Thomas Alexandre Dumas

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Thomas Alexandre Davy de la Pailleterie
Le général Alexandre Davy de la Pailleterie, peinture (détail) d'Olivier Pichat.
Le général Alexandre Davy de la Pailleterie, peinture (détail) d'Olivier Pichat.

Surnom Le général Dumas
Naissance
à Jérémie (Saint-Domingue)
Décès (à 43 ans)
à Villers-Cotterêts (Aisne)
Origine Français
Allégeance Drapeau du Royaume de France Royaume de France
Drapeau français Royaume de France
Drapeau français République française
Grade Général de division
Années de service 17861802
Conflits Guerres de la Révolution
Guerre de Vendée
Commandement Armée des Pyrénées orientales
Armée des Alpes
Armée de l'Ouest
Faits d'armes Campagne d’Italie
Hommages Nom gravé sous l'Arc de triomphe de l'Étoile : 23e colonne.
Famille Davy de la Pailleterie
Alexandre Dumas (son fils)
Alexandre Dumas fils (son petit-fils)

Thomas Alexandre Davy de la Pailleterie, dit le général Dumas, est un général de la Révolution française, né le à Jérémie (Saint-Domingue, aujourd'hui Haïti) et mort le à Villers-Cotterêts (Aisne) .

Mulâtre de Saint-Domingue, il est le premier général ayant des origines afro-antillaises de l'armée française. Il fit la campagne de Belgique, la guerre de Vendée, la guerre des Alpes, la campagne d'Italie, et la campagne d'Égypte.

Il est le père de l’écrivain Alexandre Dumas et le grand-père de l’écrivain Alexandre Dumas fils.

Biographie[modifier | modifier le code]

Fils de noble né esclave[modifier | modifier le code]

Il est le quatrième enfant d’un noble normand du pays de Caux, le marquis Alexandre Antoine Davy de la Pailleterie (1714-1786), parti rejoindre son frère cadet qui avait fait fortune dans les plantations à Saint-Domingue, et de son esclave d'origine africaine Marie-Césette Dumas, faussement déclarée morte vers 1772[1]. En réalité deux documents notariés signés en 1786 et en 1801 par le futur général Dumas prouvent qu'il savait sa mère encore vivante. Il naît près du bourg de Jérémie, dans la maison Madere attenante à la petite plantation de sucre détenue par Alexandre Antoine.

Son père vend ses quatre enfants en tant qu’esclave, mais lui, Thomas Alexandre, il le vend à réméré avant de retourner en France vers 1774. Il le rachètera et le fera revenir auprès de lui sous le pseudonyme de Thomas Rétoré. L'adolescent reprend alors le nom de son père et reçoit l’éducation d’un jeune noble (escrime, vie culturelle et autres « exercices du corps »)[2] de son époque. À Paris, il se lie au célèbre chevalier de Saint-George, compositeur, escrimeur, également né esclave. Il[3] devient apprenti menuisier[réf. nécessaire]. Bel athlète, il mesure « un mètre quatre-vingt-cinq » et a « des cheveux et sourcils noirs crépus, un visage ovale, plein et brun, une petite bouche, des lèvres épaisses. »

Le militaire[modifier | modifier le code]

Après une dispute avec son père (qui le prive de ressources) liée au remariage de ce dernier le avec Françoise Retou[4], sa cadette de trente ans[5], il s’engage pour 8 ans dans l’armée en 1786 dans le régiment des dragons de la Reine comme simple cavalier sous le nom d'Alexandre Dumas (le nom de sa mère). Selon son fils (qui parfois « arrange » quelque peu la réalité) il se serait vite rendu célèbre dans le régiment par ses prouesses herculéennes. C'est là en tout cas qu'il se lie avec de futurs généraux d’Empire, Jean-Louis Espagne, Louis-Chrétien Carrière de Beaumont, Joseph Piston. Leur amitié et leurs exploits inspireront sans doute le roman Les Trois Mousquetaires, écrit plus tard par le fils du général[6].

En août 1789, un détachement de son régiment est envoyé à Villers-Cotterêts pour sécuriser la région après les troubles de la Révolution française. Logeant à l’auberge de l'Écu de France, il y rencontre sa future épouse, Marie Labouret, fille de l’aubergiste. Il ne l'épousera qu'en novembre 1792, son beau-père Claude Labouret ayant exigé qu'il obtienne le grade de brigadier (chose faite en février 1792). C'est probablement à cette époque qu'il aurait été initié à la franc-maçonnerie dans la loge Carolina de Villers-Cotterêts, à laquelle appartenait son futur beau-père[réf. nécessaire].

L'officier de la Révolution[modifier | modifier le code]

Pendant la Révolution, sa carrière militaire va progresser de manière fulgurante. Il sert d’abord sous les ordres du général Dumouriez dans l’armée du Nord. Il n'est que simple brigadier lorsqu'au camp de Maulde il tombe dans une embuscade de chasseurs tyroliens qu'il intimide par sa contenance et dont treize furent amenés par lui au général Dumouriez, qui le nomma maréchal-des-logis.

Un autre Antillais, son ami le chevalier de Saint-George, le fait venir dans la légion franche de cavalerie des Américains et du Midi et l’élève au grade de lieutenant-colonel ; Dumas se distingue à Mouvaux près de Lille où, à la tête d'une patrouille de 14 hommes, il surprend un poste de 40 soldats hollandais, dont trois sont tués de sa main et 16 faits prisonniers.

Nommé général de brigade grâce à la protection de Bouchotte, il est chargé de la défense du Pont-à-Marcq, par lequel communiquent deux ailes de l'armée française. Il repousse les colonnes qui viennent l'assaillir, et est promu au grade de général de division le . Il a 31 ans et il est le premier général d'origine afro-antillaise de l'armée française. À sa suite, plusieurs militaires de couleur, originaires de Saint-Domingue, seront également nommé général: à savoir Louis-Jacques Beauvais, Toussaint Louverture, André Rigaud et Jean-Louis Villatte le le , puis Antoine Chanlatte le 24 octobre 1795[7].

Le « Diable noir »[modifier | modifier le code]

Général Alexandre Dumas sur un champ de bataille.

Appelé en septembre 1793 au commandement de l'armée des Pyrénées occidentales, il se heurte aux représentants du peuple de Bayonne qui avaient procédé à leur propre nomination d'un général en chef, au mépris des ordres venus de Paris. De ce bref passage dans les Pyrénées, on retiendra le dégoût manifesté par le géméral Dumas pour les exécutions publiques. Son refus d'assister aux exécution publiques lui vaudront le surnom de « Monsieur de l'Humanité »[8], ce qui à l'époque n'était pas un compliment.

Le général Dumas est nommé en décembre 1793 commandement en chef de l'armée des Alpes, forte de 45 000 hommes, mais en pleine désorganisation. En quelques mois, il réorganise l'armée face à l'armée piémontaise qui tient la ligne de faîte des Alpes. Au début d'avril 1794, il tente un premier assaut sur le col du Mont-Cenis qui se solde par un échec cuisant (mort du général Sarret). Deux semaines plus tard, il prend sa revanche en prenant le col du Petit Saint-Bernard, hérissé de redoutes, et s'empare des canons qu'il dirige sur-le-champ contre l'ennemi. Cette opération terminée, il revient à la charge sur le Mont-Cenis. Cette fois-ci, il commande personnellement les opérations et remporte la bataille, s'emparant des bagages ennemis, de 30 pièces de canon, et faisant 1 700 prisonniers.

Nommé le commandant en chef de l'armée de l'Ouest, il y arrive en septembre et démissionne par dégoût pour les massacres engagés dans cette région depuis l'année précédente, non sans avoir rédigé un rapport critique sur la politique menée par la Convention en Vendée. Brièvement muté à la tête de l’armée des côtes de Brest, le temps que celle-ci absorbe une partie de l’armée des côtes de Cherbourg, il demande l'autorisation de se rendre à Villers-Cotterêts en congé de convalescence.

Rappelé pour écraser l'insurrection royaliste du 13 vendémiaire, Dumas arrive en toute hâte à Paris, trop tard pour diriger la répression (Bonaparte a été nommé en son absence). Sa fidélité à la cause de la République lui vaut d'être nommé à l'armée de Sambre-et-Meuse, puis peu après à l'armée des Alpes, non plus comme commandant en chef, mais sous les ordres de Kellermann avec lequel il entretient vite des relations orageuses. Celui-ci obtient son transfert à l'armée d'Italie sous les ordres de Bonaparte.

Il participe au siège de Mantoue en 1796-97 et se signale au combat de La Favorite au cours duquel une tentative aurichienne de briser le blocus fut repoussée. Il passe ensuite dans le Tyrol où il rejoint l'armée du général Joubert pour en commander la cavalerie. Joubert lui confie en fait le commandement de la moitié de ses 20 000 hommes[9].

Le le général Dumas charge à la tête de ses dragons pour capturer le pont de Clausen, sur l’Adige dans le Tyrol, qui permettait au général autrichien Laudon de protéger sa retraite vers Brixen. Dumas défait l’ennemi supérieur en nombre à plusieurs reprises. La ville de Bolzano est prise dans la foulée, avec l'aide du général Belliard, ainsi que 1 500 prisonniers. Lors d’une contre-attaque sur le même pont de Clausen, les Autrichiens vont passer ; Dumas s'en aperçoit, court en toute hâte et arrive seul au milieu du danger. Aussitôt il se place en travers avec son cheval, contient les efforts de la cavalerie ennemie, tue trois hommes, en met plusieurs hors de combat, reçoit plusieurs blessures et donne aux siens le temps d'arriver.

Mis à l'ordre du jour pour l'intrépidité qu'il avait déployée, en cette circonstance, et surnommé par Bonaparte[10] l’Horatius Coclès du Tyrol[11], il concourt ensuite à l'attaque de la gorge d'Innsbruck et harcèle l'ennemi jusqu'à Sterzing, à quinze lieues du champ de bataille. Les Autrichiens le surnomment alors « le diable noir ». Pour toutes ces prouesses, le général Dumas reçut un un sabre d’honneur accompagné d’une gratification de 10 000 livres pour fait d’armes exceptionnel (mars 1797)[12]. Dès la fin des combats, Bonaparte le nomme gouverneur du Trévisan (19 mai 1797), puis gouverneur de Polésine (16 juin 1797).

Les expéditions[modifier | modifier le code]

Général Alexandre Dumas

Bonaparte choisit Dumas pour commander la cavalerie de l'armée d'Orient. C'est le poste le plus prestigieux de l'expédition d'Égypte où l'adversaire est une force entièrement montée (les Mamelucks). Sous les ordres de Dumas sont placés Murat, Davout et Leclerc, les plus prestigieux des généraux français. L'expédition s'embarque en mars 1798 pour l'Égypte. Il y participe aux affaires de Chebreiss, des Pyramides. Pendant l’expédition d’Égypte, il réprime une insurrection dont le général Dominique Martin Dupuy vient d'être victime au Caire mais, sous le prétexte de son état de santé, il prend ses distances avec Bonaparte.

En vérité, Dumas s'était heurté à Bonaparte dès les premiers jours de l'expédition d'Égypte. Lors de la terrible marche d'Alexandrie au Caire où les hommes mourraient d'épuisement sous une chaleur de feu, il avait participé à une réunion critique avec plusieurs de ses confrères du haut commandement (Lannes, Murat, Desaix, peut-être d'autres). Confronté à Bonaparte au lendemain de la bataille des Pyramides, il aurait exprimé haut et fort son idéal républicain :

« — Ainsi, Dumas, lui dit-il, vous faites deux parts dans votre esprit : vous mettez la France d'un côté et moi de l'autre. Vous croyez que je sépare mes intérêts des siens, ma fortune de la sienne.

— Je crois que les intérêts de la France doivent passer avant ceux d'un homme, si grand que soit cet homme. Je crois que la fortune d'une nation ne doit pas être soumise à celle d'un individu.

— Ainsi, vous êtes prêt à vous séparer de moi ?

— Oui, dès que je croirai voir que vous vous séparez de la France.

— Vous avez tort, Dumas…, dit froidement Bonaparte.

— C'est possible, répondit mon père; mais je n'admets pas les dictatures, pas plus celle de Sylla que celle de César.»[13]

À la suite de cette altercation Dumas sollicita du commandant en chef la permission de rentrer en France, et l'obtint. Il quitta l'Égypte le 7 mars 1799.

Menacé de naufrage lors de son retour en Europe, il relâche à Tarente, où le gouvernement de Naples le retient deux ans prisonnier avec Dolomieu. Violemment maltraité durant sa captivité, il est libéré par la victoire de Marengo. Mais il en sort estropié de la jambe droite, sourd de l'oreille droite, paralysé de la joue gauche, son œil droit est presque perdu et il est atteint d'un ulcère à l'estomac qui, bien plus tard, lui sera fatal.

Destitution et décès[modifier | modifier le code]

À son retour en France, à l’époque du Consulat, en 1802, il est victime des licenciements massifs qui ont lieu au moment de la paix d'Amiens. Comme des centaines d'officiers, le général Dumas est mis à la retraite le 13 septembre 1802 (certains auteurs parlent d'épuration car ce sont en priorité les officiers hostiles au nouveau régime qui sont mis de côté)[14]. Malgré ses réclamations, il ne reçoit pas les 28 500 francs d’arriéré de solde pour les années de captivité, ni sa part des 500 000 francs d'indemnité que le gouvernement napolitain devait verser en faveur des prisonniers retenus. Il devra se contenter avec sa retraite de général de division qui, à l'époque, était minime (environ 4000 francs par an)[15]. Après son décès, sa veuve n'aura droit à aucun secours comme c'est habituellement le cas en la circonstance. Il ne sera pas cité dans Le Mémorial de Sainte-Hélène et restera ignoré de la plupart des historiens de l'Empire.

Il ne fut jamais décoré de la Légion d'honneur, et l'Horatius Coclès français meurt à l’hôtel de l’Epée à Villers-Cotterêts, le , des suites de ses campagnes et de son ulcère aggravé[16] par l'inaction forcée et la rancune de Napoléon[17]. Son fils, le futur écrivain Alexandre Dumas est alors âgé de 3 ans et 7 mois.

Famille[modifier | modifier le code]

À Villers-Cotterêts le 28 novembre 1792, il épouse Marie-Louise Labouret, fille de Claude Labouret, aubergiste et commandant de la garde nationale. De cette union naissent deux filles, dont une seule survit, et un fils Alexandre en juillet 1802, le futur écrivain. C'est grâce à l'aide du prêtre appelé au chevet de son père, l'abbé Louis-Chrysôstôme Grégoire (1767-1835)[18], que le jeune Alexandre Dumas peut échapper au dénuement. En outre l'homme de Dieu le protège alors contre les insultes de ses camarades et lui donne des cours particuliers[19].

Monuments et hommages[modifier | modifier le code]

En 1913, une statue du général Dumas par Alphonse de Perrin de Moncel, exaltant les origines africaines du héros, est érigée à Paris, place Malesherbes (17e), aujourd'hui place du Général-Catroux, après une campagne soutenue par l'écrivain Anatole France, qui déclare : « Le plus grand des Dumas, c'est le fils de la négresse. Il a risqué soixante fois sa vie pour la France et est mort pauvre. Une pareille existence est un chef-d'œuvre auprès duquel rien n'est à comparer ». La statue a été abattue pendant l'Occupation par les autorités allemandes par les collaborateurs français.

Depuis 2002, l'écrivain Claude Ribbe, biographe du général Dumas, mène campagne pour sa réhabilitation.

Le 30 novembre 2002 à 18 heures, à l'occasion de l'entrée au Panthéon d'Alexandre Dumas, il a prononcé un discours au Sénat devant le cercueil de l'écrivain et le portrait du général.

En 2006, pour le bicentenaire de la mort du général, il a obtenu que deux plaques commémoratives soient apposées: l'une, le , sur la maison où est mort le général, l'autre au col du Petit-Saint-Bernard qu'il a repris aux troupes austro-sardes au printemps 1794 lorsqu'il était commandant en chef de l'armée des Alpes et, à ce titre, commandait 45 000 hommes avec un état-major de 17 généraux. L'opération a été soutenue par le conseil général de l'Aisne, la mairie de Villers-Cotterêts, la FACIM (Fonds pour l'Action Culturelle Internationale en Montagne), la municipalité de Bourg-Saint-Maurice (Savoie) et les Chasseurs Alpins (dont le général Dumas est le fondateur).

Le 4 avril 2009, une sculpture réalisée par Driss Sans-Arcidet a été inaugurée à Paris, place du général Catroux, 17e arrondissement, par la ville de Paris à la suite d'une demande de Claude Ribbe, formulée en 2002 et acceptée par le conseil de Paris. Elle représente des fers d'esclaves brisés. L'association des Amis du général Dumas, fondée en 2006 et présidée par Claude Ribbe, milite pour qu'une réplique de la statue détruite sous l'Occupation soit réinstallée auprès de ce monument et qu'une copie de cette statue soit offerte à la République d'Haïti, conformément à un souhait émis en 1838 par l'écrivain Alexandre Dumas, qui imaginait un financement de l'original et de la copie de la statue par les hommes de couleur du monde entier et écrivait à ce propos : « Ce serait une manière de rappeler à la vieille Europe, si fière de son antiquité et de sa civilisation, que les Haïtiens, avant de cesser d'être français, ont payé leur part de gloire à la France ».

L'association des amis du général Dumas et Claude Ribbe font également campagne, depuis 2006, pour que la Légion d'honneur soit remise à titre posthume, au général Dumas, par le président de la République. Cette demande a été refusée par Jacques Chirac, puis par Nicolas Sarkozy. Une pétition a recueilli des milliers de signatures.

Depuis le 10 mai 2009, tous les 10 mai, à 18 heures, à l'occasion de la journée nationale de mémoire de l'esclavage, l'association des amis du général Dumas et Claude Ribbe organisent place du général-Catroux, devant le monument au général, un rassemblement en sa mémoire et en mémoire des victimes françaises, haïtiennes et africaines de l'esclavage et de la traite transatlantiques. L'armée française participe à ce rassemblement ainsi que des personnalités officielles et de nombreux descendants d'esclaves.

En 2009, inauguration d'une stèle au nom du général Dumas dans le Parc de Coquibus à Évry.

Le nom du général Dumas est inscrit sur le côté sud de l’Arc de Triomphe, place de l'Étoile. Les noms de ses compagnons, les généraux Espagne et Carrière de Beaumont, y figurent également.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. L'extrait des registres des actes de l'état civil de la ville de Villers-Cotterêts publié par Alexandre Dumas dans Mes Mémoires (p. 5-6) mentionne le mariage de Thomas-Alexandre Davy de la Pailleterie, « fils de feu Alexandre-Antoine Davy de la Pailleterie, ancien commissaire d'artillerie, mort à Saint-Germain-en-Laye en juin 1786, et de feue Marie-Cessette Dumas, décédée à la Guinodée, près du Trou-Jérémie, en Amérique, en 1772 ».
  2. Ce train de vie aristocratique montre la capacité d'adaptation du jeune Thomas Alexandre, né administrativement esclave, l'enfant héritant du statut de la mère en vertu du Code noir (Tom Reiss, The Black Count: Glory, Revolution, Betrayal and the Real Count of Monte-Cristo, Crown Publishers, New York, 2012, 330 pages, p. 40).
  3. Qui ? Thomas Alexandre ou le Chevalier...
  4. ou Marie Retout, sa bonne ou sa dame de compagnie selon les biographies
  5. Charles Glinel, Alexandre Dumas Et Son Ceuvre, Slatkine,‎ 1967 (lire en ligne), p. 18
  6. « À travers d’Artagnan, Athos, Porthos et Aramis, transparaissent assez clairement les figures du général et de ses trois compagnons des dragons de la Reine : Carrière de Beaumont, Piston et Espagne ». Claude Ribbe, Lettre ouverte à M. Nicolas Sarkozy à propos du général Dumas et du soixantième anniversaire de la déclaration universelle des droits de l'Homme. (Texte en ligne)
  7. Bernard Gainot, Les officiers de couleur dans les armées de la République et de l’Empire (1792-1815), éditions Karthala, Paris, 2007, 232 pages. Cf. p. 79.
  8. Alexandre Dumas, Mes Mémoires, tome 1, éditions Michel Lévy, Paris, 1863, 320 pages. Cf. p. 40.
  9. Alexandre Dumas, Mes mémoires, Michel Lévy frères, 1863, 1re série, p.101
  10. Adrien Pascal, Les bulletins de la grande armée, Lesage, 1841, p. 62
  11. Bernard Gainot dans "Les officiers de couleur dans les armées de la République et de l'Empire (1792-1815) : De l'esclavage à la condition militaire dans les Antilles françaises", Editeur : Karthala (1 octobre 2007), p. 145; cite l'ordre du jour du général Joubert le 21 mars 1797
  12. Ordre du Général en chef, Pièce No 1548, non datée (sans doute 6 mars 1797). In Correspondance de Napoléon 1er, tome 2, Imprimerie impériale, Paris 1859, 693 pages. Cf. 479-481. Le sabre d'honneur était la plus haute distinction des armées de la République.
  13. Alexandre Dumas, Mes Mémoires, tome 1, éditions Michel Lévy, Paris, 1863, 320 pages. Cf. pp. 156-7.
  14. Loïc LEVENT, « Les officiers de l’armée du Consulat et de l’Empire (1800-1815). Etude d’un échantillon représentatif », Mémoire de Master 2, Université  de  la  Sorbonne  -  Paris  IV, année  universitaire  2008-2009, 223 pages. Cf. p. 102.
  15. Ernest d'Hauterive, "Un soldat de la révolution : le général Alexandre Dumas", éditions Paul Ollendorff, Paris, 1897, 257 pages. Cf. p. 248.
  16. Il rend visite le 20 juin 1805 au médecin de l’Empereur Jean-Nicolas Corvisart qui lui diagnostique un cancer de l’estomac.
  17. Franck Ferrand, Au cœur de l'histoire sur Europe 1, 5 avril 2011
  18. Il s'agit d'un homonyme de son célèbre coreligionnaire, l'abbé Henri Grégoire, parfois confondu avec lui ; l'un et l'autre étaient patriotes et assermentés ; Jean-Daniel Piquet, « La prétendue belle-sœur de couleur de l'abbé Grégoire une homonymie, cause de la bourde du club Massiac ? » in Revue d'Histoire et de Philosophie Religieuses, n° 4, octobre-décembre 1999.
  19. Alexandre Dumas, Mémoires

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Article connexe[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Filmographie[modifier | modifier le code]

  • Le Diable noir, Documentaire 52 minutes, France, réalisation : Claude Ribbe, avec Stany Coppet (Le général Dumas) coproduction Ortheal-France 3 Paris Île-de-France, diffusion TV (France) France 2, France 3, France O, RFO
  • Le général Dumas, long métrage, France, réalisation Claude Ribbe, production Ortheal (en développement)

Source partielle[modifier | modifier le code]