Paulownia tomentosa

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Le Paulownia (Paulownia tomentosa (Thunb.) Steud. = Paulownia imperialis Siebold & Zucc. ) est un arbre originaire du nord de la Chine et de la Corée. On le trouve aussi au Japon.

Il a été introduit en Europe, via le Japon, en 1834.

Le nom fut donné par Philipp Franz von Siebold en l'honneur d'Anna Pavlowna, princesse des Pays-Bas, fille du tsar Paul Ier de Russie. Il est parfois appelé Arbre d'Anna Paulowna.

Description[modifier | modifier le code]

Grand arbre à port étalé
Un Paulownia à taille adulte
Grandes feuilles vertes en forme de cœur
Feuillage
Grappe de fleurs tubulaires mauves
Les fleurs de Paulownia apparaissent au milieu du printemps.
Grappe de fruits bruns arrondis fendus en deux
Le fruit du Paulownia est une capsule qui s'ouvre lorsque les graines sont matures.

L'arbre caduque à port étalé peut mesurer jusqu'à 20 m de haut.

Ses rameaux pubescents et ses grandes feuilles opposées de 20 à 30 cm cordiformes ont un dessous tomenteux (soyeux) qui lui a donné l'appellation Tomentosa et de longs pétioles.

Les fleurs violettes mellifères ont une odeur de violette et ressemblent à celles du Catalpa ou de la digitale mais elles sont en panicules apparaissant avant les feuilles.

Les fruits sont des capsules solides ovales et pointus persistantes en hiver mesurant jusqu'à 5 cm de long.

Culture[modifier | modifier le code]

Le Paulownia préfère un sol humifère, drainant, à pH neutre (6) mais il tolère une large variété de types de sol. Pour cette raison, il fonctionne écologiquement comme une plante pionnière. Il pousse bien tant qu'il est en plein soleil mais ne survit pas si des arbres plus grands viennent à le mettre à l'ombre.

Il peut en revanche survivre aux feux de forêt car ces racines se régénèrent vite et sa croissance est rapide.

Dans les zones à hiver très rigoureux, on peut rabattre l'arbre à la fin de l'hiver afin qu'il reparte de souche au printemps. Dans ce cas, il poussera de 3 à 4 m dans l'année et formera des feuilles plus grandes (jusqu'à 60 cm). En revanche, il ne fleurira pas car les fleurs apparaissent uniquement sur du bois de deux ans.

L'arbre se reproduit facilement par semis et donne ses premières fleurs vers l'âge de huit ans.

Utilisation[modifier | modifier le code]

C'est un arbre utilisé pour son bois, en Chine où il se rencontre souvent sur les terrains en friches.

Le Paulownia s'utilise isolé ou en alignement. Il supporte bien la taille et la pollution. Son large système racinaire empêche l'érosion des sols.

Il peut être utilisé en agroforesterie car ses feuilles riches en azote fournissent un bon fourrage, pour les ruminants et les porcins notamment.

Son bois est utilisé assemblé en plaques pour faire des planches de surf dites "alaia".

Dans certaines régions de Chine, la tradition voulait qu'on plante un Paulownia à la naissance d'une fille. L'arbre grandissait avec elle et pour son mariage, l'arbre était abattu et son bois servait de dot.

Historique[modifier | modifier le code]

Le Paulownia est associé symboliquement, selon la tradition chinoise, avec le phénix et l’impératrice[1]. Attribué à Zhuangzi, un personnage légendaire ayant vécu à Meng, en Chine du nord, de 370 à 301 avant J.C., le recueil de légendes qui porte son nom précise que le phénix ne peut se poser que sur les Paulownias[2]. Motif utilisé dans les vêtements destinés à la maison impériale chinoise dès le début du xie siècle, le Paulownia et le phénix sont associés aux symboles des quatre orients[3]. Depuis la dynastie Youan (1271-1368), le phénix symbolise l’impératrice, tandis que l’empereur est représenté par le dragon[4]. Au Japon, depuis l’époque de l’empereur Go-Daigo qui a régné de 1318 à 1339, les feuilles de Paulownia constituent un des emblèmes destinées à honorer des personnages méritants[5]. Le shogun Ashikaga Takauji a reçu de Go-Daigo cette distinction, dont la famille Ashikaga s’est emparée jusqu’au vie siècle. À partir de cette époque, l’empereur l'a attribuée au daimyo, Toyotomi Hideyoshi (1536-1598)[6]. L’on doit le nom actuel de cette plante à un rapprochement fait en 1835 par Philipp von Siebold (voir ci-dessus) entre la noblesse et la beauté de cet arbre et celles de la princesse Anna Paulowna, mais aussi au fait que le Paulownia était « fort en honneur au Japon » d’après ce botaniste [7]. Fondé par l'empereur Meiji en 1875 l’ordre du Soleil levant décoré avec des feuilles de Paulownia constitue une importante distinction du gouvernement japonais, le même mon étant utilisé pour représenter le Cabinet du premier ministre [8].

Confusion possible[modifier | modifier le code]

Comparatif de feuilles (verticillées) de Catalpa et feuilles (opposées) de Paulownia.

Une autre espèce ornementale souvent plantée dans les parcs et jardins, le Catalpa (Catalpa bignonioides), lui ressemble beaucoup mais appartient à une autre famille: les Bignoniacées. Les Paulownias se distinguent notamment par leurs fleurs violettes, leurs feuilles opposées (plutôt que verticillées par 2-3) et pubescentes sur les deux faces (plutôt que glabre sur le dessus), et leurs fruits en capsules ovoïdes de 4 cm de long.

Références[modifier | modifier le code]

  1. Liza Dalby, East Wind Melts the Ice: A Memoir Through the Seasons, University of California Press,‎ 2009, p. 50-51
  2. Fusheng Wu, Written At Imperial Command: Panegyric Poetry In Early Medieval China, State University of New York Press,‎ 2008, p. 247
  3. Francine Hérail, La cour et l'administration du Japon à l'époque de Heian, Genève,‎ 2006, p. 339
  4. (en) en:Fenghuang
  5. Liza Dalby, op. cit., pp. 50-51
  6. Imagawa Yoshimoto Japanese Daimyo
  7. P a u l o w n i a Sieb et Zucc. [= Siebold et Zuccarini] (1835, Fl. Jap. 1: 25 –SI E B O L D et ZU C C A R I N 1 8 3 5, doc.rero.ch/lm.php?url=1000,43,42,20110822000130-ZZ/32-13.pdf
  8. voir l'article Mon (héraldique)


Variétés[modifier | modifier le code]

  • Paulownia tomentosa var. tomentosa
  • Paulownia tomentosa var. tsinlingensis (Pai) Gong Tong

Liens externes[modifier | modifier le code]

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