Sesterce

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Vitellius sur un sesterce

Le sesterce (lat. sestertius, semis-tertius) était une monnaie romaine en usage pendant la période antique. Ce fut aussi une unité de compte comme à notre époque le dollar américain ou l'euro. Dans la littérature latine, les grosses sommes (patrimoines, revenus fiscaux, trésor public) sont exprimées en sesterces. Il remplace l'as dans ce rôle au milieu du IIe siècle av. J.-C. (dans les premiers livres de Tite-Live, la fortune des citoyens ou les amendes sont encore évaluées en équivalent de livres de bronze ou as libraux).

Histoire[modifier | modifier le code]

Le sesterce sous la République[modifier | modifier le code]

Sesterce d'argent, après 211 av. J.-C. Rome casquée avec marque IIS; revers : les Dioscures

Sous la République romaine où le sesterce est frappé dès -269, il s'agit d'une toute petite monnaie en argent (la plus petite du système romain, pesant à peine plus d'un gramme, émise en quantité assez rare)[1].

Son nom vient de sa valeur originale : initialement il valait 2 as et demi. Sesterce vient de semis-tertius, qui signifie « demi troisième » (sous-entendu demi troisième as).

Son abréviation HS a la même origine : initialement IIS soit II pour deux (voir numération romaine) et S semis c’est-à-dire moitié d'as = 2 1/2 as, les deux I ayant été barrés pour aboutir à HS.

Équivalences entre monnaies romaines (Ire moitié du IIe siècle av. J.-C.)
Denier Quinaire Sesterce As Métal
Denier (symbole X) 1 2 4 10 médaille d'argent Argent
Quinaire (symbole V) 1/2 1 2 5 médaille d'argent Argent
Sesterce (symbole IIS) 1/4 1/2 1 2,5 médaille d'argent Argent
As (symbole I) 1/10 1/5 2/5 1 médaille de bronze Bronze

D'une valeur de 2 1/2 as, le sesterce montera à 4 as vers 145 av. J.-C.[2].

Le sesterce sous l'Empire[modifier | modifier le code]

Sesterce de Caligula, revers avec la mention SC

À partir d'Auguste (fin du Ier siècle av. J.-C.) qui réorganise tout le système monétaire, le sesterce devient une grosse pièce de laiton pesant 1/12 de livre romaine, soit environ 27 grammes. Cet alliage, composé essentiellement de zinc et de cuivre, était plus prisé que le cuivre seul. D'un jaune d'or, il était alors nommé orichalque, qui signifie « cuivre d'or ».

Les lettres S. C. fréquemment présentes au revers des sesterces signifient Senatus Consulto, pour rappeler que l'émission des monnaies en bronze était faite sous le contrôle du sénat romain.

Le sesterce fut émis dans sa forme traditionnelle jusqu'au règne de Gallien (253-268). Sous cet empereur, les difficultés du règne entraînèrent la disparition quasi-définitive des grandes et moyennes espèces de bronze malgré une timide tentative de restauration sous Aurélien (270-275).

Aujourd'hui, les sesterces sont recherchés par les collectionneurs pour leur grand module, les scènes parfois spectaculaires qu'ils représentent, et les patines de diverses couleurs qui irisent la surface de leur métal.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Marius Lavency, VSVS grammaire latine : description du latin classique en vue de la lecture des auteurs, Peeters Publishers,‎ 1997 (lire en ligne), p. 322
  2. Michel Christol et Daniel Nony, Rome et son empire, des origines aux invasions barbares, Hachette, collection HU, 2003, (ISBN 2011455421), p 75

Sources[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Ouvrages généralistes[modifier | modifier le code]

Ouvrages spécialisés[modifier | modifier le code]

  • (la) De Bye Jacques, Imperatorum Romanorum a Julio Caesare ad Heraclium usque Numismata Aurea, Anvers 1627. Lien vers l'ouvrage
  • De Schodt Alphonse, Terme sur les médailles d'Octave-Auguste, in Revue belge de numismatique, Bruxelles 1883. Lien vers l'ouvrage
  • Merlin Alfred, Les revers monétaires de l'empereur Nerva, Paris 1906. Lien vers l'ouvrage

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]