Proclamation d'émancipation

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Henry Louis Stephens, Aquarelle sans titre peinte vers 1863, avec un homme noir lisant un journal titré "Proclamation d'émancipation"

La Proclamation d'émancipation (Emancipation Proclamation) désigne deux décrets (executive orders) du président des États-Unis Abraham Lincoln pendant la guerre de Sécession. Le premier, daté du , déclare libre tout esclave résidant sur le territoire de la Confédération sudiste qui n'est pas sous le contrôle de l'Union dès le . Le second, daté du 1er janvier 1863, désigne explicitement les États concernés.

La Proclamation d'émancipation fut attaquée en son temps par les Black Codes pour ne libérer que les esclaves des territoires sur lesquels l'Union n'avait aucun pouvoir effectif. Elle fut cependant un premier pas vers l'abolition de l'esclavage qui fut étendue à la fin de la guerre à l'ensemble des États des États-Unis. Usant d'une très fine argumentation d'avocat, Lincoln s'est réclamé de sa position de « Commandant en chef de l'armée et de la marine » (article II, section 2 de la Constitution des États-Unis) et de son serment de "préserver, protéger et défendre la Constitution" pour justifier la supériorité du décret au détriment d'une loi du Congrès des États-Unis.

Rédaction et publication de la Proclamation[modifier | modifier le code]

Lincoln parle pour la première fois de la Proclamation avec les membres de son cabinet en juillet 1862. Il rédige une première version du document, dite «proclamation préliminaire», puis la lit au Secrétaire d'État William Seward ainsi qu'au Secrétaire à la Marine Gideon Welles le 13 juillet 1862. Les deux hommes restent abasourdis face à l'audace d'une telle déclaration, Seward avançant notamment qu'elle pourrait causer l'anarchie totale dans le Sud. Neuf jours plus tard, Lincoln présente le document à tous les membres de son cabinet, et leur demande leur opinion à propos de la formulation du texte. Malgré l'appui du Secrétaire à la Guerre Edwin Stanton, Seward conseille de ne publier la Proclamation qu'après une victoire majeure de l'Union.

Lincoln suit ce conseil, par prudence. Après la victoire de l'Union lors de la Bataille d'Antietam en septembre 1862, Lincoln est convaincu qu'il s'agit de la victoire qu'il attendait. Le 22 septembre, il convoque les membres de son cabinet et publie la Proclamation préliminaire. Lincoln aurait affirmé qu'il ferait publier la version finale de la Proclamation d'émancipation si l'Union faisait reculer la Confédération hors du Maryland. Celle-ci sera publiée le premier janvier 1863 par Lincoln. La déclaration est considérée un point tournant dans la guerre, puisqu'elle légitimes l'idéologie de l'Union dans un cadre légal, ce qui permet aux esclaves des États-Unis d'Amérique d'être libérés au fur et à mesure que les armées de l'Union conquièrent les États confédérés. L'émancipation d'un nombre considérable d'esclaves a permis de renflouer les rangs de l'armée de l'Union. 200 000 noirs, la plupart d'anciens esclaves, contribuent à la victoire de l'Union en se joignant à l'armée.

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