Orbiteur

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Dans le domaine de l'astronautique, un orbiteur désigne une sonde spatiale qui étudie une planète ou un autre corps céleste en se plaçant en orbite autour de celui-ci. Il s'oppose principalement à l'atterrisseur qui est une sonde spatiale atterrissant à la surface pour une étude in situ. Il existe une troisième catégorie de sonde spatiale qui ne fait que survoler les corps célestes qu'il étudie.

L'orbiteur présente de nombreux avantages par rapport à un atterrisseur. Il est beaucoup plus facile de placer une sonde spatiale en orbite que de la faire atterrir : la masse nécessaire est plusieurs fois inférieure, car les opérations permettant un atterrissage sur le sol d'une planète sont très délicates. Dans la phase actuelle de l'exploration spatiale, les données scientifiques disponibles sur les planètes sont peu importantes. L'orbiteur peut disposer aujourd'hui d'instruments très performants tels que caméras, radars, spectromètres,... puis balayer en quelques jours l'ensemble de la surface d'une planète en obtenant beaucoup d'informations à la fois sur la surface, l'atmosphère (si elle existe) et le sous-sol.

Quelques orbiteurs, hors ceux de la Terre[modifier | modifier le code]

Soleil[modifier | modifier le code]

Mercure[modifier | modifier le code]

Vénus[modifier | modifier le code]

La Terre[modifier | modifier le code]

La Lune[modifier | modifier le code]

Mars[modifier | modifier le code]

Jupiter[modifier | modifier le code]

Saturne[modifier | modifier le code]

Astéroïdes[modifier | modifier le code]