Lion d'Afrique

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Le lion d'Afrique (Panthera leo leo) est une espèce de lions. Traditionnellement divisés en une dizaine de sous-espèces différentes, les lions africains forment à présent une unique sous-espèce. Des analyses génétiques ont en effet réduit le nombre de sous-espèces de lions à deux : le lion d'Asie et le lion d'Afrique. Panthera leo leo désignait auparavant le Lion de l'Atlas, ancienne sous-espèce de lions vivant en Afrique du Nord, désormais invalide[1].

Description[modifier | modifier le code]

On distingue le lion d'Afrique du lion d'Asie (Panthera leo persica) à sa crinière plus abondante et à l'absence quasi-systématique d'une poche de peau (un gousset) s'étendant sous le ventre jusqu'aux pattes arrières, très fréquente chez le Lion d'Asie[2],[3]. Le Lion d'Afrique a généralement un pelage moins épais et une touffe de poils moins longue au bout de la queue que le Lion d'Asie[3].

Comportement et physiologie[modifier | modifier le code]

Article principal : Lion.

Anciennes sous-espèces[modifier | modifier le code]

Le lion d'Afrique englobe à présent les anciennes sous-espèces suivantes :

  • Le lion de l'Atlas (Panthera leo leo),
  • Le lion du nord-est du Congo ou lion du Cameroun (Panthera leo azandica)
  • Le lion du Katanga (Panthera leo bleyenberghi),
  • Le lion du Congo (Panthera leo hollisteri),
  • Panthera leo kamptzi : sous-espèce méconnue découverte par Matschie en 1900[4],
  • Le lion du Transvaal (Panthera leo krugeri) d'Afrique du Sud,
  • Le lion des Massaïs (Panthera leo massaicus) est réparti entre l'Éthiopie, le Kenya, la Tanzanie et jusqu'au Mozambique
  • Le lion du Cap (Panthera leo melanochaita) : éteint depuis 1865, en 2000, des spécimens de Sibérie se sont avérés être des lions du Cap[5],
  • Panthera leo nyanzae, sous-espèce méconnue découverte par Heller en 1913[6].
  • Le lion du Sénégal (Panthera leo senegalensis)

Habitat et distribution[modifier | modifier le code]

La répartition du lion aux époques historiques, plus restreinte, a cependant été importante. Elle couvrait de grandes parties de l'Afrique, mais aussi l'Europe du Sud ainsi que le Proche-Orient et l'Inde. Jusqu'à l'Antiquité, des lions vivaient encore dans les Balkans, le sud de l'Europe ainsi qu'en Anatolie ou au Moyen-Orient, et de nombreux auteurs qui leur étaient contemporains en font rapport (Hérodote, Aristote ou la Bible[7], entre autres). On suppose qu'en Europe, le lion a disparu du fait de l'homme au Ier siècle apr. J.-C..

La diffusion du Lion d'Afrique est largement limitée à l'Afrique subsaharienne. Néanmoins, l'extrême sud de l'Afrique ne compte plus de lions depuis les années 1860, époque de l'extinction de l'ancienne sous-espèce du lion du Cap (Panthera leo melanochaita). En Afrique du Nord, l'ancienne sous-espèce du lion de l'Atlas (Panthera leo leo) s'est éteint dans les années 1920.

Les lions ont une grande capacité d'adaptation et de nombreux habitats différents. L'habitat naturel préféré du lion est la savane, mais il figure aussi dans les forêts sèches et les demi-déserts. On ne le trouve toutefois jamais dans les forêts denses et humides ou les déserts arides. Par conséquent, l'espèce manque naturellement dans les forêts tropicales humides centrafricaines et les déserts les plus secs de l'Afrique du Nord et du Proche-Orient.

Menaces[modifier | modifier le code]

De nombreuses menaces pèsent sur le lion d'Afrique : chasse excessive, braconnage, etc. Au Kenya, dans le parc national du Masaï Mara, les lions sont conjointement menacés par le braconnage visant à protéger les troupeaux, des vagues de sécheresse et l'action de l'insecticide Furadan qui aurait empoisonné et tué au moins 76 lions[8].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Référence UICN : espèce Panthera leo (Linnaeus, 1758) (en)
  2. (fr) Peter Jackson et Adrienne Farrel Jackson (trad. Danièle Devitre, préf. Dr Claude Martin, ill. Robert Dallet et Johan de Crem), Les Félins : Toutes les espèces du monde, Turin, Delachaux et Niestlé, coll. « La bibliothèque du naturaliste »,‎ 15 octobre 1996, relié, 272 p. (ISBN 978-2603010198 et 2-603-01019-0), « Lion d'Asie », p. 107
  3. a et b (en) Melvin E. Sunquist et Fiona Sunquist, Wild cats of the world, Presse universitaire de Chicago,‎ 2002, 452 p. (ISBN 0226779998 et 9780226779997, lire en ligne), « Lion », p. 285-304
  4. Wilson & Reeder, « Panthera leo kamptzi », sur http://www.bucknell.edu/msw3/,‎ 2005 (consulté le 21 février 2009)
  5. BBC News, 'Extinct' lions surface in Siberia [lire en ligne]
  6. Wilson & Reeder, « Panthera leo nyanzae », sur http://www.bucknell.edu/msw3/,‎ 2005 (consulté le 21 février 2009)
  7. « On dit au roi d'Assyrie : Les nations que tu as transportées et établies dans les villes de Samarie ne connaissent pas la manière de servir le dieu du pays, et il a envoyé contre elles des lions qui les font mourir » (Bible 2 rois 17-23 et suivants).
  8. (fr) Malkhadir Muhumed, « Des lions menacés par la sécheresse et un insecticide », Associated Press,‎ 19 février 2010 (lire en ligne)

Annexes[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

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