Ulfberht

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+VLFBERH+T
Image illustrative de l'article Ulfberht
Présentation
Pays d'origine Scandinavie
Type Épée
Époque vers l'an 1000
Utilisateur(s) Guerriers Vikings
Accessoire(s) Bouclier
Fabricant inconnu
Poids et dimensions
Masse 900g
Longueur du manche environ 10 cm
Longueur de la lame environ 80 cm
Caractéristiques techniques
Matériaux Acier au creuset
Variantes fabrications de qualité inférieure marquée +ULFBERHT+

Classification d'Oakeshott type X

Ulfberht est la transcription moderne du nom d'un modèle d'épée Viking utilisée en Scandinavie dans les années 800 - 1000. Ces épées ont été forgées dans un acier dont la qualité n'a pas été reproduite en Europe avant la révolution industrielle. 171 épées ont été retrouvées, mais quelques dizaines seulement ont été prouvées authentiques[1]. Les plus anciennes épées datent de 850 environ[2]. L'épée ici à droite est une contrefaçon datant des années 1000. Celles-ci sont facilement repérables du fait du placement des croix grecques: en effet, sur une authentique, les croix sont placées de cette façon: +VLFBERH+T, contrairement aux copies, qui sont annotées +VLFBERHT+[3].

Fabrication[modifier | modifier le code]

On ne dispose que de peu d'information sur la fabrication des épées Ulfberht. Des tests modernes ont montré cependant qu'elles auraient été fabriquées à partir d'acier au creuset produit en Orient et acheminé via la route commerciale de la Volga. L'acier au creuset est la forme la plus pure de l'acier[4]. Les épées médiévales étaient forgées dans un acier mou (car plein de scories), contenant peu de carbone alors que les Ulfberht sont faites d'un acier contenant beaucoup plus de carbone et beaucoup moins de scories, ce qui leur conférait une dureté et une élasticité très supérieures. Elles résistaient ainsi bien mieux aux chocs sans se briser et il était plus facile de les extraire du bouclier d'un ennemi. Cette technique aurait été rapportée par les Vikings ayant voyagé en Asie centrale[1]. À partir de ces informations, Richard Furrer, un forgeron américain contemporain, a fait une réplique d'une épée Ulfberht en 2012[5],[6].

Usage[modifier | modifier le code]

Représentation de Vikings datant du IXe ou du Xe siècle.

L'épée Ulfberht conférait à son porteur un avantage au combat certain et il est probable qu'elle ne fut possédée que par des chefs et une élite guerrière. Bien que similaires en poids (900 grammes) et taille aux épées ordinaires, leur durabilité était plus grande. Ces épées portaient sur le plat, à proximité de la garde, l'incrustation en fer « +VLFBERH+T » qui les identifie. Les copies de moins bonne qualité portent la variante « +VLFBERHT+ » où la croix a été incrustée à la fin du mot, peut-être malencontreusement. Ces épées avaient une plus grande résistance et une plus grande élasticité que les autres épées de leur temps et étaient destinées à pénétrer plus facilement la cotte de mailles et à s'extraire du bouclier de l'adversaire sans se briser ni se coincer, conférant à l'assaillant une force de frappe supérieure et une plus grande mobilité après qu'il eut porté un coup à son adversaire.

Le nom[modifier | modifier le code]

Étymologie[modifier | modifier le code]

Ulfberht représente sans doute un anthroponyme francique (ou saxon) adapté par les Scandinaves, et dont la forme originelle est *Wulfberht (> Wulfbert, Wolfbert). Ce nom de personne est caractéristique des noms de personnes germaniques à deux éléments (zweigliedrige Rufnamen en allemand).
Le premier est Wulf- « loup » (cf. vieil anglais et vieux saxon wulf, anglais wolf) adapté par les scandinaves sous la forme Ulf- d'après le vieux norrois ulfr « loup » et les nombreux anthroponymes scandinaves commençant par Ulf- / Úlfr-[7]. Le nom du loup dans les langues germaniques remonte au germanique commun *wulfaz « loup »[8].
En revanche le second élément -berht est typique des langues germaniques occidentales, forme contractée du vieux haut allemand beraht, du vieux saxon beraht et du vieux bas francique *beraht qui signifient « clair, brillant, lumineux ». Il n'a pas été adapté sous la forme nordique bjartr ( björt) d'origine semblable et de signification proche[9], comme on l'observe par exemple en féroien moderne dans le prénom Norðbjørt équivalent du germanique continental Nordbert > Norbert ou encore dans le prénom féminin islandais Hugbjört correspondant du germanique continental Hugiberht > Hubert.
Un usage aussi précoce de l'élément -behrt (IXe - Xe siècle) par les peuples scandinaves n'est pas attesté, bien qu'on observe son adaptation sous la forme -bert dès le XIe siècle.

Identification du personnage[modifier | modifier le code]

Pour la raison mentionnée ci-dessus, les spécialistes penchent pour une origine continentale de ce personnage. En outre, certains évoquent un évêque franc, car au lieu des caractères runiques attendus, l'anthroponyme +ULFBERH+T est inscrit en alphabet latin et les deux croix suggèrent font sans doute référence à un chrétien, peut-être un clerc.

Classification[modifier | modifier le code]

Les épées portant la marque de fabrique ULFBERHT sont des épées de type X selon la typologie établie par Ewart Oakeshot . Elles se caractérisent par une lame d'une longueur moyenne de 80 cm parcourue par une gorge large et peu profonde, une poignée d'une longueur moyenne d'environ 10 cm et une garde généralement de section carrée, mesurant entre 18 et 20 cm[10].

Références[modifier | modifier le code]

  1. a et b Nova, Season 40, episode 1 – "Secrets of the Viking sword" en Français "Les secrets de l'épée Viking" de Peter Vost (2011). ARTE le 25/01/2014 et le 04/03/2014.
  2. Peirce, Ian, G. (2002) http://books.google.com/books?id=4-J3uhtPZ8MC Retrieved 27 September 2013.
  3. Anne Stalsberg: The Vlfberht sword blades reevaluated (anglais)
  4. Kennedy Maev. "1,000 years on, perils of fake Viking swords are revealed", The Guardian, London, 26 December 2008. Consulté le 21/10/2013.
  5. (en) « NOVA », Doorcountyforgeworks.com,‎ 2012-10-10 (consulté le 2013-11-05)
  6. Forging Blades - Arcade Arms Behind the Scenes, vidéo
  7. Site de Nordic Names : anthroponymes commençant par Úlfr- [1]
  8. Site de Nordic Names : Germanic element ULF (anglais) [2]
  9. Site de Nordic Names : élément BJÖRT [3]
  10. « La typologie des épées médiévales », sur lmarenco.free.fr (consulté le 13 février 2014)

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Source[modifier | modifier le code]

Article connexe[modifier | modifier le code]