Pliosauroidea

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Les pliosaures (Pliosauroidea) sont une super-famille (ou un sous-ordre selon les classifications) de vertébrés diapsides aquatiques du Mésozoïque (des périodes Jurassique à Crétacé). Ils incluaient originellement les seuls membres de la famille des Pliosauridae mais d'autres genres et familles ont maintenant été inclus, le nombre et les détails varient selon les classifications utilisées. Le nom vient du grec plio du verbe naviguer ou πλειων, « une nageoire » et sauros ou σαυρυς, « lézard ».

Le crâne d'un pliosaure.

Ce groupe est caractérisé par un cou court et une tête allongée à l'opposé des plésiosaures au long cou. Ils avaient plus une forme de crocodile et ont longtemps été considérés comme des reptiles aquatiques (jusqu'à ce que l'essor de la cladistique ne montre que les « reptiles » ne sont pas un groupe monophylétique issu d'un ancêtre commun unique mais un regroupement paraphylétique artificiel). Leur nage, utilisant en battements alternatifs quatre grandes nageoires en forme de palettes, était très différente de la nage crocodilienne par ondulation latérale. La nage en battements alternatifs était partagée par tous les plésiosauriens, mais les Pliosaures étaient peut-être plus adaptés aux eaux profondes. Ils étaient carnivores et leur longue et puissante mâchoire possédait de nombreuses dents aiguisées. Leurs proies peuvent avoir été des ichthyosaures et d'autres plésiosaures.

Des espèces typiques incluent Macroplata, Kronosaure, Liopleurodon, Pliosaurus et Peloneustes. Des spécimens fossiles ont été trouvés en Angleterre, en Amérique du Sud et dans le nord de la France.

Beaucoup de pliosaures primitifs de la fin du Trias et du début du Jurassique ressemblaient beaucoup aux plésiosaures en apparence et avaient été inclus dans la famille des plésiosauridés.

Ces diapsides aquatiques n'étaient pas des dinosaures.

Des chercheurs de l'université d'Oslo ont découvert en 2008 l'un des plus grands fossiles de pliosaure connu : Pliosaurus funkei, un spécimen de 10 à 13 m de long, vieux de 150 millions d'années. Les ossements se trouvaient dans une colline de schiste argileux, sur une île du Spitzberg, dans le Haut-Arctique, à 650 km des côtes de la Norvège.

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Références taxinomiques[modifier | modifier le code]