Lettrine

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Lettrine sur deux lignes suivie de petites capitales

Une lettrine est une lettre initiale majuscule, décorée ou non, placée en tête d'un texte et occupant une hauteur supérieure à la ligne courante. Les autres lettres du premier mot sont généralement en petites capitales.

Comme lettre ornée, elle commence et décore une inscription, un paragraphe ou un chapitre d'ouvrage. Les moines du Moyen Âge cultivaient l'art de la lettrine dans leurs enluminures. Son origine est, dans les manuscrits anciens, la première lettre d’un texte ou d’un paragraphe, mise en valeur pour signaler au lecteur le début du texte ou du paragraphe. Ce peut être une lettre de taille courante, tracée dans une couleur différente : souvent le rouge au minium, qui donnera le terme de miniature. Puis la lettrine prend de l’importance, voit sa taille agrandie, et est de plus en plus fréquemment ornée de motifs purement décoratifs ou figuratifs. L’écriture utilisée peut alors différer de l’écriture du texte : elle est dessinée et peinte, déformée si besoin pour s’adapter au décor, quand la lettre courante est tracée selon le ductus habituel.

Avec l'invention de l'imprimerie, la lettrine est devenue un ornement typographique. Elle peut provenir d’une vignette conçue à cet effet ou d’un caractère plus grand de la même police d'écriture ou d’une autre sorte.

En typographie, l'emploi du terme lettrine dans son sens actuel ne date que de la fin du XIXe siècle. Auparavant il désignait une petite lettre entre parenthèses destinée à indiquer un renvoi. Ce que nous appelons aujourd'hui lettrine s'appelait lettre grise quand elle était incluse dans une vignette ornée, puis lettre de deux points quand, en se simplifiant, elle n'a plus été que composée dans un corps plus gros, plus ou moins sur la valeur de deux lignes, parfois dépassant du texte, parfois emboîté dans celui-ci, comme dans l'illustration ci-contre.

Galerie[modifier | modifier le code]

Les lettrines suivantes sont classées dans l'ordre chronologique.

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