Imperial Airways

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De Havilland Albatross de Imperial Airways en 1938

Imperial Airways fut la première société de transport long courrier britannique qui opéra entre 1924 à 1939 sur le réseau Européen, mais surtout sur les routes de l'Empire vers l’Afrique du Sud, l'Inde et l'Extrême-Orient, y compris la Malaisie et Hong Kong. Sur place, des partenariats avaient été conclus avec des compagnies comme Qantas en Australie et TEAL (Tasman Empire Airways Ltd) en Nouvelle-Zélande.Imperial Airways fusionne avec BOAC en 1939, qui à son tour allait fusionner avec la British European Airways Corporation pour former British Airways.

Contexte[modifier | modifier le code]

La création d'Imperial Airways avait pour but de faciliter les contacts avec les diverses colonies britanniques en organisant des lignes (relativement) rapides vers ces destinations, pour en retirer des bénéfices tant d’un point de vue politique que commercial, l’organisation des transports s’étant faite jusque-là uniquement par voie maritime. Le lancement de la compagnie fut le résultat de prospections menées sur les routes aériennes coloniales dès la fin de la Première Guerre mondiale, après que quelques vols expérimentaux (souvent risqués) eurent été réalisés vers les frontières les plus lointaines de l'Empire.

Formation[modifier | modifier le code]

Imperial Airways fut créée dans un contexte de rude concurrence entre les compagnies aériennes françaises et allemandes qui bénéficiaient alors de grosses subventions publiques et suivant les conseils de la Commission gouvernementale Hambling (anciennement connue comme "Comité des subventions C.A.T."). Le comité produit un rapport en février 1923 recommandant que quatre des plus grandes compagnies aériennes existantes devraient fusionner : la Instone Air Line Company, détenue par l’armateur Samuel Instone, la British Marine Air Navigation de Noel Pemberton (un département de la société des hydravion Supermarine), la Daimler Airway, qui était sous la direction de George Edward Woods et Handley Page Transport Co Ltd. On espérait ainsi créer une entreprise pouvant rivaliser avec les concurrences française et allemande qui serait capable de développer des services aériens extérieurs à la Grande-Bretagne, tout en minimisant les subventions gouvernementales. Dans cette perspective, une somme d'un million de livres s’étalant sur dix ans fut consacrée au support de la fusion. Un accord fut conclu entre le Président du Conseil de l'Air et la Société britannique des Affaires étrangères et coloniales, le 3 décembre 1923, sous le titre de "Imperial Air Transport Company" pour acquérir les services de transport aérien existants. L'accord précisait le montant des subventions gouvernementales pour la nouvelle société: 137.000 livres la première année, réduite à 32.000 à la dixième, ainsi que les kilométrages minimum à atteindre et les sanctions en cas de non-respect des clauses du contrat.Imperial Airways Limited fut créée le 31 mars 1924 avec les équipements existants de chaque participant : British Marine Air Navigation Company Ltd, Daimler Airway, Handley Page Transport Ltd et Instone Air Line Ltd. Le gouvernement nomma deux administrateurs:  Hambling, qui était aussi président de l'Institut des banquiers et le Major J.W. Hills, un ancien secrétaire du Trésor.<Les opérations terrestres étaient basées à l'aéroport de Croydon au sud de Londres. IAL interrompit immédiatement les services de ses prédécesseurs situés au nord de Londres, la compagnie étant axée sur le service international et impérial plutôt que domestique. À partir de ce moment, les seuls vols opérés au nord de Watford furent de ponctuels vols charter.Des problèmes d’ordre syndical avec les pilotes retardèrent le début des opérations jusqu'au 26 avril 1924, lorsqu'une ligne quotidienne entre Londres et Paris fut ouverte avec un de Havilland DH.34. Par la suite, le processus d’extension des lignes entre l'Angleterre et le continent allait continuer, avec les routes Southampton-Guernesey le 1er mai 1924, Londres-Bruxelles-Cologne, le 3 mai, Londres-Amsterdam le 2 juin, et un service d'été sur Londres-Paris-Bâle -Zürich le 17 juin 1924. Le premier avion neuf acheté par Imperial Airways, fut un Handley Page W8f baptisé "Ville de Washington", arrivé le 3 novembre 1924. Dans sa première année de fonctionnement, la compagnie allait transporter 11.395 passagers et 212.380 lettres. En avril 1925, le film "The Lost World" est devenu le premier film à être projeté sur un vol d'avion de ligne quand il fut montré sur la route Londres-Paris.

Exploration de nouvelles lignes[modifier | modifier le code]

Du 16 novembre 1925 au 13 mars 1926, Alan Cobham effectua un  vol d'étude sur le tracé à partir du Royaume-Uni vers le Cap (Afrique du Sud) et retour sur un de Havilland DH.50J propulsé par un moteur Armstrong Siddeley Jaguar. Le vol aller passait par les villes de Paris-Marseille-Pise-Taranto-Athènes-Sollum-Le Caire-Louxor-Assouan-Wadi Halfa-Atbara-Khartoum-Malakal-Mongalla-Jinja-Kisumu-Tabora-Abercorn-Ndola-Broken Hill-Livingstone-Bulawayo-Pretoria-Johannesburg-Kimberley-Blomfontein-Le Cap. À son retour Cobham fut décoré de la Croix de l'Air Force pour ses services.Le 30 juin 1926 Alan Cobham quitte Rochester sur le même avion pour ouvrir la route vers Melbourne, et arrive le 15 août. Il quitte Melbourne le 29 août et après avoir parcouru 45 000 km en 78 jours et 320 heures de vol, il remonta ​​la Tamise jusque Westminster le 1er octobre. Cobham fut accueilli par le secrétaire d'État de l'Air, Sir Samuel Hoare, et fut anobli par le Roi George V.Le 27 décembre le de Havilland DH.66 Hercules "ville de Delhi" quitte Croydon pour un vol de reconnaissance vers l'Inde. Le vol atteint Karachi le 6 janvier et Delhi le 8 janvier. L'avion avait été nommé du nom de Lady Irwin, épouse du vice-roi, en janvier 1927. Le vol retour commence le 1er février 1927 et arrive à Héliopolis, au Caire, le 7 février. Le temps de vol de Croydon à Delhi avait été de 62 heures 27 minutes, et 32 heures 50 minutes entre Delhi et Héliopolis.

La Route de l'Est[modifier | modifier le code]

Les services réguliers commencent le 12 janvier 1927 en utilisant un DH.66 sur la route entre Le Caire et Bassora, en remplacement du précédent service de courrier assuré par la RAF. Le service est étendu à Karachi après 2 années de négociations avec les autorités. Le premier service entre Londres et Karachi débute le 30 mars 1929 et dure 7 jours. La route au départ de Londres se faisait par air jusque Bâle, puis par chemin de fer jusque Gênes, le vol de Gênes à Alexandrie s’effectuant en hydravion Short S.8 Calcutta. Après un voyage en train jusqu’au Caire, les passagers embarquaient à bord d'un DH.66 pour effectuer le segment vers Karachi. Le parcours à travers l'Europe et la Méditerranée allait changer plusieurs fois au cours des années suivantes, mais impliquait presque toujours un voyage en train. Plus tard la même année, le parcours allait être prolongé, avec un vol au départ de Londres sur Delhi le 29 décembre 1929.En avril 1931, un transport de courrier expérimentale entre Londres et l’Australie allait avoir lieu, le courrier étant transféré à la Dutch East Indies, il a fallu 26 jours au total pour que celui-ci atteigne Sydney. Pour le vol passagers au départ de Londres le 1er octobre 1932, la route de l'Est fut changée de Perse vers le côté arabe du golfe Persique, et des Handley Page HP 42 furent introduits sur le secteur Le Caire - Karachi.Le 29 mai 1933 un vol de prospection fut effectué entre l’Angleterre et l'Australie, à bord de l’Armstrong Whitworth Atalanta "Astraea" d’Imperial Airways. Le Major HG Brackley, Air surintendant d’Imperial Airways, était responsable du vol. La route de l’Astraea passait par Croydon-Paris-Lyon-Rome-Brindidsi-Athènes-Alexandrie-Le Caire à partir de quoi la voie normale sur Karachi était résumée pour ensuite passer par Jodhpur-Delhi-Calcutta-Akyab-Rangoon-Bangkok-Prachuab-Alor Star-Singapour-Palembang-Batavia -Sourabaya-Bima-Kœpang-Bathurst-Darwin-Newcastle Waters-Camooweal-Cloncurry-Longreach-Roma-Toowoomba et atteindre Eagle Farm, Brisbane le 23 juin. Sydney fut visité le 26 juin, Canberra le 28 juin et Melbourne le 29 juin.Il s'ensuivit une extension rapide sur les routes de l’Est. Le premier service Londres - Calcutta décolle le 1er juillet 1933, celui sur Rangoon le 23 septembre, Singapour le 9 décembre de la même année, et sur Brisbane le 8 décembre 1934, Qantas étant responsable du secteur Singapour - Brisbane. (En 1934, le service assurait seulement le transport de courrier, les vols passagers à destination de Brisbane étant inaugurés en avril de l’année suivante). Le premier vol passagers entre Londres et Hong Kong quitte Londres le 14 mars 1936 suite à la création d'un tronçon entre Penang et Hong Kong.

La Route Africaine[modifier | modifier le code]

Le 28 février 1931, une liaison hebdomadaire entre Londres et Mwanza sur le lac Victoria, au Tanganyika, est inaugurée dans le cadre du tracé proposé vers Le Cap. Le 9 décembre 1931, le service des Imperial Airways sur l'Afrique centrale est étendu expérimentalement jusqu’au Cap pour le transport du courrier de Noël. L'aéronef utilisé sur le dernier secteur, le DH.66 "Ville de Karachi" arrive au Cap le 21 décembre 1931. Le 20 janvier 1932, un transport de courrier entre Londres et Le Cap est ouvert. Le 27 avril cette voie est ouverte aux passagers et prend 10 jours. Début 1933, l’Atalanta remplace les DH.66 sur le secteur Kisumu - Le Cap. Le 9 février 1936, une route trans-Afrique est ouverte par Imperial Airways entre Khartoum et Kano au Nigeria. Cette route est prolongée vers Lagos le 15 octobre 1936.

L'hydravion "Short Empire"

En 1937, avec l'introduction des hydravions de la classe Empire, construits dans les ateliers de "Short Brothers", Imperial Airways peut enfin offrir un réel service entre Southampton et l'Empire. Le trajet vers le Cap passe désormais par Marseille, Rome, Brindisi, Athènes, Alexandrie, Khartoum, Port Bell, Kisumu et s’effectue au-delà par avion terrestre jusque Nairobi, Mbeya et finalement Le Cap. Des vols de prospection sont également effectués à travers l'Atlantique et vers la Nouvelle-Zélande. À la mi-1937, la compagnie fête son millième vol vers l'Empire. À partir de 1938, ces nouveaux hydravions relieront également l'Angleterre à l'Australie via l'Inde et le Moyen-Orient.

Passagers[modifier | modifier le code]

Les avions d'Imperial Airways étaient relativement petits, la plupart offrant moins de 20 places. Environ 50.000 passagers utilisèrent ses vols au cours des années 1930. La plupart des clients sur les liaisons intercontinentales étaient des membres de l’administration coloniale, des hommes d’affaires ou des chercheurs. Au début, seuls des personnes fortunées pouvaient se permettre de voler, mais la clientèle allait se diversifier progressivement. L’expérience de ces voyages impliquait de voler lentement et non loin du sol, et ils furent reportés avec enthousiasme dans les publications de l’époque.

Équipages[modifier | modifier le code]

Imperial Airways plaçait l’ensemble de son personnel exclusivement masculin tout au long de ses escales. Des ingénieurs, des mécaniciens et autres gestionnaires, en plus des équipages en mise en place, empruntaient les vols de la compagnie sans générer de revenus.. A la fin des années 1930, le nombre de membres d'équipage était estimé à 3.000, toutes ces personnes étant censées être des ambassadeurs de la Grande-Bretagne et de son empire.

Transport du courrier[modifier | modifier le code]

En 1934, le gouvernement entame des négociations avec Imperial Airways pour établir un service de transport de courrier par voie aérienne sur les routes déjà desservies par la compagnie. Indirectement, ces négociations vont aboutir au licenciement en 1936 de Sir Christopher Bullock, le sous-secrétaire permanent au ministère de l'Air, qui est débusqué par une commission d'enquête pour avoir abusé de sa position dans la recherche d'un poste au conseil de la société.Le programme de poste aérienne débute en juillet 1937. À la mi-1938, une centaine de tonnes de courrier avaient été livrées sur l'Inde et une quantité similaire sur l'Afrique. Dans la même année, la construction du terminal Empire de Victoria, près de Londres, débute, sous la direction de A. Lakeman. À partir de ce terminal, des liaisons ferroviaires vers l’hydro-port de Southampton et l'aéroport de Croydon sont établies. Ce terminal fonctionnera jusqu’en 1980.Pour promouvoir l'utilisation du service postal, en juin et juillet 1939, Imperial Airways se joint à Pan American Airways pour offrir un service spécial "autour du monde"; Imperial transportera le courrier souvenir entre Foynes, en Irlande et Hong Kong, Pan American assurant le service entre New York et Foynes, de même qu’entre Hong Kong et San Francisco. United Airlines effectue la dernière étape entre San Francisco et New York, avec une arrivée le 28 juillet.Le commandant H.W.C. Alger assura le premier vol postal entre l'Angleterre à l'Australie à bord d’un hydravion "Short Castor" en 1937.

Flotte[modifier | modifier le code]

Imperial Airways opéra de nombreux types d'avions entre sa formation en avril 1924 et 1940, lorsque tous les appareils encore en service furent transférés à la BOAC.