Ichthyosauria

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L'ordre des Ichthyosauria regroupe les espèces d'Ichtyosaures (du grec ιχθύς signifiant « poisson » et σαύρος signifiant « lézard »).

Description[modifier | modifier le code]

Les Ichtyosaures étaient des vertébrés diapsides marins, parfois de très grande taille, qui ressemblaient à des dauphins ou à des poissons. Ils ont vécu pendant une grande partie de l'ère Mésozoïque, et sont apparus il y a 250 millions d'années, légèrement avant les dinosaures (230 Ma) et ont disparu il y a 90 Ma, soit 25 Ma avant l'extinction massive de la majorité des dinosaures, peut-être à cause de la concurrence d'autres lignées prédatrices marines telles celles des Pliosaures et des Mosasaures.

Au début du Trias, les ichtyosaures ont évolué à partir d'une lignée diapside lépidosauromorphe terrestre, encore non identifiée, qui est retournée à l'eau. C'est une évolution similaire aux cétacés et un exemple type d'évolution convergente. Les ichtyosaures étaient particulièrement abondants pendant la période Jurassique, jusqu'à ce qu'ils soient remplacés comme grands prédateurs aquatiques par des Pliosaures et les Mosasaures au Crétacé.

Ils appartiennent à l'ordre des Ichthyosauriens ou Ichthyopterygiens (« nageoires de poissons », une désignation introduite par Richard Owen en 1840). C'est Mary Anning (1799-1847), âgée alors de douze ans, qui découvre le premier squelette d'ichtyosaure retrouvé complet, sur la côte de Lyme Regis[1].


Fossile d'Ichthyosaure au Musée de Wiesbaden en Allemagne.

Les ichtyosaures mesuraient entre un et dix mètres de longueur en moyenne. Ils étaient piscivores et vivipares, des fœtus fossiles ayant été trouvés encore dans le ventre de leur mère, ainsi que des restes de bélemnites (calmars) et ammonites. Ils se propulsaient dans l'eau relativement rapidement (jusqu'à 40 km/h) grâce à leurs puissantes nageoires. Comme les dauphins bien plus tard, leur morphologie leur permettait de se déplacer par bonds successifs à la surface de l'eau.

Liste des familles[modifier | modifier le code]

Temnodontosaurus acutirostris, de Holzmaden Allemagne

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Références taxonomiques[modifier | modifier le code]

Source[modifier | modifier le code]

  1. Douglas Palmer, ed.[Quoi ?], Encyclopedia of Dinosaurs & prehistoric animals, Marshall/Könemann, Londres, 1999, ISBN 3-8290-6573-6