Pecunia non olet

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Pecunia non olet (« l'argent n'a pas d'odeur ») est un dicton latin. La phrase est attribuée à l'empereur romain Vespasien (gouverna de 69 à 79 EC).

Histoire[modifier | modifier le code]

« Vespasienne » à Montréal, Canada, 1930

Vespasien a imposé une taxe sur l'urine (latin : vectigal urinae) pour la distribution de l'urine des urinoirs publics du système Cloaca Maxima (grand égout) de Rome. (Les classes romaines les plus basses urinaient dans des pots, lesquels étaient vidés dans des fosses d'aisance.) L'urine collectée des urinoirs publics était vendue comme ingrédient pour plusieurs processus chimiques. C'était utilisé pour le bronzage, ainsi que pour les blanchisseurs comme source d'ammoniac pour nettoyer et blanchir les toges de laine. Les acheteurs de l'urine payaient la taxe.

L'historien romain Suétone rapporte que quand Titus, le fils de Vespasien, se plaignit de la nature répugnante de la taxe, son père tint une monnaie d'or et demanda s'il se sentit offensé par son odeur (sciscitans num odore offenderetur). Quand Titus dit « Non », il répondit, « Eh oui ! ça vient de l'urine » (Atqui ex lotio est).

La phrase Pecunia non olet est toujours utilisé de nos jours pour dire que la valeur de l'argent n'est pas contaminée par ses origines. Le nom de Vespasien est encore lié aux urinoirs publics en France (vespasiennes), Italie (vespasiani) et Roumanie (vespasiene).

Dans la littérature[modifier | modifier le code]

« L'axiome de Vespasien » est mentionné en passant dans Sarrasine, une nouvelle de Balzac, en connexion avec les origines mystérieuses de la fortune d'une famille parisienne. Le proverbe retient l'attention dans l'analyse minutieuse de Roland Barthes sur la nouvelle de Balzac dans son essai S/Z. Il est possible que F. Scott Fitzgerald fasse allusion à la plaisanterie de Vespasien dans Gatsby le Magnifique à travers la phrase « argent sans odeur ».

Dans Cette hideuse puissance. par C. S. Lewis, le Directeur du Collège Bracton a été surnommé « Non-Olet » pour avoir écrit « un rapport monumental sur l'assainissement national ». Le sujet l'avait, en fait, plutôt recommandé à l'Élément Progressiste. Ils l'ont considéré comme une gifle pour les dilettantes et les plus fervents, qui ont répondu en baptisant leur nouveau directeur Non-Olet.

Dans le roman Les Fous du roi de Robert Penn Warren (1946) gagnant du Prix Pulitzer, le protagoniste Jack Burden se demande si Vespasien avait peut-être raison. À ce moment, Jack est assailli de doutes sur la source de son héritage.