Processus épineux

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Processus épineux d'une vertèbre type.

Le processus épineux (ou apophyse épineuse, ou encore épine neurale) d'une vertèbre est la ou les excroissances osseuses dirigées vers l'arrière et généralement vers le bas à la jonction postérieure des lames vertèbrales et qui servent à la fixation des muscles et des ligaments.

Le processus épineux est la seule partie de la vertèbre palpable, au milieu de la colonne vertébrale. Hormis la 7e vertèbre cervicale, toutes les vertèbres cervicales possèdent une apophyse courte qui ne peut être palpée.

Chez les animaux qui n'ont pas de position érigée, les processus épineux se dirigent vers le haut et peuvent être obliques vers l'avant ou vers l'arrière. Ces processus pouvaient être de taille très importante chez certains animaux préhistoriques tels que le Dimétrodon et le Spinosaurus, où ils formaient une voile dorsale.