Pony Express

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Pony Express Route.svg

Le Pony Express est un service de distribution rapide du courrier aux États-Unis, en service entre le 3 avril 1860 et octobre 1861. Traversant les Grandes Plaines, les montagnes Rocheuses et la Sierra Nevada de Saint-Joseph, à Sacramento, ce système visait à sortir l'ouest des États-Unis de son isolement géographique. Apparu avant le télégraphe, il était devenu vital pour l'engagement de la Californie en étroite collaboration avec l'Union juste avant la guerre de Sécession.

Le Pony Express a été un système de distribution du courrier de la Leavenworth & Pike's Peak Express Company de 1849, qui en 1850 est devenu la Central Overland California and Pikes Peak Express Company. Cette entreprise a été fondée par William H. Russell, Alexander Majors, et William B. Waddell[1].

Patee House a servi de siège pour le Pony Express de 1860 à 1861. Il s'agit d'un pâté de maisons où habitait le fameux hors-la-loi Jesse James, où ce dernier a été tué par Robert Ford. Après son assassinat, les membres de la famille de Jesse James logèrent à l'hôtel et furent interviewés par les journalistes pendant leur séjour là-bas[2].

Ce service de courrier rapide atypique avait des messages portés par les cavaliers dans les relais de stations à travers les prairies, plaines, déserts et des montagnes de l'ouest des États-Unis. Tout au long de ses 18 mois de fonctionnement, il a brièvement réduit le temps pour que les messages voyagent en une dizaine de jours entre la côte atlantique et la côte pacifique[3].

Histoire[modifier | modifier le code]

Anciens locaux de BF Hastings & Co et de Wells Fargo. Terminus Ouest du service postal Pony Express

La création du Pony Express fut inspirée par les exploits d'un Canadien français nommé Francois-Xavier Aubry. Natif de Saint-Justin dans le comté de Maskinongé au Québec, ce dernier effectue en janvier 1848 le trajet de Santa Fe à Independence en 5 jours et demi[4]. Un historien du Pony Express, William Vissher, écrit que « la course d'Aubry est la plus grande performance physique qu’un cavalier de l'Ouest puisse avoir accomplie »[5].

Vers 1845 l'acheminement d'un message vers la côte ouest, le plus souvent par bateau, pouvait prendre jusqu'à six mois. En 1860, la transmission du courrier entre le Missouri et le Texas prenait de l'ordre de 25 jours. L'exploit d'Aubry a dès lors inspiré la création de ce service, reposant non pas sur le transport par diligence mais sur la rapidité de cavaliers isolés. La récente intégration de la Californie au sein des États-Unis accentuait de plus la nécessité de moyens de communication vers le reste du pays.

Fondé par William Hepburn Russell, William B. Waddell et Alexander Majors, le Pony Express a démarré officiellement le 3 avril 1860. Le premier trajet vers l'ouest a été accompli en 10 jours, 7 heures et 45 minutes. Le trajet vers l'est a nécessité 11 jours et 12 heures.

Opération[modifier | modifier le code]

Etables du Pony Express à St. Joseph, Missouri[6]

Ce service reliait les villes de Saint-Joseph (Missouri) et Sacramento (Californie). Il y avait environ 160 relais, espacés de 5 à 20 miles (d'environ 8 à 32 km), soit la distance que pouvait parcourir d'une traite un cheval au galop. À chaque relais le cavalier changeait de cheval. Au total, 400 chevaux étaient à disposition. La distance parcourue par l'ensemble du système s'élève à 250 miles (plus de 400 km) par tranche de 24 heures.

Parcours du Pony Express[modifier | modifier le code]

Le parcours d'environ 1900 miles[7] (plus de 3 050 km) suivait à peu près la piste de l'Oregon et ensuite la piste de Californie vers Fort Brager dans le Wyoming, puis le sentier Mormon de Salt Lake City. De là, elle suivait à peu près la route terrestre centrale à Carson City, avant de passer la Sierra à Sacramento, en Californie.

Carte illustrée de la la route du Pony Express Route en 1860
par William Henry Jackson
~ Courtesy the Library of Congress ~
La route du Pony Express pour la distribution du courrier, 3 avril 1860 - 24 octobre, 1861; Reproduction de l'illustration de Jackson émise pour commémorer le 100e anniversaire du Pony Express, fondé le 3 avril 1960. Reproduction de la carte Jackson émise par la Société l'Union Pacific Railroad Company.
[8]

Chevaux[modifier | modifier le code]

Frank E. Webner, cavalier du Pony Express, en 1861

On estime au total que 400 chevaux ont été utilisés par le Pony Express afin de livrer le courrier. Les chevaux étaient sélectionnés pour leur rapidité et leur endurance. À l'extrémité est de la route du Pony Express les chevaux étaient généralement choisis parmi les unités de cavalerie des États-Unis. À l'extrémité ouest de la route du Pony Express en Californie, W.W. Finney a acquis 100 têtes de bétail appelé "California Horses" ', alors qu'A.B. Miller a acheté 200 poneys indigènes à l'intérieur et autour de la Great Salt Lake Valley. Les chevaux couraient rapidement entre les stations, une distance moyenne de 15 miles, puis étaient soulagés et un cheval frais pouvait être échangé avec celui qui venait d'arriver de cette course intense.

Au cours de son parcours de 80 à 100 miles, un cavalier du Pony Express pouvait changer de chevaux de 8 à 10 fois. Les chevaux étaient montés au trot, galop rapide ou au galop, autour de 10 à 15 miles par heure, et parfois atteignaient au galop des vitesses allant jusqu'à 25 miles par heure. Les chevaux du Pony Express ont été achetés dans le Missouri, l'Iowa, la Californie, et dans certains territoires de l'ouest des États-Unis.

Les différents types de chevaux montés par des cavaliers du Pony Express incluaient des Morgan et des purs-sangs qui ont souvent été utilisés à l'extrémité est de la piste. Les chevaux pie étaient souvent utilisés dans la section du milieu et les Mustang (plus robustes) ont souvent été utilisés à l'ouest, à fin de la tournée[9].

Déclin et héritage[modifier | modifier le code]

L'entreprise n'a jamais été rentable, notamment suite à l'impossibilité de décrocher le contrat avec le gouvernement fédéral pour l'acheminement du courrier, attribué à la Butterfield Overland Mail Company, une compagnie de transport par diligence et suite à la mise en service du premier service de télégraphe (First Transcontinental Telegraph) vers la Californie en 1861, qui a permis des communications presque instantanées. Elle fut vendue en 1862 à Ben Holladay, un homme d'affaires.

Malgré sa courte histoire, le Pony Express fait partie du romantisme associé à la conquête de l'Ouest. Son mode de fonctionnement, basé sur les compétences et l'endurance de cavaliers solitaires plutôt que sur des innovations technologiques, cadre avec les valeurs d'individualisme d'une partie de la population américaine.

Dans la culture populaire[modifier | modifier le code]

Le souvenir et la popularité perpétuelle du Pony Express peut-être lié à Buffalo Bill, ses autobiographies, et son Wild West Show. Le premier livre dédié seulement au Pony Express n'a pas été publié avant 1900. Cependant, dans sa première autobiographie, publiée en 1879, Buffalo Bill prétendit avoir été un cavalier du Pony Express.

Films[modifier | modifier le code]

  • The Pony Express – (1925)
  • Frontier Pony Express – (1939)
  • Pony Post – (1940)
  • Plainsman and the Lady – (1946)
  • Pony Express – (1953)
  • Last of the Pony Riders – (1953)
  • The Pony Express Rider – (1976)
  • Days of the Pony Express – (2008)
  • Spirit of the Pony Express - (2012)

Télévision[modifier | modifier le code]

  • The Range Rider – (1951–1953) saison 1 épisode "The Last of the Pony Express"
  • Pony Express – (1959–1960)
  • Bonanza – (1959–1973) season 7 two-part episode "Ride the Wind"
  • The Young Riders – (1989–1992)
  • Into the West (2005)

Bande dessinée[modifier | modifier le code]

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. NPS.gov, National Park Service, accessed 29 Oct 2009
  2. Pony Express National Museum: http://www.ponyexpressjessejames.com/index.php
  3. Bradley, Glenn D. The Story of the Pony Express: An Account of the Most Remarkable Mail Service Ever in Existence, and Its Place in History, Project Gutenberg Release #4671
  4. Les Canadiens-francais de l'ouest, Joseph Tassé, 1871 p.10
  5. magazine Histoire Québec vol. 7 no. 1, juin 2001, www.histoirequebec.qc.ca
  6. NPS.gov
  7. The Pony Express Trail
  8. Library of Congress
  9. Stong, Phil. Horses and Americans. Frederick A. Stokes Company, New York, 1939. A history of horses in America from the arrival of the Arab Plains horses sometime around 1600, through the colonial period, taking in the Revolutionary War, Western migration and Cowboys, the Pony Express, the Civil War, the U.S. Cavalry, thoroughbred racing, and so on through the early 1930s.