Pegasus (satellite)

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Satellite Pegasus (vue d'artiste).
Séquence de déploiement d'un satellite Pegasus.

Pegasus est une série de trois satellitess scientifiques de la NASA lancés en 1965 pour évaluer le danger représenté par les micrométéorites pour les engins spatiaux circulant en orbite basse. Cette étude a été menée pour préparer les missions lunaires du Programme Apollo destiné à envoyer des hommes sur la Lune. Les satellites équipés de détecteurs de grande surface sont lancés par des fusées de type Saturn I. Les données recueillies permirent de dimensionner les caractéristiques des coques des vaisseaux Apollo de manière à limiter le risque de perforation qui s'avéra beaucoup moins élevé que prévu.

Contexte[modifier | modifier le code]

Parallèlement au programme Apollo, la NASA lance plusieurs programmes pour affiner sa connaissance du milieu spatial et du terrain lunaire. Ces informations sont nécessaires pour la conception des engins spatiaux du programme et préparer les atterrissages sur la Lune. A l'époque les scientifiques n'avaient pas de données précises sur la densité, la vitesse et la masse des micrométéorites et dans quelle mesure ceux-ci pouvaient représenter une menace pour les vaisseaux spatiaux circulant en orbite basse. Les trois satellites Pegasus sont développés pour évaluer le danger représenté par les micrométéorites d'une masse comprise entre 10-7 et 10-4 grammes présent en orbite basse. Les données qu'ils collectent sont utilisées pour dimensionner la protection des vaisseaux Apollo[1].

Caractéristiques techniques[modifier | modifier le code]

Les trois satellites ont des caractéristiques identiques. D'une masse de 1 452 kilogrammes ils sont constitués de deux sous-ensembles. Une partie centrale (5,3 x 2,1 x 0,28 m.), solidaire de la fusée, à laquelle sont attachés de part et d'autre une paire d'ailes larges de 4,3 m et portant l'envergure totale à 29 m. Cette caractéristique est à l'origine du nom de cette série de satellite emprunté au cheval ailé mythologique Pégase (Pegasus en anglais). Les ailes sont constituées de 208 panneaux (51x102 cm) comportant à la fois des détecteurs de micro-météorites et des échantillons de boucliers aux caractéristiques variées destinés à tester leur résistance à la perforation. La superficie totale des détecteurs est de 188 m². Le satellite comporte également une caméra destinée à filmer le déploiement des panneaux en orbite et un spectromètre à électrons destiné à mesurer le niveau de radiation subi par les satellites en orbite en particulier au niveau de l'anomalie magnétique de l'Atlantique sud[2],[3],[4],[5].

Déroulement des missions[modifier | modifier le code]

Le développement des satellites est confié au Centre de vol spatial Marshall de la NASA. Les trois satellites Pegasus sont placés en orbite par une fusée Saturn I dont ce fut les derniers vols. Chaque satellite est lancé avec une charge utile principale constituée par une maquette du vaisseau Apollo et sa tour de sauvetage. Le satellite Pegasus est placé à l'intérieur de la maquette du module de service du vaisseau Apollo. Une fois l'ensemble placé en orbite, la maquette du vaisseau Apollo est éjectée. Le satellite Pegasus circule sur une orbite basse dont l'altitude est comprise entre 440 km et 740 km selon les missions avec une inclinaison proche de 30°. Les panneaux sont déployés par un système motorisé. La caméra embarquée filme ce déploiement. Les trois missions se déroulent de manière nominale[2].

Résultats scientifiques[modifier | modifier le code]

Outre une mesure précise du risque constitué par les micrométéorites, les satellites Pegasus ont permis, selon Ernst Stuhlinger alors directeur du Laboratoire de recherche du centre Marshall, de rassembler des informations précieuses sur les mouvements gyroscopiques et le comportement en orbite des objets rigides, la durée de vie des composants électroniques ainsi que le comportement dans la durée des isolants utilisés pour le contrôle thermique[2].

Historique des missions[modifier | modifier le code]

Historique des lancements
Satellite Date lancement Vol Identifiant Cospar Orbite Inclinaison Fin de mission Remarque
Pegasus 1 16 février 1965 A-103 1965-009A 510 km x 726 km 31,7 degrés 17 septembre 1978
Pegasus 2 25 mai 1965 A-104 1965-039A 502 km x 740 km 31,7 degrés 3 novembre 1979
Pegasus 3 30 juillet 1965 A-105 1965-060A 441 km x 449 km 28,9 degrés 4 août 1969

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. G. Brooks, James M. Grimwood, Loyd S. Swenson, op. cit. Portents for Operations
  2. a, b et c (en) Mike Wright (MSFC), « Pegasus Satellite was Lofted into Space in 1965 » (consulté le 23 aout 2014)
  3. (en) « Pegasus  : Electron Spectrometer », sur catalogue NASA NSSDC) (consulté le 23 aout 2014)
  4. (en) « Pegasus  : Meteoroid Penetration Detectors », sur catalogue NASA NSSDC) (consulté le 23 aout 2014)
  5. (en) « Pegasus 1 », sur catalogue NASA NSSDC) (consulté le 23 aout 2014)

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • (en) G. Brooks, James M. Grimwood, Loyd S. Swenson, Chariots for Apollo : A History of Manned Lunar Spacecraft,‎ 1979 (lire en ligne)
    Histoire du développement des deux vaisseaux Apollo CSM et module lunaire (document NASA n° Special Publication-4205)

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Lien externe[modifier | modifier le code]

  • (en) Fiche sur Astronautix.com