Montagnes Rocheuses

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Montagnes Rocheuses
Carte de localisation du massif en Amérique du Nord.
Carte de localisation du massif en Amérique du Nord.
Géographie
Altitude 4 401 m, Mont Elbert
Massif Cordillère nord-américaine
Longueur 4 800 km
Largeur 650 km
Administration
Pays Drapeau du Canada Canada
Drapeau des États-Unis États-Unis
Provinces
États
Colombie-Britannique, Alberta
Montana, Idaho, Wyoming, Utah, Colorado, Nouveau-Mexique
Géologie
Âge Crétacé
Roches Métamorphiques, magmatiques et sédimentaires

Les montagnes Rocheuses ou Rocheuses, en anglais Rocky Mountains ou Rockies, sont une grande chaîne de montagnes intracontinentale dans l'Ouest de l'Amérique du Nord, sur le territoire des États-Unis et du Canada.

Elles ont représenté un obstacle pour les émigrants américains et Canadiens blancs, dans l'extension de leur emprise sur le territoire nord-américain à l'occasion de la conquête de l'Ouest.

Géographie[modifier | modifier le code]

Situation, topographie[modifier | modifier le code]

Les montagnes Rocheuses s'étendent sur plus de 4 800 km depuis le Nouveau-Mexique au sud jusqu'au Nord de la Colombie-Britannique au nord où elles sont désignées sous le nom de Rocheuses canadiennes (en anglais : Canadian Rockies). Leur altitude varie entre 1 500 m près des hautes plaines et 4 401 m au mont Elbert dans le Colorado. Leur largeur est comprise entre 120 et 650 km[1]. Elles prennent une forme oblongue, étendue en longitude sur plusieurs milliers de kilomètres.

Les montagnes Rocheuses sont découpées en groupes et en massifs[2] :

Les montagnes Rocheuses dans le Colorado.
Vue aérienne des montagnes Rocheuses dans le Colorado.
Grand Teton, Wyoming, États-Unis, 4 198 mètres.
Subdivision de niveau 1 Subdivision de niveau 2 Subdivision de niveau 3 Point culminant Altitude
Rocheuses septentrionales Chaînons Muskwa Chaînons Muskwa du nord-ouest, Chaînons Muskwa du nord-est, Groupe d'Allies, Zone de Kwadacha, Zone de Great Snow, Zone d'Ospika, Chaînons Muskwa du centre-sud, Piémonts méridionaux de Muskwa, Piémonts extérieurs du chaînon Muskwa Ulysses Mountain 3 024 m
Chaînons Hart Chaînons Misinchinka, Chaînons Dezaiko, Piémonts septentrionaux du chaînon Hart, Chaînons Hart centraux, Chaînons Hart méridionaux Mont Ovington 2 949 m
Chaîne Continentale Chaînons continentaux septentrionaux Zone de Sir Alexander, Zone de Morkill-Jackpine, Groupe de Resthaven, Grande zone du mont Robson, Chaînons Central Park septentrionaux, Chaînons Front extrême nord, Chaînons Front septentrionaux, Piémonts septentrionaux des montagnes Rocheuses Mont Robson 3 959 m
Chaînons centraux principaux Chaînon Selwyn, Chaînons Jasper méridionaux, North Icefields, Clemenceau Icefield, Zone du Columbia Icefield, Central Icefields, Chaînons Central Park du sud-ouest, Freshfield Icefield, Monts Waputik Mont Columbia 3 741 m
Chaînons centraux frontaux Chaînons Jasper orientaux, Chaînon Maligne, Chaînon Queen Elizabeth, Chaînon Nikanassin, Chaînon Saskatchewan River septentrionaux, Groupe de Murchison, Chaînons Clearwater, Chaînons Sawback-Slate, Chaînon Vermilion, Chaînons Banff orientaux Mont Brazeau 3 500 m
Chaînons continentaux méridionaux Chaînons Kootenay, Zone de Banff-Lake Louise Core, Zone d'Assiniboine, Chaînons Banff méridionaux, Kananaskis Country, Zone d'Elk Lakes-Royal, Chaînons Harrison, Chaînon High Rock, Chaînon Livingstone, Chaînons Crowsnest Mont Assiniboine 3 616 m
Montagnes Rocheuses du Montana central Chaînons du Montana du Nord-Ouest Monts Cabinet, Monts Salish, Chaînon Whitefish-MacDonald, Chaînon Mission, Ninemile-Reservation Divides, Monts Rattlesnake Pic McDonald 2 993 m
Chaînons du parc national de Glacier Chaînon Clark, Chaînon Livingstone, Chaînon Lewis Mont Cleveland 3 190 m
Chaînons Bob Marshall Chaînon Swan, Chaînon Flathead, Rocky Mountain Front Red Mountain 2 868 m
Chaînons du Montana du Centre-Ouest Monts Saphhire, Chaînon Garnet, Monts John Long, Chaînon Flint Creek, Bolder Batholith, Monts Elkhorn, Chaînon Anaconda, Monts Pioneer, Monts Highland Tweedy Mountain 3 400 m
Chaînons du Montana central Monts Big Belt, Chaînon Bridger, Monts Highwood, Monts Little Belt, Monts Castle, Monts Crazy, Chaînons Judith-Moccasin, Monts Big Snowy, Monts Bull Pic Crazy 3 417 m
Chaînons du Montana du Sud-Ouest Monts Tobacco Root, Chaînon Ruby, Monts Blacktail, Chaînon Snowcrest, Chaînon Gravelly Hollowtop Mountain 3 232 m
Montagnes Rocheuses d'Idaho-Bitterroot Monts Clearwater Monts Clearwater septentrionaux, Selway Crags, Monts Clearwater méridionaux Stripe Mountain 2 744 m
Chaîne Bitterroot Monts Cour d'Alene, Monts Saint Joe, Chaînon Bitterroot septentrional, Chaînon Bitteroot central, Monts Beaverhead, Monts Centennial Pic Scott 3 473 m
Monts Salmon River Monts Salmon River occidentaux, Monts Salmon River centraux, Monts Salmon River orientaux White Mountain West 3 183 m
Zone de Sawtooth-Ketchum-Boise Monts Boise, Chaînon Sawtooth, Monts White Cloud, Monts Soldier, Monts Smoky, Monts Boulder, Monts Pioneer, Monts White Knob, Craters of the Moon-plaine de la Snake River Pic Hyndman 3 660 m
Chaînons Lost River-Lemhi Chaînon Lost River, Chaînon Lemhi Pic Borah 3 859 m
Grandes Rocheuses de Yellowstone Zone de la chaîne Teton-Yellowstone Chaînon Madison, Chaînon Gallatin, Chaînons Lionshead-Henrys Lake, plateau Yellowstone, monts Big Hole, Chaînon Teton, Chaînon Snake River, Chaînon Gros Ventre Grand Teton 4 197 m
Chaîne Absaroka Chaîne Absaroka septentrionale, Monts Beartooth, Chaîne Absaroka centrale, Chaîne Absaroka méridionale, Chaînon Washakie, Monts Owl Creek Pic Francs 4 009 m
Monts Big Horn Monts Pryor, Monts Big Horn septentrionaux, Monts Big Horn centraux, Monts Big Horn méridionaux, Chaînon Bridger Pic Cloud 4 013 m
Chaîne de Wind River Chaîne de Wind River septentrionale, Chaîne de Wind River centrale, Chaîne de Wind River méridionale Pic Gannett 4 207 m
Zone du Great Divide Basin Collines Rattlesnake, Monts Granite, Chaînons nord-est du Great Divide Basin, Chaînons sud-ouest du Great Divide Basin Ferris Mountain 3 059 m
Montagnes Rocheuses occidentales Chaînons de l'Idaho du Sud-Est Chaînon Sublett, Monts Deep Creek, Chaînon Bannock, Chaînon Portneuf, Monts Blackfoot, Chaînon Caribou, Monts Peale Pic Meade 3 035 m
Chaînons de la Wyoming Overthrust Belt Chaînon Salt River, Wyoming Overthrust Belt méridionale, Chaînon Wyoming Pic Wyoming 3 468 m
Chaîne Wasatch Monts Bear River, Chaîne Wasatch septentrionale, Chaîne Wasatch centrale, Chaîne Wasatch méridionale, Monts San Pitch Mont Nebo 3 636 m
Chaîne Uinta Chaîne Uinta occidentale, Chaîne Uinta centrale, Chaîne Uinta orientale, Zone Dinosaur Pic Kings 4 123 m
Montagnes Rocheuses méridionales Chaîne Park Sierra Madre, Monts Elkhead, Chaîne Park centrale, Monts Williams Fork septentrionaux Mont Zirkel 3 712 m
Chaînons du Wyoming méridional Monts Medicine Bow, Monts Laramie Pic Clark 3 947 m
Zone de Flat Tops Plateau Meeker nord-ouest, Flat Tops, Plateau de la White River Flat Top Mountain 3 765 m
Front Range Front Range septentrionale, Zone du parc national des montagnes Rocheuses, Front Range centrale, Collines South Park, Chaînon Rampart Pic Grays 4 349 m
Zone du chaînon d'Elk Grand Mesa, Monts Elk, Monts Elk occidentaux Pic Castle 4 348 m
Chaîne Sawatch Chaîne Sawatch septentrionale, Zone d'Elbert-Massive-Fryingpan, Pics Collegiate, Chaîne Sawatch méridionale, Sawatch extrême sud Mont Elbert 4 399 m
Chaînons du Colorado central Chaînon Rabbit Ears, Chaînon Gore, Chaînon Mosquito Mont Lincoln 4 354 m
Monts San Juan Monts San Miguel, Monts San Juan centre-ouest, Monts San Juan centre-nord, Monts La Plata, Monts Needle, Monts San Juan centre-est, Monts La Garita, Monts San Juan méridionaux, Monts Tusas Pic Uncompahgre 4 361 m
Chaîne Sangre de Cristo Chaîne Sangre de Cristo septentrionale, Wet Mountains, Sierra Blanca, Chaînon Culebra, Monts Taos, Chaînon Cimarron, Chaîne Sangre de Cristo centrale, Monts Santa Fe Pic Blanca 4 372 m

Hydrologie[modifier | modifier le code]

Les cours d'eau qui coulent depuis les Rocheuses se jettent dans trois des cinq océans du monde : l'océan Atlantique, l'océan Pacifique et l'océan Arctique. La région constitue une ligne de partage des eaux. Aussi, on considère que les Rocheuses sont l'un des châteaux d'eau de l'Amérique du Nord. Les cours d'eau alimentent les villes de la région, en particulier l'agglomération de Denver et permettent l'installation de barrages hydroélectriques.

Les montagnes Rocheuses et la rivière Snake dans le Wyoming.
Bassin du golfe du Mexique (océan Atlantique
Bassin de l'océan Pacifique 
Bassin de l'océan Arctique 

Géologie[modifier | modifier le code]

Les montagnes Rocheuses se sont majoritairement formées pendant le crétacé au cours de l'orogénie Laramide, il y a environ 70 millions d'années. Cependant, certains secteurs du sud datent du précambrien (c'est dire entre -4,5 milliards d'années et -542 millions d'années). C'est le résultat de la collision entre la plaque nord-américaine et la plaque Farallon (océanique).

La chaîne des Rocheuses est un complexe de roches métamorphiques et magmatiques comportant quelques dépôts sédimentaires (karsts de Grand Teton, monts Big Horn, Bighorn Basin (en)). L'érosion intense, notamment due aux glaciations, a arasé des bassins situés au centre de la chaîne, tel que le bassin du Wyoming. L'érosion glaciaire a également formé des vallées profondes et encaissées.

Comme le massif de l'Altaï en Asie, elles sont le résultat de compressions intenses à l'intérieur du continent américain. Il s'agit d'une chaîne de collision active. La partie sud-ouest a été disloquée dans les horsts avec les bassins (grabens) au milieu. Cette zone est nommée bassin et étendue provinciale.

La région des Rocheuses a connu plusieurs phases de glaciation entre le Pléistocène et l'Holocène. Les épisodes glaciaires les plus récents sont celui de la Bull Lake Glaciation qui commença il y a environ 150 000 ans, et celui de la Pinedale Glaciation dont l'apogée se situe vers 15 000-20 000 années av. J.-C.[3] Pendant le petit âge glaciaire (1550-1860), les glaciers Agassiz et Jackson dans le Parc national de Glacier se sont étendus jusque vers 1860 avant de connaître un important recul[4].

Climat[modifier | modifier le code]

La température moyenne est de °C avec juillet le mois le plus chaud à 28 °C tandis qu'en janvier elle est de −2 °C. Les précipitations de neige annuelles moyennes sont de 36 cm.

Faune et flore[modifier | modifier le code]

Comme dans d'autres montagnes de haute altitude, la végétation dans les montagnes Rocheuses dépend de nombreux facteurs : étant donné l'étirement de la chaîne en latitude, la position géographique détermine en grande partie l'aspect de la flore. Les autres critères de différenciation sont l'exposition au soleil ou au vent et la situation en altitude. La végétation est en effet étagée. Ainsi, à l'étage alpin par exemple, c'est la pelouse qui remplace la forêt.

Population[modifier | modifier le code]

La population est peu dense avec une moyenne de quatre humains par km2, et il y a peu de villes de plus de 50 000 habitants. L'anglais est la langue la plus utilisée, suivie par l'espagnol.

Histoire[modifier | modifier le code]

Article connexe : expédition Lewis et Clark.

Depuis le dernier âge glaciaire, les montagnes Rocheuses étaient considérées comme un endroit sacré par les paléo-indiens et ensuite par les Amérindiens Apaches, Arapaho, Bannocks, Pieds-Noirs (Blackfoot), Cheyennes, Crows, Flatheads, Shoshones, Sioux, Utes. Les premiers habitants de ces régions chassaient le mammouth et le bison dans les collines et les vallées. Ils migraient probablement vers les plaines au début de l'automne et hivernaient dans les régions les moins hostiles. Ils revenaient dans les montagnes au printemps et vivaient de la pêche, de la chasse et de la cueillette. Ils pratiquaient également l'écobuage, ce qui a, comme en Australie par exemple, modifié le milieu naturel. Les traces archéologiques les plus anciennes remontent à 10 ou 12 000 années.

Les premiers Européens qui explorent les Rocheuses sont les Espagnols : en 1540, une expédition de Francisco Vásquez de Coronado parcourt une partie des montagnes depuis le sud. À partir de cette époque, les Blancs ont introduit des nouveautés significatives : le cheval, les outils en métal, les armes à feu et de nouvelles maladies qui ont changé le mode de vie des Amérindiens.

En 1739, les commerçants de fourrures canadiens-français Pierre et Paul Mallet ont découvert une chaîne des montagnes aux eaux les plus près de la source de la rivière Platte, que les Amérindiens appellent les "Rocheuses", devenant les premiers Européens à rendre compte de cette chaîne inexplorée.

En 1803, le nord des Rocheuses passe sous le contrôle des Américains, après la vente de la Louisiane par la France. L'expédition Lewis et Clark (1804-1806) est la première expédition américaine dans les montagnes Rocheuses. Auparavant, seuls quelques trappeurs et chercheurs d'or ainsi que le Canadien Alexander Mackenzie avaient pénétré dans la région. L'expédition devait reconnaître un passage fluvial vers l'océan Pacifique et collecter des spécimens pour les botanistes, les zoologistes et les géologues.

Au début du XIXe siècle, plusieurs Américains apparaissent dans la région : William Henry Ashley, Jim Bridger, Kit Carson, John Colter, Thomas Fitzpatrick, Andrew Henry et Jedediah Smith. Le 24 juillet 1832, Benjamin Bonneville conduisit les premiers trains de chariots de la Conquête de l'Ouest à travers les Rocheuses par la passe sud du Wyoming.

Les mormons commencent à s'établir sur les rives du Grand Lac Salé en 1847. En 1859, de l'or est découvert près de Cripple Creek, dans le Colorado. Le premier chemin de fer transcontinental est achevé en 1869 et le parc national du Yellowstone est établi en 1872. Benjamin Harrison établit plusieurs forêts protégées en 1891-1892. Le développement économique des Rocheuses s'appuie sur l'exploitation des ressources minières, l'exploitation de la forêt, l'agriculture et les loisirs. Les villes se développent dans les vallées et autour des gares du Transcontinental.

Activités[modifier | modifier le code]

Industrie[modifier | modifier le code]

Avant sa fermeture en 1998, la mine de Climax située à Leadville, Colorado était la plus grande mine de molybdène du monde. La mine de Cœur d’Alene, au nord de l'Idaho, produit de l'argent, du plomb et du zinc.

Sports d'hiver[modifier | modifier le code]

En hiver, la principale activité est le ski dans des stations comme Aspen, Vail, Keystone, Breckenridge, et Copper Mountain au Colorado. En Idaho, Sun Valley et en Utah, Snowbird. Au Canada, les stations du Lac Louise, de Banff et de Golden sont très populaires.

Brighton Ski Resort.
Big Mountain Ski Area à Whitefish (Montana).

Liste des stations de ski :

Vol libre[modifier | modifier le code]

Au Canada, une montagne se trouvant entre la tranchée des Rocheuses et le cañon de la rivière Kicking Horse permet les meilleures envolées durant l'été. La montagne se nomme le mont Seven[5] pour le chiffre 7 se formant sous le sommet au printemps par la neige fondante. Plusieurs records mondiaux de vol libre furent établis à partir du mont 7 dans les années 1980 et 1990. Deux vols deltaplanes de plusieurs centaines de kilomètres se terminant à Trego au Montana constituent les meilleurs vols tout temps pour ce site de vol.

Protection environnementale[modifier | modifier le code]

Les montagnes Rocheuses sont une destination touristique populaire avec beaucoup de parcs.

Au Canada :

Aux États-Unis :

Annexes[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • (en) D. Lavender, The Rockies, Forest Service General Technical Report RM-81, Harper and Row, New York, 1975, 433 p.

Liens externes[modifier | modifier le code]

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Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) D. Lavender, The Rockies, Forest Service General Technical Report RM-81, Harper and Row, New York, 1975
  2. (en) Rocky Mountains, peakbagger.com
  3. (en) K. L. Pierce, History and dynamics of glaciation in the northern Yellowstone National Park area. Professional Paper 729-F., U.S. Geological Survey, Washington, D.C., 1979
  4. (en) J.-M. Grove, The little ice age, Rutledge Press, New York, 1990
  5. (fr) Mont 7