Pommes d'or du jardin des Hespérides

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Partie latérale d'un vase qui montre Atlas rapportant à Héraclès les pommes du jardin des Hespérides. (Source : lécythe à fond blanc créé entre 490 et 480 av. J.-C., Musée national archéologique d'Athènes)
Hercule dérobant les pommes d'or. Détail d'une mosaïque illustrant les 12 travaux d'Hercule de Llíria (Valence, Espagne), première moitié du IIIe siècle

Les pommes d'or du jardin des Hespérides sont des fruits présents dans la mythologie grecque. Elles sont le cadeau de mariage de Zeus pour sa troisième épouse Héra. Les cueillir constitue le onzième travail d'Héraclès.

Le mythe[modifier | modifier le code]

Le onzième des Travaux d'Héraclès consistait à rapporter les fruits d'or d'un pommier, cadeau de Gaia à Héra. Elle l'avait planté dans son jardin divin qui se trouvait sur les pentes du mont Atlas, là où les chevaux du char du Soleil, achèvent leur randonnée en se couchant à l'ouest de l'océan Atlantique. Un jour, Héra s'aperçut que les filles d'Atlas, les Hespérides, à qui elle avait confié la garde de l'arbre, volaient les pommes, elle plaça un dragon à cent têtes, Ladon, autour du pommier pour en interdire l'approche. Après maintes péripéties, Héraclès obtint de Nérée quelques renseignements, notamment que les pommes d'or poussent dans un jardin situé dans "Extrême Occident" où vivent les nymphes Hespérides ("Occidentales"). Mais ces informations un peu vagues laissent Héraclès dans le flou et Nérée profite de ce moment d'inattention pour se transformer en serpent et se faufiler entre deux pierres. Hercule se dirige déjà vers les terres de l'ouest qu'il a eu l'occasion de visiter lors de son périple dans le royaume de Géryon. Après quelques jours de voyage il atteint la région de Tartessos près de Gadès en Hispanie.

Héraclès franchit le détroit de Gibraltar d'où s'élèvent les colonnes à son nom, afin de rencontrer le Titan Atlas, car ce dernier est le seul à pouvoir l'aider dans sa quête des pommes d'or poussant dans ce fabuleux jardin des Hespérides situé dans cette région extra-océanique réservée uniquement aux immortels. Arrivé sur la pointe nord du continent africain, Héraclès découvre l'immense Atlas courbé sous le poids de la voûte céleste qu'il est chargé de supporter depuis la défaite des Titans contre les dieux de l'Olympe. Atlas écoute les raisons de sa visite et lui propose de se rendre au jardin des Hespérides pour y cueillir trois pommes d'or mais à la seule condition qu'Héraclès porte le fardeau de la voûte céleste. Ce dernier accepte et endosse sur ses épaules le poids du ciel tandis qu'Atlas part chercher les fruits d'or. Après plusieurs heures d'attente, Atlas réapparaît avec trois fruits d'or à la main. Atlas se propose d'aller porter lui-même les pommes à Eurysthée. Conscient du risque qui pèse sur lui, Hercule utilise une ruse, il feint d'accepter le service du Titan et le prie de reprendre le poids du ciel, pour quelques instants seulement, le temps de trouver un bon coussin pour ses épaules. Atlas pose les pommes d'or sur le sol et reprend la voûte céleste en toute confiance ; mais quand il aperçoit Hercule ramasser les fruits qu'il a cueillis et s'éloigner avec un geste d'adieu, il se rend bien compte qu'il a été piégé.

Interprétations[modifier | modifier le code]

Mappemonde de Gilles Robert de Vaugondy (1752) indiquant l'Atlantis Insula (Amérique) ainsi que les îles Hespérides situées aux Antilles.
Oranges

Selon certaines interprétations, les pommes d'or seraient des oranges, inconnues des Grecs, celles-ci ressemblant à des pommes d'une couleur étrange. La couleur « dorée » des pommes était la couleur de la pelure de l'orange et son goût plus sucré était celui de l'orange[1].

Coings

Il est plus vraisemblable que ces pommes étaient des coings, nommés « pommes » dans l'Antiquité. En effet, le climat méditerranéen arrosé de la façade atlantique offre des conditions idéales pour la culture (précipitation de 800 ml/an) entre 100 et 500 heures de froid, pH moyen à bas) des cognassiers (cydonia oblonga)). Il produit des fruits d'une belle couleur or, spécialement agréables, y compris comme fruits à couteau, puisqu'il existe des cultivars de coings doux. Cette hypothèse est conforme à l'iconographie qui montre des petits arbres de type Rosaceae. Columelle mentionne une variété de coing nommée « pomme d'or ».

Ananas

Le cartographe français, Gilles Robert de Vaugondy, place sur une de ses mappemondes, les îles Hespérides dans la région des Antilles. Selon cette hypothèse, la pomme d'or pourrait être l'ananas, seul fruit à la couleur dorée poussant dans cette région du monde.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. D'après Gernot Katzer, le terme grec utilisé pour « orange » signifie littéralement « pomme d'or ».

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