Minéralurgie

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Minéralurgie est un terme créé à la fin du XVIIIe siècle sur le modèle du mot "métallurgie" par Hassenfratz pour désigner l'ensemble des opérations de préparation mécanique des minerais. Au XIXe siècle, on parlait aussi d'"enrichissement" des minerais pour désigner cette succession d'opérations qui permet de passer du "minerai brut" au "minerai marchand".

Aujourd'hui, l'objet de la minéralurgie est d'extraire des matières premières minérales des produits durables utile dont il faudra tirer des bénéfices[Quoi ?], dans des conditions économiques données et dans un site où il conviendra de respecter l'environnement. Elle est l'étape amont de la métallurgie.

La minéralurgie consiste en un ensemble de procédés de traitement de minerai. Il peut s'agir de techniques thermiques, physiques, chimiques, etc.

Un procédé minéralurgique comporte grossièrement deux étapes successives (il est en réalité la plupart du temps beaucoup plus complexe) :

- la préparation mécanique (fragmentation), composée d'un concassage éventuellement suivi d'un broyage ; ces opérations peuvent s'effectuer en plusieurs étapes, avec des criblages intermédiaires visant selon le cas à éliminer une partie (stérile) du minerai ou à recycler vers l'amont les plus grosses particules ;

- la séparation proprement dite des phases minérales intéressantes et de la gangue (ou stérile) ; on peut utiliser des méthodes purement physiques (magnétiques, gravimétriques, optiques, électrostatiques, etc.), physico-chimiques (flottation, lixiviation, etc.), biochimiques (action de bactéries), ou chimique (grillage, solubilité).

Le concentré obtenu fait souvent l'objet d'un conditionnement final avant d'être envoyé vers la métallurgie : séchage (voire calcination), bouletage, mélange, ....