Statue équestre

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Statue équestre de Charlemagne, par Agostino Cornacchini (it) (1725) - Basilique Saint-Pierre du Vatican.

La statue équestre est un type de statue représentant un personnage monté sur un cheval. Elle tient un rôle à part dans le domaine de la sculpture, du fait de la difficulté terchnique et du coût de sa fabrication, et ses sujets ont typiquement été des portrait de souverains, ou, plus récemment, de chefs militaires.

Histoire[modifier | modifier le code]

Statues de l'empereur sassanide Khosro II (en grec Chosroès) à Kermanshah, en Iran. Au registre supérieur, il est représenté debout entre Ahura Mazda, à droite, et Anahita, à gauche. Au registre inférieur, il est vêtu en cataphractaire sur son cheval favori, Shabdiz.

Grèce antique[modifier | modifier le code]

En Occident, la statuaire équestre remonte au moins à l'époque archaïque. Le Cavalier Rampin du -VIe siècle, trouvé sur l'Acropole d'Athènes, représente un kouros monté sur un cheval.

Orient ancien[modifier | modifier le code]

De nombreux bas-reliefs égyptiens, assyriens et perses représentent des personnages montés, habituellement des souverains, mais aucune statue en ronde-bosse n'est connue.

L'armée de terre cuite chinoise ne possède pas de cavaliers montés : ses cavaliers se tiennent à côté de leurs montures. Des poteries funéraires de la dynastie Tang en représentent cependant, à plus petite échelle. Aucun portrait équestre n'a été réalisé en Chine avant l'époque moderne : les statues des souverains ne font pas partie de l'art chinois traditionnel et jusqu'au XIe siècle,même les portraits peints n'étaient présentés aux personnes de haut rang qu'en des occasions particulières[1].

Rome antique[modifier | modifier le code]

Cette tête de cheval faisait partie d'un grand monument équestre vers l'an 40. Walters Art Museum, Baltimore.

Les statues équestres honorent les chefs militaires et les hommes d'état qui souhaitaient mettre symboliquement l'accent sur leur rôle actif depuis l'époque romaine et sa classe équestre, les equites (pluriel d’eques) ou chevaliers.

Il existait de nombreux portraits équestre en bronze (particulièrement des empereurs) dans la Rome antique, mais presque tous ont été fondus pour fabriquer des pièces de monnaie, des cloches, ou pour d'autres usages, comme de nouvelles sculptures pour les églises chrétiennes. Le Colosse de Barletta (en) a ainsi perdu une partie de ses jambes et de ses bras pour fondre des cloches en 1309. La seule statue équestre romaine en bronze parvenue jusqu'à nous est celle de Marc-Aurèle, érigée sur le Capitole, qui avait été prise par erreur pour une statue de l'empereur chrétien Constantin.

Le Regisole (en) (« Roi Soleil »), un bronze équestre de l'époque classique ou tardive, a considérablement influencé les artistes de la Renaissance italienne, mais il a été détruit en 1796, durant la Révolution française. Érigé à Ravenne, il avait été transporté au Moyen-Âge à Pavie, où il se trouvait sur une colonne devant la Cathédrale. Un fragment d'un portrait équestre d'Auguste a également survécu.

Europe médiévale[modifier | modifier le code]

Le Cavalier de Bamberg.
Le Cavalier de Magdebourg, une statue équestre en grès teinté réalisée vers 1240 et traditionnellement considérée comme un portrait d'Othon Ier (détail).

Les statues équestre n'étaient pas fréquentes au Moyen Âge. Il en existe cependant quelques exemples, comme le Cavalier de Bamberg (en) (en allemand Der Bamberger Reiter), qui se trouve dans la Cathédrale Saint-Pierre et Saint-Georges de Bamberg, en Haute-Franconie. Un autre exemple est le Cavalier de Magdebourg, qui représente l'empereur Othon Ier. Il existe aussi quelques statues de taille réduite de Saint Georges et le Dragon, notamment une célèbre à Prague et une autre à Stockholm. Les Tombeaux des Scaligeri de Vérone comportent des statues équestres gothiques de taille réduite. Un célèbre petit bronze conservé à Paris pourrait être un portrait contemporain de Charlemagne, bien que ni sa date ni son sujet ne soient certains[2].

Renaissance[modifier | modifier le code]

La statue de Gattamelata par Donatello (1446-1453) est le premier bronze équestre de grandeur nature réalisé depuis l'antiquité ; les exemples médiévaux sont en bois ou en pierre.
Saint Georges et le Dragon, sculpture en bois de Bernt Notke dans la Cathédrale de Stockholm (1489).

Après l'époque romaine, aucun bronze monumental équestre n'a plus été fondu en Europe avant la statue équestre du condottiere Gattamelata réalisée par Donatello à Padoue en 1445–1450. Comme le montrent les deux fresques de la Cathédrale de Florence, le Monument équestre de Sir John Hawkwood de Paolo Uccello et le Monument équestre à Niccolò da Tolentino d'Andrea del Castagno, dans l'Italie du XVe siècle la statuaire équestre était spécifiquement associée aux condottieri. La Statue du Colleone de Verrocchio à Venise (1478–88) en est un autre exemple. Le Portrait équestre de Charles Quint à la bataille de Muehlberg du Titien en 1548 a ouvert la voie à son application aux souverains et la statue équestre du grand-duc Cosme Ier de Toscane par Giambologna à Florence (terminée en 1598) est la première statue à représenter un souverain plutôt qu'un condottiere.

La statue équestre de Ferdinand Ier de Médicis sur la Piazza della Santissima Annunziata de Florence, commencée par le même de Giambologna, a été terminée par son assistant Pietro Tacca en 1608. La dernière commande publique de Tacca a été le colossal bronze équestre de Philippe IV d'Espagne, commencé en 1634 et expédié à Madrid en 1640. Dans la sculpture de Tacca, installée au sommet d'une fontaine au centre de la Place de l'Orient, face au Palais royal de Madrid, le cheval se cabre et tout le poids repose sur les deux pattes arrière, ainsi, plus discrètement, que sur sa queue — une disposition qui n'avait encore jamais été adoptée pour une figure de cette taille.

Le Cheval de Léonard, monument à Francesco Sforza conçu par Leonard de Vinci, n'a été réalisé qu'en plâtre. 500 ans plus tard, une grande sculpture en bronze inspirée de dessins de Léonard a été réalisée à Milan. La seule statue équestre de l'artiste encore existante est le Cheval de cire (en), un modèle préparatoire pour une statue de Charles II d'Amboise (selon l'historien d'art Carlo Pedretti (en)).

Absolutisme classique[modifier | modifier le code]

Les statues équestres ont été populaires auprès des souverains durant l'absolutisme, particulièrement en France ; Louis XIV en avait une devant le Château de Versailles, et celle de la Place Vendôme à Paris, œuvre de François Girardon (1699), est considérée comme la première grande statue équestre moderne coulée d'une seule pièce. Elle a été détruite pendant la Révolution française, mais il en reste une petite version au Musée du Louvre[3]. La statue du roi Charles Ier réalisée par Hubert Le Sueur en 1633 (aujourd'hui installée à Trafalgar Square à Londres) est la première grande statue équestre d'Angleterre, ainsi que la première d'une longue série. La statue équestre de Joseph Ier de Portugal, située Praça do Comércio à Lisbonne, conçue par Joaquim Machado de Castro après le Tremblement de terre de Lisbonne de 1755, est considérée comme le pinacle de la statuaire de l'âge de l'absolutisme. Le Cavalier de bronze (russe : Медный всадник) est une fameuse statue équestre de Pierre le Grand édifiée en 1782 par Étienne Maurice Falconet sur une énorme base de granite à Saint-Pétersbourg. Le fait que deux de ces artistes soient français montre la lenteur de la diffusion des compétences nécessaires à la création de telles œuvres, mais au XIXe siècle la plupart des pays occidentaux les avaient acquises, et la plupart des statues équestres de personnalités plus anciennes datent en fait de cette époque ou du début du XXe siècle.

États-Unis[modifier | modifier le code]

Aux États-Unis, les trois premières statues équestres à l'échelle sont celles d'Andrew Jackson par Clark Mills en 1852, de George Washington par Henry Kirke Brown en 1856 (pour Union Square à New York) et une autre de Washington par Thomas Crawford (en) à Richmond (Virginie) (1858). Mills fut le premier sculpteur américain à représenter un cavalier sur un cheval cabré. Sa sculpture eut assez de succès pour qu'il la reproduisît à Washington, D.C., à La Nouvelle Orleans et à Nashville. Cyrus Edwin Dallin (1861-1944) se fit une spécialité de portraits équestres d'Amérindiens ; son Appeal to the Great Spirit (en) de 1909 se trouve devant le Musée des beaux-arts de Boston. Le monument de Robert Gould Shaw à Boston (1897) comporte un haut-relief avec un portrait équestre.

Vingtième siècle[modifier | modifier le code]

Statue d'Élisabeth II sur Burmese à Regina (Saskatchewan).

Au cours du XXe siècle, les représentations équestres ont progressivement décliné, aussi bien du fait de la chute des monarchies que de la fin de l'utilisation militaire des chevaux. La statue de la reine Élisabeth II sur son cheval Burmese, au Canada, et les statues de Lakshmî Bâî à Gwalior et Jhansi, en Inde, sont de rares exemples de portraits de cavalières.

En Amérique du Nord, les années 1970 et le début des années 1980 ont vu une certaine renaissance des monuments équestres, principalement dans le Sud-Ouest des États-Unis. Des centres artistiques comme Loveland au Colorado, Shidoni Foundry au Nouveau-Mexique et de nombreux ateliers du Texas ont recommencé à y produire des statues équestres. Ce mouvement prend deux formes, soit la célébrations de personnalités particulières, soit celle d'archétypes comme le cowboy ou différents types d'Amérindiens.

Particularité[modifier | modifier le code]

Elle est réservée aux monarques, aux héros ou aux guerriers conquérants et présente toujours un exercice de virtuosité de l'artiste. De par sa nature, elle ne peut être que très difficilement réalisée en pierre, le bronze est donc nécessaire mais, même dans ce métal, sa réalisation tient de la prouesse. Pourtant, le XIXe siècle a vu des monuments équestres en fonte de fer : les plus connus sont ceux de Jeanne d'Arc d'après l'œuvre de Frémiet. Mais il existe aussi des statues « profanes » liées au monde de la chasse à courre (Le Piqueur de le Nordez).

De manière anecdotique, une légende urbaine[4] sans fondement affirme que la position représentée permettrait de déterminer les conditions de la mort du cavalier : lorsque le cheval a les deux membres avant levés, son cavalier serait mort au combat ; lorsque seul le membre avant droit est levé, son cavalier aurait été assassiné (ou tué par ses adversaires, en dehors du champ de bataille) ; lorsque le membre avant gauche est levé, le cavalier serait mort à la suite de ses blessures au combat. Si les quatre membres touchent terre, le héros serait mort naturellement. De très nombreuses statues équestres contredisent complètement de telles affirmations.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Joachim Poeschke, Thomas Weigel, Britta Kusch-Arnhold (Hgg.), Praemium Virtutis III – Reiterstandbilder von der Antike bis zum Klassizismus. Rhema-Verlag, Münster 2008, (ISBN 978-3-930454-59-4)
  • Raphael Beuing: Reiterbilder der Frührenaissance – Monument und Memoria. Rhema-Verlag, Münster 2010, (ISBN 978-3-930454-88-4)

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) Stuart, Jan & Rawski, Evelyn Sakakida. Worshiping the ancestors: Chinese commemorative portraits, Stanford University Press, 2001, ISBN 0-8047-4263-4, ISBN 978-0-8047-4263-4
  2. Statuette équestre : "Charlemagne" ou Charles le Chauve, présentation de la sculpture conservée au Musée du Louvre à Paris.
  3. « Notice no 4325 », sur la base Atlas du musée du Louvre
  4. (en) Barbara Mikkelson, « Statue of Limitations », sur Snopes,‎ 2 août 2007.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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