Réflexe photo-sternutatoire

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Le réflexe photo-sternutatoire (ou ACHOO, rétroacronyme de Autosomal dominant Compelling Helio-Ophthalmic Outburst) est un phénomène physiologique où le sujet éternue lorsqu’il est exposé à une forte lumière (ou aux rayons solaires dans certains cas). Ce réflexe concerne entre 18 % et 35 % des êtres humains[1]. C’est un trait génétique de transmission autosomique dominante.

La première référence à ce phénomène date probablement d’Aristote :

« Pourquoi éternue-t-on davantage quand on regarde vers le soleil ? N'est-ce pas parce que le soleil meut notre organe en réchauffant ? C'est le même effet que quand on se touche le nez avec des plumes. De part et d'autre, c'est la même action ; car en échauffant l'organe par le mouvement, on fait que l'humide se change plus vite en air ; et c'est la sortie de l'air qui est l'éternuement. »

— Problèmes, XXXIII-4, traduction Jules Barthélemy-Saint-Hilaire

Sa cause probable serait une anomalie congénitale touchant les signaux nerveux dans le noyau du cinquième nerf crânien appelé nerf trijumeau. Des recherches suggèrent que, chez certains individus, ce nerf est relié au système qui transmet les impulsions visuelles au cerveau. Une sur-stimulation du nerf optique touche le nerf trijumeau, et déclenche le réflexe sternutatoire.

Une ancienne théorie suggérait que les larmes qui coulent vers le nez par les conduits lacrymaux sont la cause du réflexe. Toutefois, la rapidité de ce réflexe ne plaide pas en faveur de cette explication : il est bien trop rapide par rapport au laps de temps nécessaire à ce que les larmes soient produites et atteignent le nez. De plus, le réflexe peut aussi se produire lorsque l’on inspire de l’air frais, ce qui pourrait signifier que la stimulation de n’importe quel nerf proche du nerf trijumeau peut entraîner le réflexe d’éternuement.

Références[modifier | modifier le code]

  • (en) L. Beckman et I. Nordenson, « Individual differences with respect to the sneezing reflex : An inherited physiological trait in man? », Human Heredity, vol. 33, no 6,‎ 1983, p. 390–391 (PMID 6674114, DOI 10.1159/000153407)
  • (en) R.A. Breitenbach, P.K. Swisher, M.K. Kim et B.S. Patel, « The photic sneeze reflex as a risk factor to combat pilots », Military Medicine, vol. 158, no 12,‎ décembre 1993, p. 806–809 (PMID 8108024)
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  • (fr) J. Sedan, « Réflexe photo-sternutatoire », Revue d’oto-neuro-ophtalmologie, vol. 26, no 2,‎ 1954, p. 123–126 (PMID 13225300)