Tim Birkin

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Henry Birkin

Surnom Tim Birkin
Date de naissance 26 juillet 1896
Date de décès 22 juin 1933 (à 36 ans)
Nationalité Drapeau du Royaume-Uni Britannique
Qualité Pilote automobile
Équipe Bentley Motors Ltd.
Victoires 24 Heures du Mans 1929
La Bentley "Blower 1" « Monoposto » personnelle de Birkin, une 4½ Litre à compresseur de 1929.
Tim Birkin à Brooklands en 1931, sur Bentley 4½ Litre.
Même année, au départ du GP de Belgique (Birkin avec l'Alfa Romeo 8C 2300 2.3 S-8 en fond, centrée en n°8, 4e à l'arrivée).

Sir Henry Ralph Stanley Birkin (26 juillet 1896 à Nottingham – 22 juin 1933 à Londres à 36 ans), dit Tim Birkin, 3e baronnet, est un pilote automobile britannique et l'un des Bentley Boys. En 1929, il remporte les 24 Heures du Mans avec Woolf Barnato au volant d'une Bentley 6½ Litre.

Biographie[modifier | modifier le code]

Il fut surnommé "Tim" durant l'enfance, car il affectionnait plus particulièrement "Tim Tiger", un héro de comics créé par Julius Stafford Baker.

Au cours de la Première Guerre mondiale, "Tim" rejoint le Royal Flying Corps où il devint lieutenant. Il contracta alors le paludisme en Palestine, maladie dont il lui arrivait encore parfois de souffrir tardivement.

En 1921 il débuta dans le sport automobile sur le circuit de Brooklands, mais il fit relativement peu de course jusqu'en 1927, étant alors trop souvent pris par ses activités professionnelles et subissant en outre une forte pression familiale négative. Son frère cadet Archie se tua lors des essais du Tourist Trophy de l'île de Man, également en 1927.

Faisant céder le verrou familial l'année du décès d'Archie après avoir disputé avec lui les 6 Heures de Brooklands sur Bentley 3 Litre, "Tim" s'acheta une 4½ Litre en 1928.

Il conçut en 1928-29 une version de compétition particulière de la 4½ Litre de série née en 1927 (restée commercialisée jusqu'en 1931), la "Bentley Blower", avec l'aide du spécialiste des compressions volumiques Charles Amherst Villiers, l'appuie technique de l'ingénieur Clive Gallop, et avec le soutien financier de Dorothy Paget après que ses propres réserves financières aient été épuisées, à Welwyn (Welvey) Garden City (Hertfordshire): elle était de fait devenue plus puissante que la 6½ L. de la gamme Bentley, malgré l'abscence de deux cylindres, mais elle s'avéra peu fiable, notamment aux 24 Heures du Mans 1930 entre les mains de Birkin et de Jean Chassagne (une deuxième "Blower" abandonnant également entre celles de Dudley Benjafield et de l'italien Giulio Ramponi). Bien que réticent à son développement du fait du compresseur, W.O. Bentley autorisa sa production à 50 exemplaires par son usine, pour lui permettre de disputer certaines courses (notamment Le Mans), la première s'étant effectuée lors des 6 Heures de Brooklands en 1930. Elle développait 242CV, avec son compresseur placé devant le radiateur, et malgré son échec au Mans elle permit à Birkin d'acquérir sa popularité de par une belle opposition des deux "Blower" C face à la Mercedes-Benz SSK de Rudolf Caracciola (tous étant forcés à l'abandon).

Birkin participa à cinq reprises consécutives aux 24 Heures mancelles, de 1928 à 1932, les trois premières fois pour Bentley (versions moteurs 4½, 6½, et 4½ L. à compresseur), les deux dernières sur Alfa Romeo 8C 2300 privée.

À l'arrivée de Rolls Royce dans le capital de Bentley en 1931 et au désengagement financier de D. Paget en octobre 1930, ce pilote extrêment rapide se mit en effet à courir sur des voitures françaises ou italiennes (Bugatti, Alfa Roméo et Maserati), malgré une tentative de partenariat avec Mike Couper en 1931-32 pour continuer à animer son atelier moteur (avec un "modèle électrique Brooklands").

Le 24 mars 1932, il remporta un duel resté célèbre face à John Cobb sur Delage 10.5L. durant trois tours à Brooklands (la Brooklands Battleship), à plus de 222km/h avec la "Blower" suralimentée en améliorant au passage le record de vitesse sur l'anneau extérieur, durant deux ans.

Il mourut de septicémie (combinée à une nouvelle crise palustre) après l'infection de son bras au Countess Carnavon Nursing Home de Londres, brûlé lors d'un arrêt aux stands avec le tuyau d'échappement de sa nouvelle Maserati 3000 (proprété de Bernard Rubin) durant le Grand Prix de Tripoli en 1933, en voulant allumer contre une cigarette.

Plutôt petit et bégayant parfois, il portait en course un foulard autour de son cou, tacheté blanc et bleu.

Palmarès en Grand Prix[1][modifier | modifier le code]

  • Éireann Cup en 1931, sur Alfa Romeo 2.3L.M (manche >1.5L. à handicap, du Grand Prix d'Irlande);
  • Mountain Championship en 1931, sur Maserati 26M (8C-2800) (meilleur temps en course);
    • 2e du Grand Prix de l'A.C.F. en 1930, sur une Bentley "Blower" 4.5L. de tourisme (au circuit de Morlaas à Pau, un triangulaire type Le Mans, course disputé peu après l'épreuve mancelle), dépouillée de ses phares, ailes, et autres accessoires;
    • 3e du Grand Prix de Tripoli en 1933, sur Maserati 8C-3000;
    • 3e de la Éireann Cup en 1929, sur Bentley "Blower";
    • 4e de la Éireann Cup en 1930, sur Bentley "Blower";
    • 4e du Grand Prix de l'A.C.F. en 1931 avec George Eyston, sur Maserati 26M (8C-2500);
    • 4e du Grand Prix de Belgique en 1931, avec Sir Brian Lewis, sur Alfa Romeo (8C-2300LM);
    • 5e du Grand Prix d'Irlande en 1930, sur Bentley (et 4e de l'Éireann Cup);
    • 6e du Grand Prix d'Irlande en 1929, sur Bentley (et 3e de l'Éireann Cup);
    • 8e du Grand Prix d'Allemagne en 1928, sur Bentley 4½ Litre (avec Hassan);
    • 10e du Grand Prix d'Allemagne en 1931, sur Maserati 26M (8C-2500);

Palmarès en voitures de Sport[modifier | modifier le code]

  • 24 Heures du Mans 1929, sur Bentley Speed Six (avec Woolf Barnato);
  • 24 Heures du Mans 1931, sur Alfa Romeo 8C 2.3L.M à compresseur S8 (avec Lord Howe Earl -Francis Howe-);
  • Meilleur tour en course en 1928, 1929 et 1930 aux 24 Heures du Mans;
    • 3e des 6 Heures de Brooklands en 1927, sur Bentley 3L. Speed (avec Archie Birkin et Frank Clement);
    • 3e des 6 Heures de Brooklands en 1928, sur Bentley 4½ Litre;
    • 3e des 24 Heures de Spa en 1932, sur Alfa Romeo 8C 2.3L.M;
    • 5e des 24 Heures du Mans en 1928, sur Bentley Sport 4½ Litre;
    • 5e du RAC Tourist Trophy en 1928, sur Bentley 4½ Litre;
    • 5e de la Coupe Georges Boillot en 1928, sur Bentley 4½ Litre;
    • 5e du RAC Tourist Trophy en 1932, sur Alfa Romeo 8C 2.3L.M;
    • 9e des 500 Milles de Brooklands en 1930, sur Bentley "Blower" (avec George Duller);

Records de vitesse[modifier | modifier le code]

  • Plusieurs établis en 1930 puis 1932, à Brooklands.

Distinction[modifier | modifier le code]

  • Anobli en avril 1931, deux mois avant sa seconde victoire mancelle.

Hommages[modifier | modifier le code]

  • En 2000, les 54 dernières Bentley Arnage Green ont été créées en édition limitée, appelée The Birkin Arnage.
  • La société de tuning allemande MTM a produit plus récemment une version survitaminée de la Bentley Continental GT appelée The Birkin Edition, développant 641CV.
  • Birkin House est une maison d'hôtes de style victorienne à Stinsford (Dorchester).
  • Le peintre Terence Cuneo a représenté la Brooklands Battleship, sur une toile intitulée "The Spirit of Brooklands" *.

Notes et références[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Full Throttle, Londres, 1932 (publié par Tim Birkin malgré la désapprobation de la direction de course du circuit de Brooklands en fin d'année)[1];
  • The Man Who Supercharged Bond: The Extraordinary Story of Charles Amherst Villiers, Paul Kenny, éd. Haynes Publishing (Sparkford), 2009, (ISBN 978-1-84425-468-2).

Documentaire[modifier | modifier le code]

  • Full Throttle, télé-documentaire de février 1995 réalisé par Mark Chapman et écrit par Kit Hesketh-Harvey (avec Rowan Atkinson dans le rôle de Sir Henry 'Tim' Birkin, Crispin Bonham-Carter dans celui de Michael Burn, Karen Cooper dans celui de Dorothy Paget, Geoffrey Palmer dans celui de Sir Stanley Birkin, et Gavin Richards dans celui de W.O. Bentley).

Liens externes[modifier | modifier le code]

  1. Vie au circuit de Brooklands - année 1932.