William Bligh

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William Bligh

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Le Contre-amiral William Bligh en 1814

Naissance
St Tudy
Décès (à 63 ans)
Londres
Nationalité Britannique
Pays de résidence Royaume-Uni
Profession Officier de la Royale Navy
Conjoint
Elizabeth Betham

William Bligh, né le et mort le , est un administrateur colonial britannique et un officier de la Royal Navy.

Il est surtout connu pour la mutinerie qu'il subit alors qu'il commandait la Bounty, en avril 1789. Après celle-ci, nommé gouverneur de Nouvelle-Galles du Sud, son administration est encore à l'origine d'une insurrection, la Révolte du rhum, dirigée par John MacArthur en 1808.

Il fera toutefois une carrière honorable dans la Royal Navy, ayant commencé comme mousse à sept ans et terminant Vice-amiral.

Biographie[modifier | modifier le code]

Premières années[modifier | modifier le code]

William Bligh naît à Tinten Manor, dans le village de St Tudy en Cornouailles. Il est le fils unique de Francis Bligh (décédé le ) et de Jane Pearce (elle meurt lorsque William a quatorze ans), une veuve dont le nom de jeune fille était Balsam.

William a son premier contact avec la mer en 1762, à l'âge de sept ans. Il embarque comme serviteur personnel du capitaine du HMS Monmouth. En 1770, il s'engage dans la Royal Navy sur le HMS Hunter et devient midship, l'équivalent d'aspirant l'année suivante en 1771, il sert ensuite sur le HMS Crescent et le HMS Ranger.

Très tôt, il est remarqué pour son intelligence et ses dons en sciences et en mathématiques, ainsi que pour son talent pour le dessin et l'écriture.

Il embarque avec James Cook sur le Resolution comme maître d'équipage. Ce voyage est marqué par la fin tragique de James Cook le aux îles Hawaï. Durant cette période, Bligh a observé les méthodes de Cook pour maintenir son équipage en bonne santé, notamment l’usage des agrumes contre le scorbut et l’exercice physique quotidien de l’équipage par de la danse sur le pont avec un musicien. Il reprendra tout cela à son compte, mais il ne sera pas compris par ses hommes sur la Bounty.

Le , profitant d’une période de non-activité de douze mois, il épouse Elizabeth Betham, la fille d’un contrôleur des douanes dans l’église paroissiale d’Onchan, sur l’Île de Man. Il est déjà lieutenant de vaisseau, et il a effectué d’importants travaux hydrographiques pour la Navy. Peu de temps après son mariage, il réintègre le service et prend part à la bataille de Dogger Bank le et combat aussi aux côtés de Lord Howe à Gibraltar en 1782.

La Bounty[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Mutinerie de la Bounty.

Le , il prend le commandement du HMAV[1] Bounty, à l’âge de trente-trois ans. Il appareille le du port de Spithead, laissant derrière lui sa femme et leurs deux filles.

La suite est bien connue : Bligh tente de rallier Tahiti, but de sa mission. Il doit y embarquer des plants d’arbre à pain pour nourrir les esclaves des plantations des Antilles en passant par l’ouest. Pendant un mois, l'équipage tente en vain de franchir le cap Horn pour finalement rebrousser chemin et prendre la route du Cap de Bonne-Espérance où il fait escale. Après une deuxième escale à Adventure Bay en Tasmanie, l'expédition relâche à Tahiti le 26 octobre 1788. Ce contre-temps fait arriver la Bounty à la mauvaise saison pour récolter les arbres à pain, et Bligh doit patienter six mois pour embarquer sa précieuse cargaison. Pendant ce laps de temps la discipline se relâche, d’autant que l’accueil de la population est plus qu’amical. Finalement la Bounty appareille le et fait route à l’ouest, prenant le même chemin qu’à l’aller. Le 27 avril Bligh annonce à son équipage son intention de faire route à l’est en passant par le cap Horn et de faire ainsi le tour du globe. Cette idée n’enchante guère l’équipage, l'échec du passage du cap Horn étant encore dans toutes les mémoires. Profitant du mécontentement d’une partie de l’équipage, le lieutenant Fletcher Christian prend la tête d’une mutinerie et s’empare du navire dans la nuit du 28 au 29 avril. Il décide d’abandonner Bligh et une partie de ceux qui lui sont fidèles (18 personnes) dans une chaloupe... Il faut noter que la chaloupe ne pouvait pas accueillir plus de 19 personnes en tout, on peut supposer que parmi les personnes restées à bord du navire certaines ne faisaient pas partie du groupe des mutins, elles y prirent part malgré elles.

C’est ici que commence l’exploit maritime, Bligh ne trace pas la route la plus facile pour atteindre un port espagnol d'où lui et ses hommes pourront être rapatriés, avec une attente probable, vers la Grande-Bretagne. Au lieu de cela, confiant dans ses dons de navigateur et considérant qu'il est de sa mission d'informer au plus vite l'Amirauté de la mutinerie, de façon à faire poursuivre les mutins, il prend la direction de Timor, ce qui implique une navigation de 3 618 milles marins soit 6 701 km. Bligh, sur une chaloupe non pontée d'à peine sept mètres de long, surchargée de dix-neuf hommes, sans carte ni boussole et avec à peine une semaine de vivres au départ, va naviguer de mémoire au travers du Pacifique, de la Grande barrière de corail pour arriver quarante et un jours plus tard à Kupang, dans l'île alors sous la souveraineté hollandaise. Il aura parcouru tout ce périple en bravant les tempêtes et les peuplades hostiles (ainsi que le début d’une nouvelle mutinerie, tant les conditions de survie sont dures), ne perdant qu’un seul homme, le premier maître Norton sur l’île de Tofoa. Un tel exploit ne peut être que le fait d’un marin exceptionnel.

Bligh, de retour en Grande-Bretagne, passe en cour martiale devant l’Amirauté qui l'acquitte le pour la perte du HMAV Bounty et même le félicite pour son exploit dans la chaloupe.

À ce jour, les raisons de la mutinerie sont toujours discutées. Pour certains, c'est la tyrannie de Bligh qui força l'équipage à s'emparer du navire. D'autres pensent que l'équipage, ayant goûté à la vie facile de son escale tahitienne, ne pouvait se résoudre à se plier de nouveau à la discipline de bord, très dure à cette époque, et qu'en s'emparant du navire, il pouvait espérer retourner sur l'île pour y poursuivre une vie de confort et de plaisirs.

Suite de sa carrière[modifier | modifier le code]

Bligh se voit confier le commandement de la HMS Falcon, puis il embarque sur la HMS Medea. En 1792, il commande la HMS Providence et se voit désigné pour recommencer la même mission qu’avec la Bounty. Il réussit sa mission avec succès cette fois-ci (en fait les esclaves des Antilles ne voudront jamais manger des fruits de l’arbre à pain, mais Bligh n’y est pour rien). Au cours de cette dernière mission, Bligh a pu aussi introduire le aki dans les Caraïbes, mais on n'a pas de certitudes sur ce fait ; néanmoins, cette plante a été nommée d'après lui, dans la classification, sous la forme Blighia sapida.

En 1797 Bligh est commandant du HMS Director. Comme beaucoup de commandants, Bligh eut à subir la mutinerie du Nore en avril 1797. Il fut simplement déposé à terre par l'équipage de son navire au mouillage du Nore situé dans l'estuaire de la Tamise face à la mer du Nord. À l'issue de la mutinerie, Bligh toujours sur le HMS Director participe le 11 octobre 1797 à la bataille de Camperdown, il engage trois vaisseaux hollandais — le Haarlem, le Alkmaar et le Vrijheid. Alors qu'il inflige de lourdes pertes aux vaisseaux ennemis, seuls sept de ses hommes seront blessés durant le combat. Il reçoit la reddition du Haarlem.

Au XIXe siècle, Dublin était considérée comme la deuxième ville des îles Britanniques, les bateaux y affluaient, mais le risque de s’ensabler dans la baie et le port trop étroit empêchaient le développement économique de la ville. Bligh suggère dans une étude faite en 1801 la construction d’un mur-digue parallèle à celui existant sur la rive sud de l’embouchure de la rivière Liffey. En canalisant le courant (les deux digues doivent se resserrer vers la sortie du port) la force de la rivière sera augmentée et elle creusera plus profond le lit de la baie, facilitant l’entrée des gros bâtiments qui seront ensuite à l’abri des digues par mauvais temps. La construction du North Bull Wall s’est déroulée de 1819 à 1824 pour une longueur de 1,7 km.

Au fil du temps et des marées, le sable s’est accumulé le long du mur pour former aujourd’hui des dunes de 6 mètres de haut qui ne cesse de croître en direction de la mer, refuge artificiel des oiseaux et des phoques.

Puis le , c'est en tant que commandant du HMS Glatton qu'il prend part à la bataille de Copenhague sous les ordres de l'amiral Nelson. Ce dernier le félicite pour sa bravoure lors du combat. C'est aussi cette année qu'il est élu membre de la Royal Society (elle l'avait déjà recommandé pour la mission du Bounty) en considération de ses services tant en navigation qu’en botanique.

1805 le voit nommé comme gouverneur de la toute jeune colonie de Nouvelle-Galles du Sud. Encore une fois, son administration rigide mais surtout la corruption des militaires du 102e régiment d’infanterie de la garnison seront à l'origine d'une insurrection, la Révolte du rhum dirigée par John MacArthur, un marchand de laine, à Sydney en 1808. Il est déposé de son poste par le Major George Johnston et emprisonné durant deux années. C’est son remplaçant, envoyé pour remettre de l’ordre avec un nouveau régiment, qui le délivre. À son retour, la Cour le lave de toute responsabilité et fait enfermer Johnston à l’hôpital de Chelsea.

Bligh est ensuite promu Contre-amiral de la Flotte bleue en 1810 puis finit Vice-amiral en 1814.

Il passe les dernières années de sa vie dans son manoir de Farningham, dans le Kent, mais c'est à Londres, dans Bond Street qu'il meurt le à l’âge de 63 ans. Il est enterré dans la partie est du cimetière de l’église de Lambeth, où il repose à côté de son épouse qui lui a donné six filles. Sa tombe est surmontée d'une sculpture d'un fruit de l'arbre à pain.

Dans les années 1980, un de ses lointains descendants qui vivait en Australie tenta de rééditer l'exploit de la traversée en chaloupe faite depuis la Bounty avec une équipe de sportifs et de scientifiques, mais ils durent arrêter en cours de route leur challenge devant la difficulté et la mésentente.

Le cinéma au travers de trois films a donné l'image d'un William Bligh, capitaine tyrannique qui malmène l'équipage de son navire, la Bounty, face à l'un de ses officiers, Fletcher Christian, défenseur des opprimés. Il est probable que Bligh n'ait pas été plus cruel que les autres commandants britanniques de son époque. Il a été, sans aucun doute, un marin hors pair ; sa navigation après la mutinerie de la Bounty, aussi bien que son comportement lors des batailles navales, en sont les preuves incontestables. Ces qualités lui furent d'ailleurs reconnues par ses supérieurs, puisqu'il fit une carrière honorable dans la Royal Navy, ayant commencé mousse à sept ans et terminant Vice-amiral.

Carrière militaire[modifier | modifier le code]

Illustration du compte-rendu de W. Bligh (voir ci-dessous)
Dates Grade et navire ou fonction
1er juillet 1762 engagement comme mousse et serviteur du commandant sur le HMS Monmouth
27 juillet 1770 Matelot breveté sur le HMS Hunter.
5 février 1771 Aspirant sur le HMS Hunter.
22 septembre 1771 Aspirant sur le HMS Hunter.
2 septembre 1774 Matelot breveté sur le HMS Ranger.
30 septembre 1775 Second maître HMS Ranger.
20 mars 1776 Maître d'équipage sur le HMS Resolution (dernière expédition de James Cook).
14 février 1781 Maître d'équipage sur le HMS Belle Poule.
5 octobre 1781 Lieutenant sur le HMS Berwick.
1er janvier 1782 Lieutenant sur le HMS Princess Amélia.
20 mars 1782 Lieutenant HMS Cambridge.
14 janvier 1783 Bligh rejoint la marine marchande comme Lieutenant.
1785 Commandant en tant que Lieutenant du navire marchand Lynx.
1786 Lieutenant sur le navire marchand Brittania.
1787 Bligh retourne au service actif de la Royal Navy.
16 août 1787 promu en tant que Lieutenant comme commandant du HMAV Bounty.
14 novembre 1790 promu Capitaine de vaisseau, commandant du HMS Falcon.
15 décembre 1790 Capitaine de vaisseau HMS Medea.
16 avril 1791 Capitaine de vaisseau HMS Providence.
30 avril 1795 Capitaine de vaisseau HMS Calcutta.
7 janvier 1796 Capitaine de vaisseau HMS Director.
18 mars 1801 Capitaine de vaisseau HMS Glatton.
12 avril 1801 Capitaine de vaisseau HMS Monarch.
8 mai 1801 Capitaine de vaisseau HMS Irresistible.
2 mai 1804 Capitaine de vaisseau HMS Warrior.
14 mai 1805 Gouverneur de Nouvelle-Galles du Sud (Australie).
27 septembre 1805 Capitaine de vaisseau HMS Porpoise.
31 juillet 1808 promu Commodore, HMS Porpoise.
3 avril 1810 Commodore HMS Hindostan.
31 juillet 1810 nommé Contre-amiral de la flotte Bleue (Rear Admiral of the Blue).
4 juin 1814 nommé Vice-amiral de la flotte Bleue (Vice Admiral of the Blue).

Notes[modifier | modifier le code]

  1. Her Majesty Armed Vessel mais il est aussi souvent nommé HMS Bounty (Her Majesty Ship)

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

  • Révolte du rhum, en 1808 en Australie
  • HMAV Bounty avec l'histoire de la mutinerie
  • Pitcairn, île du Pacifique et dernier refuge des mutins.
  • Bligh Reef, un récif dans la baie du Prince-William dans le sud de l'Alaska, nommé d'après William Bligh lors de l'expédition de James Cook dans laquelle il servait. C'est sur ce récif que le pétrolier Exxon Valdez a fait naufrage en 1989.

Lien externe[modifier | modifier le code]

  • A Voyage to the South Sea de William Bligh, 1792, Projet Gutenberg, le compte-rendu par Bligh de son voyage incorporant le récit de la mutinerie. Titre complet : A Voyage to the South Sea, undertaken by command of His Majesty, for the purpose of conveying the bread-fruit tree to the West Indies, in his majesty's ship the Bounty, commanded by Lieutenant William Bligh. Including an account of the Mutiny on board the said ship, and the subsequent voyage of part of the crew, in the ship's boat, from Tofoa, one of the friendly islands, to Timor, a Dutch settlement in the East Indies. The whole illustrated with charts, etc.
Précédé par William Bligh Suivi par
Philip Gidley King
Gouverneur de Nouvelle-Galles du Sud
1806- 1808
William Paterson