Walcheren

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Localisation de la presqu'île de Walcheren.

Walcheren est une ancienne île zélandaise, aux Pays-Bas. De nos jours, c'est une presqu'île limitrophe de Borsele et Goes, communes de Zuid-Beveland. Elle est bordée par la mer du Nord, l'Escaut occidental et le Veerse Meer.

Walcheren compte 113 000 habitants pour une superficie de 216 km2 : c'est l'ancienne île zélandaise la plus densément peuplée.

Trois communes se partagent ce territoire : Flessingue, Middelbourg (chef-lieu de la province) et Veere. L'ancienne île est traversée par le canal de Walcheren entre Flessingue et Veere.

Histoire[modifier | modifier le code]

Époque romaine[modifier | modifier le code]

La plage à Dombourg

Walcheren était déjà un territoire habité à l'époque romaine, avec Dombourg comme centre commercial important. Durant l'Antiquité tardive, Dombourg apparaît sous les noms de Walacr(i)a, Gualacra, Walachria, Walichrum, Walkaria, Walchra, Walachia provenant du germanique Walh et désignant probablement les populations romanisées locales[1], ce qui explique l'origine du nom Walcheren.

En 1647, les ruines d'un temple consacré à la déesse Nehalennia ont été trouvées. Les autels ont aussi été retrouvés : ils étaient couverts d'hymnes à la déesse, en reconnaissance des traversées sûres.

Au cours des IIIe et IVe siècles, une grande partie de la Zélande a été submergée et le territoire demeura presque inhabité.

Moyen Âge[modifier | modifier le code]

Au cours du IXe siècle, des citadelles sont construites afin de protéger l'île contre les invasions des Normands. Middelbourg et Souburg (de zuid-burcht : « la citadelle du sud ») en sont des exemples. On peut encore voir la citadelle de terre à Souburg. En 837 (838 ou 841 selon d'autres sources), Lothaire Ier accorde l'île à un chef viking, Haraldr Klakk.

Les paysans élevèrent de petites buttes (vliedbergen) dans ce territoire pas encore poldérisé afin de se protéger des inondations.

Au XIe siècle, une partie de la Zélande est poldérisée par des moines venus de Flandre et ainsi le pays est de moins en moins submergé. L'argile fertile de Zélande est très bonne pour l'agriculture et la prospérité dans le territoire augmente grâce au commerce maritime.

À partir du XIIe siècle, des villages et des villes apparaissent. Du fait de la bonne accessibilité par mer, l'intérêt de villes comme Middelbourg, Veere et Flessingue croît rapidement vers le XIVe siècle.

En 1246 le roi Louis IX de France, doit arbitrer les droits de succession des enfants de Marguerite de Constantinople, donnant la Flandre aux enfants de Dampierre, et le Hainaut aux enfants d'Avesnes. Ceci semblerait avoir réglé la question, mais en 1253 de nouveaux problèmes surgissent. Jean le fils le plus âgé, d'Avesnes n'étant pas satisfait de son sort, convainc Guillaume II, comte de Hollande, Roi de Germanie, son beau-frère, de s'emparer du Hainaut et des régions de Flandre qui se trouvent dans les limites de l'empire. Une guerre civile s'ensuit, qui finit quand les forces d'Avesnes sont défaites à la bataille de Walcheren et Dampierre emprisonné.

XVIe et XVIIe siècles[modifier | modifier le code]

Carte de l'île de Walcheren en 1696.

Au cours de la Guerre de Quatre-Vingts Ans, l'île a souvent été le théâtre d'opérations militaires. De plus, Walcheren a aussi connu l'inondation de la Toussaint en 1570.

XVIIIe et XIXe siècles[modifier | modifier le code]

Durant cette période, la prospérité décline. L'économie stagne, à l'exception de l'agriculture. Du 30 juillet au 10 décembre 1809, une expédition britannique a lieu sur Walcheren. Ce fut une tentative manquée de conquérir le port d'Anvers aux mains des Français, dans le cadre de la Cinquième Coalition lors des guerres napoléoniennes.

Article détaillé : Expédition de Walcheren.

La construction du Sloedam sur le Sloe en 1871 relie Walcheren à Zuid-Beveland.

XXe siècle[modifier | modifier le code]

Seconde Guerre mondiale[modifier | modifier le code]

Photographie aérienne des bombardements du 3 octobre 1944.

Après le débarquement de Normandie en juin 1944, les Alliés sont remontés rapidement en direction de la frontière néerlandaise. En septembre, les provinces méridionales ont été libérées, y compris la Flandre zélandaise. L'échec de l'Opération Market Garden a mis un terme provisoire à l'avancée.

L'armée allemande continua à occuper Walcheren. Elle maîtrisait la voie d'accès jusqu'à la ville portuaire Anvers. Or, les armées alliées avaient un grand besoin de ses installations portuaires : les ports normands étaient trop petits et trop éloignés.

Pour ouvrir la voie d'accès vers Anvers, il était donc aussi nécessaire de prendre Walcheren. Mais la forte défense allemande rendait un débarquement périlleux. Pour cette raison, les Alliés bombardèrent le 3 octobre les digues de Walcheren à Westkapelle. Walcheren se trouva alors sous eau. Le but était de désorganiser suffisamment la défense allemande afin de préparer une attaque amphibie.

Malgré les avertissements à la population le 2 octobre au moyen de largages aériens, 180 habitants de Westkapelle ont trouvé la mort. 600 des 650 logements du village furent détruits.

Les digues à Flessingue et à Veere ont aussi été bombardées. Le 17 octobre, Westkapelle a de nouveau été attaqué afin d'agrandir et approfondir la brèche dans la digue.

Le 24 octobre, la 2e division canadienne a pris le Kreekrakdam après des combats très vifs. Le jour suivant, elle put libérer les villages de Rilland et de Bath. La 52e division écossaise Lowland atterrit sur la côte sud du Zuid-Beveland. Ce n'est que le 30 octobre que le Zuid-Beveland fut libéré entièrement.

Le 1er novembre, les Allemands furent finalement tellement affaiblis que les Anglais purent débarquer. Le 8 novembre, Walcheren était libérée.

Inondations de 1953[modifier | modifier le code]

Dans la nuit du 31 janvier au 1er février 1953, la Zélande a été touchée par une inondation. Walcheren fut alors dans une large mesure préservée des inondations. Pour prévenir une catastrophe semblable à l'avenir, les travaux du plan Delta ont été entrepris à partir de 1958. Un effet collatéral de ces travaux fut que les liaisons avec le reste des Pays-Bas ont été améliorées considérablement.

Plan Delta[modifier | modifier le code]

Le Veerse Gatdam de 1961, une partie des travaux du plan Delta, relia Walcheren avec l'ile de Noord-Beveland. L'ancien Veerse Gat s'appelle de nos jours le Veerse Meer ; c'est une zone de sport nautique populaire qui attire de nombreux touristes.

Le port de la ville Veere, du fait de la construction du Veerse Gatdam, n'est plus relié à la mer, raison pour laquelle la flottille de pêche de la ville a disparu.

La longueur de la côte a été considérablement réduite par la construction du barrage, ce qui diminue fortement le danger d'inondation.

Notes et références[modifier | modifier le code]

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Albert Baldewyns & André Herman-Lemoine, Les Batteries de Walcheren, Coll. de temps et des hommes, Rossel Éditions, Bruxelles, 1974, 208p.

Article connexe[modifier | modifier le code]