Muhammad ibn 'Ali al-Sanusi

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Muhammad ibn 'Ali al-Sanusi, dit le grand al-Sanusi (1787-1859), est le fondateur de la confrérie Senussi (Sanusiyya) en 1837.

Né dans la ville de Wasita près de Mostaganem en Algérie,il étudie auprès des oulémas de Mostaganem puis à Fès avant de repartir vers Laghouat en 1829, qu'il quitte au début de l'intervention française en Algérie.

Installé à la Mecque vers 1840, il quitte les lieux saints pour rejoindre le Maghreb. Au Caire, il rencontre l’opposition des shaykhs de l’université d’Al-Azhar. Il s’établit ensuite en Cyrénaïque, où il fonde, près du site de l'antique Cyrène, un premier centre important, al-Zâwiya al-Baidâ'.

Il crée un nouveau centre pour sa confrérie, la Sanusiyya, à la frontière des territoires libyens et égyptiens, dans l’oasis de Djaghbûb. Ce lieu d’étude, où une vie sociale intense s’organise, voit sa population croître rapidement et une grande bibliothèque se constituer.

Son petit-fils Idris al-Mahdi devint roi de Libye en 1951.