Phorusrhacos

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Phorusrhacos (littéralement, « porteur de loques ») est un genre d'oiseau préhistorique carnivore et inapte au vol, représenté par l'espèce Phorusrhacos longissimus. Il a vécu sur le continent américain d'environ - 27 millions d'années à - 400 000 ans, de l'Oligocène au Pléistocène[1]. La taxinomie du genre est discutée : il était autrefois considéré comme un gruiforme mais il a été proposé en 2007 de le placer dans le sous-ordre des Cariamae[2]. C'est l'un des plus grands oiseaux prédateurs ayant jamais existé, ce qui lui a valu d'être surnommé l'« oiseau de la terreur » par les premiers paléontologues qui ont étudié ses restes fossiles.

Description physique[modifier | modifier le code]

Phorusrhacos mesurait entre 1,4 et 2,5 m de haut et pesait approximativement 150 kg. Ses longues pattes avaient trois doigts armés de griffes capables d'infliger de sérieuses blessures. Il possédait un plumage serré et un long cou mais sa principale caractéristique était son énorme bec à la mâchoire supérieure fortement crochue. Deux griffes sur ses ailes l'aidaient peut-être à saisir ses proies.

Histoire[modifier | modifier le code]

Les phorusrhacidés sont apparus en Europe il y a 50 Ma. Il y a 27 Ma, ils étaient confinés au continent américain. Phorusrhacos, le plus grand représentant des phorusrhacidés, est apparu en Amérique du Sud il y a 5 Ma. Les premiers fossiles de ce genre ont été découverts en Argentine en 1887 par le paléontologue argentin Florentino Ameghino[3].

Le contact des plaques continentales correspondant à l'Amérique du Nord et à l'Amérique du Sud, il y a 3 Ma, a permis aux phorusrhacidés de peupler le nord du continent par le futur isthme de Panama et de migrer jusque dans le sud des actuels États-Unis lors du grand échange inter-américain.

Les Phorusrhacos ont vécu en Amérique du Sud jusqu'à il y a environ 1,8 Ma.[réf. nécessaire]

Le cousin nord-américain du Phorusrhacos est le Titanis.

Les cariamas sont les parents contemporains les plus proches de Phorusrhacos, c'est pour cela que les représentations sont faites avec les mêmes couleurs.

Habitat et mode de vie[modifier | modifier le code]

Crâne de Phorusrhacos longissimus.
Phorusrhacos attaquant un Astrapotherium

Phorusrhacos vivait dans les plaines herbeuses d'Amérique du Sud.

Ses méthodes de chasse étaient probablement les mêmes que celle du serpentaire d'Afrique. Il s'approchait subrepticement de sa proie, du genre Macrauchenia ou Hipparion, puis se lançait à sa poursuite. La vitesse maximale de l'animal en course devait atteindre 70 km/h. Lorsqu'il attrapait sa proie, il la tuait à coups de bec et de griffes puis, la maintenant au sol avec l'un de ses pieds, il la dévorait en lui arrachant des morceaux de chair avec son bec.

Il mangeait probablement aussi des petits rongeurs ou des charognes laissées par d'autres prédateurs contemporains comme les félins.

Les causes de son extinction ne sont pas connues. Une possibilité est que l'être humain l'aurait chassé à l'extrême. Cette hypothèse est peu probable car Phorusrhacos vivait dans des régions peu peuplées à l'époque. Il a peut-être aussi été victime de la concurrence d'autres prédateurs plus rapides comme certain félidés (hormis le smilodon). La régression des grandes plaines herbeuses américaines à l'époque glaciaire peut avoir aussi contribué à sa disparition[4].

Littérature, cinéma et télévision[modifier | modifier le code]

Phorusrhacos est l'un des animaux hantant le plateau des dinosaures dans le roman Le Monde perdu d'Arthur Conan Doyle. Il est également l'un des monstres du continent Pellucidar dans le roman du même nom, écrit par Edgar Rice Burroughs.

Dans le film L'Île mystérieuse (1961) de Cyril Endfield, les naufragés sont attaqués par un Phorusrhacos.

Dans le film 10 000 (2008) de Roland Emmerich, le héros est attaqué par des Phorusrhacos, représentés 3 fois plus grands.

Dans la série documentaire Prehistoric Park, Nigel Marven sauve un Phorusrhacos de l'extinction.

Un groupe de Phorusrhacos apparaît dans les saisons 3 et 4 de la série Nick Cutter et les Portes du temps.

Références[modifier | modifier le code]

  1. Phorusrhacos, BBC Science & Nature.
  2. S. Bertelli, L. M. Chiappe, and C. Tambussi, « A new phorusrhacid (Aves: Cariamae) from the Middle Miocene of Patagonia, Argentina », Journal of Vertebrate Paleontology, vol. 27 (2007), n°22, p. 409-419.
  3. Ameghino, Florentino (1887), « Enumeración sistemática de las espécies de mamíferos fósiles coleccionados por Carlos Ameghino en los terrenos Eocenos de la Patagonia austral y depositados en el Museo de La Plata », Boletin del Museo de La Plata, 1, pp. 1-26.
  4. Documentaire Prédateurs de la préhistoire - L'oiseau de terreur diffusé sur France 5

Sources[modifier | modifier le code]