James Leonard Brierley Smith

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Le professeur James Leonard Brierley Smith (26 septembre 1897 - 8 janvier 1968) était un ichthyologiste sud-africain.

Il est resté célèbre pour avoir été le premier, le 22 décembre 1938, à identifier un poisson capturé comme étant un cœlacanthe, une espèce que l'on croyait depuis longtemps disparue. Le cœlacanthe capturé mesurait 1,35 m de long et pesait 57 kg.

Son fils est le présentateur de télévision William Smith, spécialisé dans les programmes éducatifs de mathématiques.

Biographie[modifier | modifier le code]

James Leonard Brierley Smith est né à Graaff-Reinet en 1897. Il étudie la chimie dans les universités de Stellenbosch (Master of Science) et Cambridge (PhD). À son retour de Cambridge, il rejoint l'université de Rhodes pour enseigner la chimie.

Il se rapproche cependant petit à petit de l'ichtyologie, science grâce à laquelle il obtiendra une célébrité mondiale après l'identification du premier spécimen de cœlacanthe en 1939.

La même année, Smith épouse Mary Margaret McDonald, une étudiante de l'université, à Florida (Transvaal).

Étant arrivé trop tard pour étudier l'intégralité du spécimen (l'animal ayant dû être amené chez un taxidermiste pour attendre l'arrivée de l'ichthyologiste), Smith se lance dans une gigantesque traque au cœlacanthe. Interrompues par la Seconde Guerre mondiale, les recherches reprennent dans toute l'Afrique de l'est avec une importante récompense à la clé. En décembre 1952, ses efforts sont enfin récompensés puisqu'un nouveau spécimen est pêché aux Comores.

Il se suicide le 8 janvier 1968 après plusieurs années de maladie et la crainte de perdre ses facultés mentales[1]. Après la mort de son mari, Mary Smith crée l'Institute of Ichthyology à Grahamstown et le dirige jusqu'à sa retraite en 1982.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Sea Fishes of South Africa (avec Margaret M. Smith, qui dessina la majorité des illustrations), Central News Agency Ltd, 1949
  • Old Fourlegs, – The Story of the Coelacanth, Longmans & Green, 1956
  • The fishes of the Seychelles (avec Margaret M. Smith), Rhodes University, 1963
  • Fishes of the Tsitsikama Coastal National Park (avec Margaret M. Smith), National Board of Trustees, 1966
  • High Tide, Books of Africa, 1968
  • Our Fishes (avec Margaret M. Smith), Voortrekkerpers, 1968

Notes[modifier | modifier le code]

  1. Samantha Weinberg, « Curse of the fish that time forgot: Believed to be extinct for 65million years - it returned with chilling consequences », Daily Mail, Londres,‎ 2008 (lire en ligne)

Sources[modifier | modifier le code]

Lien externe[modifier | modifier le code]