Lesothosaurus

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Le Lesothosaure (« lézard du Lesotho ») est un petit dinosaure bipède long de 90-100 cm et haut de 30 cm découvert dans les couches géologiques du Trias supérieur (-200/-190 millions d'années) en Afrique australe. Il fait partie d'une famille de dinosaures ornithopodes (« à pieds d'oiseaux ») primitifs connus sous le nom de Fabrosauridae.

Son squelette se caractérise par une queue et des membres postérieurs effilées, ce qui montre une adaptation à la course. À l'inverse ses membres antérieurs relativement petits ne devaient sans doute l'aider qu'à saisir les végétaux dont il se nourrissait.

En effet, cet animal était herbivore comme le suggère sa denture (il pouvait à l'occasion compléter son régime alimentaire par des insectes et de petits morceaux de viande). Ses dents petites, foliacées (en forme de feuilles) et bien espacées, ressemblent à celles d'un reptile actuel, l'iguane terrestre des Galapagos (genre Conolophus) qui se nourrit de cactus et de petits animaux. Tout comme cet animal, Lesothosaurus devait se servir de ses dents uniquement pour déchirer et réduire en plus petits morceaux des végétaux coriaces avant de les avaler (sans les mastiquer toutefois car ses dents n'étaient pas faites pour ça et de toute façon il ne possédait pas de joues).

La présence d'une petite ouverture en avant des yeux pourrait correspondre à l'existence d'une glande à sel. Ce qui renforce l'idée que Lesothosaurus ait pu vivre dans un environnement aride. Les paléontologues pensent même qu'il aurait pu estiver durant la période la plus sèche car on a retrouvé deux squelettes pelotonnés ensemble avec des dents usées éparpillées autour d'eux (ce qui semble indiquer que leur dents étaient remplacées durant cette période). Peut-être avait-il aussi un mode de vie comparable à celui des gazelles africaines, broutant les végétaux tout en étant aux aguets et ne pouvant compter (en l'absence de tout moyen de défense) que sur sa vitesse et son agilité à la course pour échapper aux prédateurs du Trias qu'étaient Thecodontosaurus et certains théropodes.

Lesothosaurus est considéré comme un ornithopode primitif. C'est l'un des tout premiers dinosaures herbivore. Des genres plus évolués et spécialisés tel que Heterodontosaurus (qui a une denture plus complexe) et Scutellosaurus (doté d'une cuirasse osseuse) lui succédèrent un peu plus tard au début de l'ère Jurassique.