moins répandu propose comme origine une hybridation entre diploperennis et un Tripsacum
  • Le modèle le moins accepté suggère une hybridation entre un "maïs sauvage" disparu et un Tripsacum

Répartition[modifier | modifier le code]

Les téosintes sont originaires d'Amérique centrale. Les populations sauvages sont toutes plus ou moins en danger car de répartition assez restreintes (sauf mexicana et parviglumis) et messicoles des champs de maïs ou elles sont traités comme indésirables même si certaines populations les considèrent traditionnellement comme plantes compagnes, voire comme indispensables à l'amélioration de leurs propre maïs.

Elles sont très importantes pour l'amélioration du maïs cultivé par leurs résistances aux maladies et prédateurs, leur richesse nutritionnelle (mexicana), leur tolérance aux sols secs (mexicana, diploperennis, perennis), aux sols inondés (nicaraguensis), l'adaptation à des sols acides, salés, pauvres...

Certaines sont aussi parfois cultivées comme fourrage ou comme ornementales.

Conscient de la valeur de ce patrimoine, le Mexique et le Nicaragua entreprennent des campagnes de protection in-situ et de conservation ex-situ.

Description[modifier | modifier le code]

Les téosintes sont normalement annuelles mais deux espèces qui sont par ailleurs sympatriques sont pérennes et très semblables.

Les différentes espèces peuvent être distinguées sur leur morphologie extérieures et leurs caractéristiques génétiques aussi bien que sur leurs origines géographique.

Leur structure générale est proche du maïs. Ce qui les en distingue est le nombre de branches parfois important portant des inflorescences mâles, la petite taille des inflorescences femelles et les graines noires ou brunes de forme trapézoïdale ou triangulaire encloses dans une cupule ou une dépression du rachis et une glume individuelle. Elles se présentent sur deux rangs seulement, chacune de 5 à 10 graines pouvant se détacher avec un segment de la rafle. Ceci les protège de la digestion des ruminants pour favoriser la dissémination et leur donne une certaine résistance à la germination pour éviter les faux départs en situation non complètement favorable.

Espèces et sous-espèces[modifier | modifier le code]

Le genre Zea comprend cinq espèces réparties en deux sections : [1] [2]

Cette subdivision est sujette à débat, certains chercheurs préfèrent considérer chaque espèce comme un complexe de plusieurs races : Nobogame, Durango, Plateau central, Chalco, Puebla pour mexicana et Oaxaca, Guerrero, Balsas, Jalisco pour parviglumis, et, à part Huehuetenango pour huehuetenangensis. [3]

Génétique[modifier | modifier le code]

Toutes les espèces et sous-espèces du genre Zea ont le même nombre de chromosomes (2x=2n=20) sauf Zea perennis qui est tétraploïde (4n=40).

Presque toutes les espèces de téosintes sont messicoles des champs de maïs donnant des opportunités d'introgressions multiples qui effectivement se trouvent couramment chez les uns comme chez les autres mais l'échange génétique reste en réalité assez bas car les gènes étrangers sont éliminés au bout de quelques générations.

Certaines populations de mexicana montrent ce qui est peut-être des cas de mimétisme vavilovien avec le maïs.

Les analyses génétiques montrent que Z. diploperennis, perennis et nicaraguensis ont le plus haut taux d’allèles différenciés et l'échange génétique entre nicaraguensis et luxurians a été plus fréquente qu'entre les autres téosintes, que Z. parviglumis serait le plus proche du maïs cultivé suivi par mexicana et que huehuetenangensis serait une forme intermédiaire entre les deux sections avec un génome cytoplasmique identique à Balsas et une configuration chromosomique proche de luxurians.

Les Tripsacum sont un genre proche originaire d'Amérique nord et sud et pouvant former des hybrides le plus souvent stériles avec Zea.

Références[modifier | modifier le code]

  1. (en) taxonomie du genre Zea par Iltis
  2. (en) taxonomie du genre Zea par Doebley
  3. (en) diversité génétique des téosinte

Liens externes[modifier | modifier le code]