Ichthyosauria

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L'ordre des Ichthyosauria (du grec ιχθύς signifiant « poisson » et σαύρος signifiant « lézard ») regroupe des vertébrés tétrapodes de la classe des sauropsides.

Description[modifier | modifier le code]

Les ichtyosaures sont des vertébrés diapsides marins, parfois de très grande taille, qui ressemblaient aux dauphins actuels et qui, comme eux, devaient venir respirer l'air atmosphérique à la surface des eaux.

Ils ont vécu pendant une grande partie de l'ère Mésozoïque, et sont apparus il y a 250 millions d'années, légèrement avant les dinosaures (230 Ma), ils étaient particulièrement abondants pendant la période Jurassique et ont disparu il y a 90 Ma, soit 25 Ma avant l'extinction massive de la majorité des dinosaures, peut-être à cause de la concurrence d'autres lignées prédatrices marines telles celles des pliosaures et des mosasaures qui les auraient remplacés au Crétacé.

Au début du Trias, les ichtyosaures ont évolué à partir d'une lignée diapside lépidosauromorphe terrestre, encore non identifiée, qui est retournée à l'eau. C'est une évolution similaire aux cétacés et un exemple type d'évolution convergente.

Ils appartiennent à l'ordre des ichthyosauriens ou ichthyoptérygiens (« nageoires de poissons », une désignation introduite par Richard Owen en 1840). C'est Mary Anning (1799-1847), âgée alors de douze ans, qui découvre le premier squelette d'ichtyosaure retrouvé complet, sur la côte anglaise de Lyme Regis[1].


Fossile d'ichthyosaure au Musée de Wiesbaden en Allemagne.

Les ichtyosaures mesuraient entre un et dix mètres de longueur en moyenne. Ils étaient piscivores et vivipares, des fœtus fossiles ayant été trouvés encore dans le ventre de leur mère, ainsi que des restes de bélemnites (calmars) et ammonites. Ils se propulsaient dans l'eau relativement rapidement (jusqu'à 40 km/h) grâce à leurs puissantes nageoires. Comme les dauphins bien plus tard, leur morphologie leur permettait de se déplacer par bonds successifs à la surface de l'eau.

Liste des familles[modifier | modifier le code]

Temnodontosaurus acutirostris, de Holzmaden Allemagne

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Références taxonomiques[modifier | modifier le code]

Source[modifier | modifier le code]

  1. Dr Douglas Palmer, Encyclopedia of Dinosaurs & prehistoric animals, éd Marshall/Könemann, Londres, 1999, ISBN 3-8290-6573-6