John Baskerville

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John Baskerville par James Millar, 1774.

John Baskerville, né le à Wolverley (Worcester) et mort , est un imprimeur britannique de Birmingham. Il est connu pour son activité d’industriel de papier, de découpage (ou Japanning) ou de papier-mâché, mais c’est surtout son activité d’imprimeur et de typographe qui l’ont rendu célèbre.

Biographie[modifier | modifier le code]

Page de titre de l’une de ses publications.

Sa famille était originaire de Normandie, de Bacqueville. Il est imprimeur pour l’université de Cambridge et, bien qu’il soit athée, imprime en 1763 une splendide Bible in-folio.

Vers 1750, il perfectionne d’un procédé de fabrication de papier réduisant les irrégularités de sa surface. Baskerville nomme ce papier, papier vélin, car son aspect vergé rappelait vaguement l’aspect des peaux de vélins[1]. Il dirige le graveur de poinçons typographiques, John Handy, dans la création de nombreuses polices de caractères à l’apparence très similaire. Ses polices font l'admiration d'un membre de la Royal Society of Arts, Benjamin Franklin (1706-1790), imprimeur de métier, qui les rapporte ces polices dans les nouveaux États-Unis d'Amérique et où elles sont adoptés pour les publications du gouvernement fédéral. Ses réalisations sont critiquées par ses nombreux concurrents et tombent bientôt dans l’oubli, mais, à partir des années 1920, de nombreuses nouvelles polices s’inspirent de ses créations et sont commercialisées sous le nom de Baskerville par des fondeurs comme Linotype, Monotype et d’autres.


Athée, Baskerville fut enterré, à sa demande, dans une terre non consacrée, à savoir le jardin de sa propre maison, Easy Hill. Lorsqu’un canal fut construit sur cette terre, ses restes furent placés dans un entrepôt avant d’être secrètement déposé dans une crypte de Christ Church de Birmingham. Lorsque cette église est démolie en 1899, ses restes, ainsi que les autres corps de la crypte, furent déposés dans des catacombes consacrées au Warstone Lane Cemetery. Baskerville House, un centre administratif, fut érigé à la place d’Easy Hill.

Après sa mort, Beaumarchais fit l’acquisition de ses caractères, et les employa à sa belle édition de Voltaire (1785), connue sous le nom d’édition de Kehl, du lieu où elle fut imprimée.

Sculpture Industry and Genius.

Une sculpture en pierre de Portland représentant sa police et nommée Industry and Genius, fut érigée en sa mémoire en phase de Baskerville House dans le Centenary Square, un square public de Birmingham. Elle est l’œuvre de l’artiste local David Patten.

Anecdotes[modifier | modifier le code]

Sir Arthur Conan Doyle (1859-1930), qui vécut à Birmingham, aurait pu emprunter son nom de famille pour l’un de ses romans, Le Chien des Baskerville, lequel sera à son tour utilisé par Umberto Eco pour le personnage de William de Baskerville dans son roman à succès Le Nom de la rose.

Annexes[modifier | modifier le code]

Note[modifier | modifier le code]

  1. * Maurice Audin (1972). Histoire de l’imprimerie. Radioscopie d’une ère : de Gutenberg à l’informatique, A. et J. Picard (Paris) : 195-196.

Source[modifier | modifier le code]

  • Traduction de l'article de langue anglaise de Wikipédia (version du 26 août 2008).

Liens externes[modifier | modifier le code]

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