Latex (botanique)

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Extraction du latex d'un arbre.

Le latex est une substance liquide, à consistance plus ou moins épaisse, produite par certaines plantes ou par certains champignons (dont les lactaires).

Généralement blanc, mais parfois transparent ou coloré, le latex est souvent collant et coagule à l'air en formant un matériau élastique, comme celui de l'hévéa (Hevea brasiliensis) qui sert à la fabrication du caoutchouc naturel.

On appelle alors aussi couramment latex, le matériau élastique élaboré à partir du latex d'hévéa, ainsi que les matériaux synthétiques de même apparence, fabriqué par polymérisation de dérivés pétroliers.

Étymologie[modifier | modifier le code]

Le mot latex a été emprunté au latin où il signifie « liqueur » (apparenté au grec λάταξ qui désigne un « reste de vin »). Il n'a rien à voir à l'origine avec le mot lait (du latin lac, lactis), malgré l'aspect de la substance qui la fait appeler parfois lait végétal.

Fonctions[modifier | modifier le code]

Le latex est différent de la sève. Celle-ci assure la distribution de l'eau, des sels minéraux ou des sucres alors que le latex est plutôt impliqué dans les mécanismes naturels de défense de l’arbre. Il circule dans un réseau distinct de vaisseaux : les canaux laticifères.

Comme la résine, il suinte lors d'une éventuelle blessure de la plante et forme en séchant une barrière protectrice.

Les plantes produisant du latex[modifier | modifier le code]

Plusieurs familles botaniques produisent du latex chez la plupart de leurs espèces :

Mais on peut trouver divers types de latex dans des plantes de familles très diverses, dont les pissenlits du genre Taraxacum ou la laitue (famille des astéracées).

Composition[modifier | modifier le code]

Les latex ont une composition complexe, et contiennent des protéines et des alcaloïdes divers. Certains latex peuvent être très toxiques (ceux des Euphorbiacées et des Apocynacées), très irritants et caustique pour les muqueuses, ainsi celui de couleur orangée de la grande chélidoine, (famille des Papavéracées).

Certains latex servent de base à l'extraction de substances stupéfiantes comme celui du pavot (famille des Papavéracées). D'autres latex ont servi traditionnellement à la confection de colles et ou en régions tropicales servent de glu pour le piégeage d'oiseaux.

Plusieurs types de latex naturels ont été essayés pour la fabrication de caoutchouc ou matériaux apparentés, mais aujourd'hui seule la qualité du latex d'hévéa est jugée satisfaisante pour cet emploi.

Production[modifier | modifier le code]

La production d'article à partir de latex s'est fortement développée dans les années 1870 (avec de nombreuses usines aux États-Unis et en Europe). En 1876, l'explorateur Henry Wickham crée les premières plantations d'hévéas à Ceylan; pour concurrencer le monopole détenu par le Brésil sur la production de latex. Les plantations d'hévéas vont ensuite se développer dans toute l'Asie du Sud-Est[1].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Tristan Gaston-Bretton, « Charles Goodyear et la révolution du caoutchouc », Les Échos, 15 juillet 2008.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Compagnon, P. 1986. Le Caoutchouc Naturel. Biologie - Culture - Production. Maisonneuve et Larose éditeurs. 595 p.